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Une ville du Royaume-Uni prend des mesures pour tester toute la population à la recherche d'un coronavirus

Par Michael Le Page

Gros plan tube à essai d'ADN et coton-tige, essuyer le test dans les mains de l'homme. Les mains des hommes dans des gants bleus.

Les tests de salive pour le coronavirus seraient plus faciles à faire que les tests sur écouvillon (photo)

Getty Images / iStock

Une ville du Royaume-Uni est sur le point de commencer à tester des milliers de personnes pour le coronavirus chaque semaine, en utilisant de la salive facilement collectée et un moyen rapide et bon marché de détecter le virus. Si le premier essai à Southampton réussit, l’objectif est de tester l’ensemble de la population de la ville de 250 000 habitants chaque semaine pour voir si cela peut rapidement arrêter la propagation du virus.

«On nous a dit qu'il y avait des aspects insolubles, mais ils ont été résolus», explique Keith Godfrey de l'Université de Southampton, qui aide à organiser le procès. «Le gouvernement est certainement très intéressé.»

Il a été proposé que les tests hebdomadaires de l’ensemble de la population d’un pays, qu’ils présentent ou non des symptômes, pourraient rapidement mettre fin aux flambées de coronavirus, les avantages économiques qui en résulteraient dépasseraient largement les coûts des tests de masse. Les partisans de cette approche incluent Julian Peto à la London School of Hygiene & Tropical Medicine et l'économiste Paul Romer aux États-Unis.

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Le 10 avril, une lettre ouverte adressée à de hauts responsables politiques britanniques et à des conseillers scientifiques, signée par Godfrey, Peto, Romer et 31 autres personnes, demandait que les tests universels hebdomadaires soient testés dans une petite ville. Le programme de Southampton est un premier pas dans cette direction.

L'étude initiale à Southampton commencera avec les médecins et les membres de leurs ménages, et sera élargie pour inclure les conseillers municipaux, le personnel universitaire et les étudiants, avec plus de 10 000 tests effectués chaque semaine.

Il examinera si le test de la salive fonctionne aussi bien que le prélèvement d'écouvillons du nez et de la gorge, la méthode actuellement utilisée pour tester le coronavirus. La prise d'écouvillons est difficile, désagréable et peu fiable, produisant de nombreux faux négatifs. En revanche, fournir un échantillon de salive est aussi facile que de cracher. Les gens peuvent le faire à la maison et envoyer des échantillons pour des tests, et certaines études non publiées suggèrent que les tests de salive sont plus fiables.

Si cela s'avérait être le cas, il serait beaucoup plus facile de faire des tests sur écouvillon de masse. Par exemple, les enfants scolarisés pourraient être testés chaque semaine. «Ici, nous avons un test qui serait acceptable pour les enfants», explique Godfrey.

L'étude utilise également une méthode de détection du virus appelée RT-LAMP, qui est beaucoup plus rapide et moins chère que la méthode PCR standard. Cela implique un peu plus que d'ajouter un échantillon dans un tube transparent contenant les produits chimiques nécessaires, de le mettre dans un bain-marie pour le réchauffer et de voir si la couleur change.

"Vous n'avez pas besoin de personnel hautement qualifié", explique Peto. "Tout le monde peut coller quelque chose dans un bain d'eau."

En collaboration avec le Service national de santé, le conseil local et l'université, Godfrey et ses collègues ont également développé des kits de collecte de salive à domicile, des moyens de les acheminer vers et depuis les personnes et des systèmes informatiques pour communiquer rapidement les résultats par SMS. L'essai est également intégré au système de recherche des contacts du Royaume-Uni.

Si le procès réussit, Godfrey veut l'étendre à tout le monde dans la ville. «Nous faisons du pilote un tremplin potentiel pour cela», dit-il.

L'idée de tests de masse a été rejetée par beaucoup comme irréalisable, dit Peto. Mais entre le 14 et le 24 mai, la Chine a testé 9 millions de personnes à Wuhan. Les tests ont identifié environ 300 personnes atteintes d'infections asymptomatiques et semblent avoir aidé à prévenir une résurgence de covid-19 dans la région.

«C'est certainement une option qui mérite d'être explorée», déclare Clare Turnbull à l'Institute of Cancer Research au Royaume-Uni. Elle, Peto et d'autres ont publié aujourd'hui une analyse suggérant que les tests hebdomadaires de toute une population, ainsi que la recherche des contacts et la mise en quarantaine stricte des ménages où les personnes sont infectées, pourraient arrêter la transmission en quelques semaines. Mais la seule façon de confirmer cela est d'essayer, explique Turnbull.

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