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Une exposition du British Museum montre comment la culture arctique est menacée

Par Shaoni Bhattacharya

Une exposition au British Museum explore la culture arctique et le changement climatique

Une femme regarde le travail Kaktovik, Alaska, États-Unis de Brian Adams, présenté à l'exposition Arctic: Culture and Climate au British Museum

NEIL HALL / EPA-EFE / Shutterstock

Un globe animé sur le mur montre une belle et généreuse calotte de neige blanche au-dessus du pôle Nord et de l'Arctique en 1979 qui rétrécit, puis rétrécit et rétrécit à nouveau jusqu'à ce qu'en 2100, il ne s'agisse que d'une simple empreinte digitale, effleurant le sommet du Groenland et la pointe la plus éloignée de l'archipel canadien.

Cette introduction apocalyptique accueille les visiteurs au début de la dernière exposition du British Museum, Arctic: Culture and Climate. C'est un rappel clair et qui donne à réfléchir de l'autre urgence imminente à laquelle nous sommes confrontés, mais cette exposition porte davantage sur l'espoir trouvé dans la résilience et l'adaptation humaines, et le changement culturel face à une catastrophe.

Il y a un autre message, aussi, pour un monde contraint par covid-19 et de plus en plus médiatisé par les écrans. Après un contact limité avec le monde extérieur pendant des mois, le spectacle rappelle aux visiteurs qu'ils sont encore avant tout des êtres physiques – des êtres ayant le pouvoir de détruire la planète autant que de la chérir.

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Aujourd'hui, près de 400 000 peuples autochtones vivent encore dans l'Arctique. Au cours des 30 000 dernières années, leurs ancêtres ont survécu à des conditions extrêmes et en évolution rapide, notamment la fin du dernier maximum glaciaire et les effets du colonialisme.

Amber Lincoln, la principale conservatrice de l'exposition au British Museum, souhaite que les visiteurs reviennent avec une nouvelle appréciation pour les personnes qui vivent dans l'Arctique et pour leurs histoires – allant au-delà des statistiques aux vies qui sont affectées par le changement climatique.

Les artefacts historiques, les œuvres d'art, les photographies d'une beauté saisissante et les vidéos immersives se combinent parfaitement pour raconter leurs histoires. Tout cela se déroule dans un paysage lumineux et sonore très efficace, qui crée la lumière et le son changeants de l'année arctique – chaque mois dure 2 minutes et se fond dans le suivant, de sorte que la scène semble être dans un état de changement constant.

Quand l'Arctique se rétrécit

Les communautés autochtones se trouvent dans tout l'Arctique, des confins nord de la Scandinavie et de la Sibérie au Groenland et aux panoramas nordiques du Canada et de l'Alaska. Leur mode de vie est aujourd'hui encore plus bouleversé, car l'Arctique a perdu 75% de sa glace de mer au cours des 50 dernières années et le pergélisol, qui sert de substrat rocheux, a commencé à fondre.

Une photo montre une cave à glace souterraine profondément dans le pergélisol, qui est utilisée par les Inupiat du nord de l'Alaska pour conserver la viande de baleine. Une fois que le pergélisol fond, ces réfrigérateurs souterrains peuvent ne plus être disponibles.

Ailleurs, un 19eCeinture du siècle, un couteau et des sacs suspendus pour les amulettes et le tabac qui auraient appartenu aux éleveurs de rennes comme le Khanty ou les Nenets de Russie sont des tremplins pour parler des effets moins attendus du changement climatique sur la région. Il ne s’agit pas seulement de réduire les écosystèmes arctiques: en 2016, quelque 2350 rennes de la péninsule de Yamal en Sibérie sont morts après avoir mangé des spores de charbon libérées par la fonte du pergélisol.

Même l'une des plus belles expositions – une œuvre commandée par l'artiste Sakha Fedor Markow pour montrer les célébrations du solstice de printemps du peuple Sakha du nord-est de la Russie – résonne avec le thème du changement climatique et de son importance dans l'Arctique.

Le modèle miniature, s'inspirant de sculptures traditionnelles, est superbement ciselé dans de l'ivoire de mammouth (avec une autorisation spéciale, bien sûr). L'ivoire des mammouths laineux devient de plus en plus disponible à mesure que le sol arctique fond et libère ses trésors gelés.

Le plus frappant est l'incroyable durabilité et le respect de la nature des communautés – quelque chose depuis longtemps perdu ailleurs dans le monde. Alors que le caribou, les morses, les phoques et les baleines sont toujours chassés, chaque morceau de chair, d'os, de fanons, de tendons et de peau sert à quelque chose.

Un étonnant costume de chasse à la baleine ayant appartenu à un chasseur de Kalaallit au Groenland au début du 19e siècle – unique en son genre – montre ce que les gens peuvent faire avec la peau de phoque. Imperméable et gonflable, il aurait fourni chaleur et flottabilité au porteur, sautant de son bateau directement sur une baleine endormie pour la harponner, selon la légende.

Un autre point fort durable est un sac en peau de poisson. Comme Lincoln demande: «Qui aurait pensé que la peau de saumon pouvait être si durable et si belle?»

Arctic: Culture and Climate est une excellente exposition, mais une partie de mon plaisir vient d'une rare opportunité de découvrir la merveilleuse corporéité de la vie sans être médiatisée par un écran. Pendant un court moment, j'ai pu ressentir quelque chose de la vie arctique, à travers les sons d'un monde glacé, une lumière comme nulle part ailleurs – et m'émerveiller de quelques vêtements incroyablement intelligents fabriqués à partir de peau de phoque et de fourrure.

L'exposition a des leçons claires sur l'état d'esprit des personnes travaillant avec la nature: tout, des animaux à la glace elle-même, devient une partie vivante et connectée du monde quotidien, pas une zone séparée de droit et d'exploitation.

Dans un monde où tant d'expérience humaine a été forcée en ligne, ces émissions sont les plus précieuses pour nous rappeler notre nature physique et qu'il y a un monde réel pour lequel se battre.

Shaoni Bhattacharya est consultante pour New Scientist basée à Londres

Arctic: Culture and Climate est au British Museum du 22 octobre 2020 au 21 février 2021

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