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Un versement record de 8 milliards de dollars ne reviendra pas en arrière sur la crise des opioïdes aux États-Unis

Par Clare Wilson

Avocats et manifestants

Des avocats marchent devant des manifestants contre Purdue Pharma en août 2019

Charles Krupa / AP / Shutterstock

Un procès de longue date contre une société pharmaceutique accusée d'avoir alimenté la crise de la dépendance aux opioïdes aux États-Unis a été réglé cette semaine lorsque Purdue Pharma a accepté de verser 8,3 milliards de dollars, le plus grand règlement de ce type jamais réalisé. L'entreprise a admis avoir enfreint les lois anti-pots-de-vin, conspiré pour frauder les États-Unis et avoir facilité la distribution de médicaments sans but médical légitime.

Bien que le montant du paiement puisse sembler une grande victoire, il ne renversera pas les problèmes de dépendance aux opioïdes aux États-Unis, et il ne sera probablement pas non plus suffisamment dissuasif pour un comportement similaire des entreprises pharmaceutiques à l'avenir, disent les critiques. Aucun individu de l'entreprise et aucun des propriétaires de la famille Sackler n'ont été condamnés dans le cadre du règlement, mais une enquête criminelle sur des individus est en cours.

«Les accusations criminelles contre les entreprises ne fonctionnent pas. Ils sont considérés par les entreprises comme le coût des affaires », déclare Andrew Kolodny de l’université Brandeis du Massachusetts.

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Auparavant, les médecins étaient très prudents quant à l'administration d'opioïdes, la classe d'analgésiques la plus puissante, en les réservant à des douleurs sévères de courte durée comme celle résultant d'une intervention chirurgicale, ou aux personnes atteintes d'un cancer en phase terminale.

Dans les années 1990, les médecins américains ont commencé à les prescrire plus libéralement, stimulés en partie par la commercialisation par Purdue d'un nouvel opioïde OxyContin, qui, selon la société, causait rarement une dépendance. L'entreprise a fait la promotion du produit auprès de certains médecins avec des voyages gratuits et des allocutions payantes.

Mais OxyContin peut conduire à une dépendance, et certains utilisateurs recherchaient des doses toujours plus élevées. Au fil du temps, certaines personnes sont passées à la consommation de pilules achetées illégalement ou à l'injection d'héroïne.

Les décès causés par des surdoses d'opioïdes sont passés d'environ 9000 par an en 2000 à 47000 par an en 2017, bien que ces décès puissent maintenant plafonner. Le nombre étonnant de surdoses mortelles pourrait même avoir réduit l'espérance de vie aux États-Unis.

Purdue a été poursuivi devant les tribunaux par les familles de ceux qui sont décédés d'une surdose ainsi que par des agences étatiques et nationales cherchant à récupérer les coûts de santé publique de l'épidémie, tels que le financement du traitement de la toxicomanie et des équipes d'intervention en cas de surdose.

Mais ce dernier règlement record pourrait ne jamais être payé en totalité, puisque Purdue a déposé son bilan l'année dernière. Les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis ont estimé que l'abus d'opioïdes coûte au pays près de 80 milliards de dollars chaque année. «Ces 8,3 milliards de dollars ne réduisent pas vraiment le problème», déclare Joseph D’Orazio de la Temple University en Pennsylvanie.

Les prescriptions d’opioïdes aux États-Unis sont en baisse depuis 2012 environ, lorsque leur potentiel de dépendance est devenu plus reconnu, bien qu’elles ne soient toujours pas revenues aux niveaux inférieurs des années 1990. La pandémie de coronavirus peut aggraver les choses, car de nombreux domaines ont assoupli les règles concernant les médecins qui voient les patients en face à face avant de prescrire des opioïdes en raison de la nécessité d'une distanciation sociale.

Alors que les mesures de répression sur la prescription peuvent réduire le nombre de nouvelles personnes qui deviennent dépendantes, certaines sont bloquées sur les opioïdes sur ordonnance pour gérer leur douleur chronique.

«Nous avons des millions de patients qui ont été mis sous opioïdes pour des conditions où nous ne les utiliserions jamais aujourd'hui, comme les maux de dos et les maux de tête», dit Kolodny. «Beaucoup de ces patients ne pourront peut-être plus jamais se détacher.»

Il y a aussi des gens qui sont passés aux opioïdes illégaux. «Nous voyons maintenant généralement des personnes qui meurent d’une overdose de fentanyl dans la quarantaine et la cinquantaine, qui ont commencé (sous prescription d’opioïdes) à la fin de l’adolescence et dans la vingtaine», déclare D’Orazio. «J'espère que si nous continuons à réduire la prescription d'opioïdes, nous verrons une réduction du nombre de personnes qui meurent d'une surdose, mais il y aura un décalage important.»

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