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Un nouveau livre explore l'histoire politique de la pomme de terre

Vous pouvez faire cuire une pomme de terre presque de n'importe quelle façon et il est probable que vous ne serez pas déçu du résultat.

Mais au-delà du charme polyvalent et de la valeur nutritive de cette culture, il y a une histoire inattendue plus profonde que ses propres racines.

Rebecca Earle le sait mieux. L'historien de la nourriture et professeur à l'Université de Warwick a passé plusieurs années à retracer l'histoire de la pomme de terre depuis ses débuts dans les Andes jusqu'à l'amidon couramment consommé qui se retrouve sur les tables de cuisine du monde entier.

Dans son dernier livre, Nourrir le peuple: la politique de la pomme de terre, Earle explique l'évolution de la culture pour devenir l'aliment de base mondial d'aujourd'hui, mais plonge également dans la façon dont le légume est devenu central dans la politique alimentaire du gouvernement au fil des ans. En retraçant l'histoire de la pomme de terre, Earle dit que nous pouvons comprendre comment les régimes alimentaires modernes sont devenus ce qu'ils sont.

"Nos régimes alimentaires quotidiens font partie de l'histoire et il y a une histoire de la façon dont nous en sommes venus à manger comme nous le faisons", dit-elle.

Les pommes de terre ont fait leur chemin en Europe depuis le Pérou après que les Espagnols ont envahi les Amériques dans les années 1500 et ramené la récolte sur leur continent d'origine. Cela faisait partie du catalyseur de sa propagation progressive dans d'autres coins du monde, dit Earle.

Les pommes de terre ont été tranquillement consommées par les paysans pendant des milliers d'années en Amérique du Sud, puis en Europe. Mais ce n'est qu'au XVIIIe siècle que les gouvernements européens et les penseurs de l'époque des Lumières ont commencé à s'intéresser à ce que les gens ordinaires cuisinaient dans leurs cuisines. Les États ont commencé à recommander les pommes de terre comme cultures idéales, dit Earle, car ils pensaient que les enfants qui consommaient les légumes étaient particulièrement résistants.

«Les États européens voulaient ces solides populations de travailleurs et de marins», a déclaré Earle. «Ils ont commencé à vraiment s'intéresser à savoir si les gens mangeaient des aliments nourrissants et s'ils pouvaient manger des aliments un peu moins chers, mais toujours nourrissants.»

Et en même temps que les gouvernements commençaient à s’impliquer davantage dans l’alimentation des gens, Earle dit que l’idée concurrente a émergé que l’État devrait laisser ces choix alimentaires à l’individu. Earle pointe ce moment dans le temps comme l'origine du débat dans la société contemporaine sur la mesure dans laquelle le gouvernement devrait réglementer et contrôler la nourriture que nous mangeons.

Rebecca Earle. Photo par Christophe Delory

Au début du 20e siècle, Earle dit que les nutritionnistes ont commencé à abandonner leur concentration précédente sur les protéines comme aliment pour adopter une compréhension plus holistique de la nutrition qui comprenait les pommes de terre. Et en temps de guerre, les gouvernements ont créé des ministères entiers consacrés à trouver comment nourrir leurs populations. Les pommes de terre sont devenues une grande partie de ces efforts.

Dans l'Allemagne nazie, les pommes de terre étaient utilisées comme moyen d'affirmer davantage le nationalisme. La propagande a déclaré les Allemands comme le «peuple de la pomme de terre», affirmant que manger la récolte les rendrait plus allemands. Ils ont tenté de sélectionner des pommes de terre qui prospéreraient en sol allemand et sont allés jusqu'à déterminer une liste de variétés approuvées. Il était interdit aux gens de cultiver tout ce qui ne figurait pas sur la liste.

Aux États-Unis, autour de la Seconde Guerre mondiale, le gouvernement a publié des lignes directrices soulignant les avantages de l'incorporation de grandes quantités de pommes de terre dans l'alimentation quotidienne. Alors que le président Franklin D. Roosevelt avait déclaré à l'époque qu'il s'agissait d'une tentative de laisser les Américains faire des choix éclairés, son gouvernement a diffusé ces conseils dans les journaux, la radio, les magazines et les brochures promotionnelles.

Earle dit que suivre l'histoire de la pomme de terre nous aide à comprendre les origines du monde moderne. L'histoire de la pomme de terre nous rappelle que l'innovation ne vient pas toujours de ceux cités dans les livres d'histoire. Dans le cas de la pomme de terre, des agriculteurs inconnus ont adapté leurs méthodes pour influencer la façon dont nous mangeons. Ce sont finalement les petits agriculteurs comme ceux du passé, qui joueront un grand rôle dans la résolution des problèmes de sécurité alimentaire actuels du monde, dit-elle.

«Les gens ordinaires peuvent faire l'histoire», dit Earle. «Nous ne connaissons peut-être pas leurs noms, mais nous devons leur être reconnaissants. Ce sont ces gens que nous devons pour les pommes de terre d'aujourd'hui. »

Nourrir le peuple: la politique de la pomme de terre a été publié le 25 juin.

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