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Un nouveau documentaire explore l'héritage complexe d'un agronome

Norman Borlaug a consacré sa vie à lutter contre la faim dans le monde. Mais le travail du célèbre agronome, qui a permis de sauver plus d’un milliard de personnes de la famine, a également laissé un héritage de conséquences imprévues.

Dans les années 60 et 70, Borlaug a développé des techniques de croisement de plantes qui ont créé des souches de blé résistantes aux maladies à haut rendement. Les détracteurs de l'agriculture industrielle, cependant, l'associent aux grandes quantités d'eau, de pesticides et d'engrais qui ont été utilisés pour atteindre ces niveaux élevés de production.

La complexité de son héritage agricole est ce que le cinéaste Rob Rapley dit avoir lutté avec dans son dernier documentaire sur Borlaug, L'homme qui a essayé de nourrir le monde. Il dit qu'il visait à souligner ce qu'une personne peut accomplir lorsqu'elle est déterminée.

"Vous pouvez regarder son histoire comme vous le souhaitez", explique Rapley. "Mais j'espère que les gens verront qu'il était une personne bien intentionnée avec des motifs purs."

Dans le film PBS, dont la première est prévue à 21 h, HE, le 21 avril, Rapley tente de mieux comprendre qui était Borlaug en tant que personne et ce qui a influencé son parcours dans l'agriculture. Il pense que le fait de détailler le passé du scientifique montre qu'il ne voulait aider que les affamés.

"Les détracteurs de l'agriculture industrielle ont tendance à considérer certaines des conséquences négatives et ils recherchent un méchant, qui doit être responsable de ces choses", dit-il. "Ils ont eu tendance à le poser aux portes de Borlaug sans vraiment se renseigner sur lui personnellement."

Le documentaire révèle les détails de l'éducation de Borlaug où les progrès technologiques dans l'agriculture lui ont donné le départ dont il avait besoin dans la vie. Enfant, il a travaillé de l'aube au crépuscule en utilisant des méthodes dans le domaine similaires aux anciens Romains. Mais au milieu des années 1920, l'introduction du tracteur Henry Ford lui a permis de réduire le temps qu'il a passé à travailler sur sa ferme familiale pour aller à l'université.

Dans les années 40, après avoir obtenu un doctorat. en phytopathologie, Borlaug a été recruté dans le cadre d'un programme de la Fondation Rockefeller conçu pour développer l'agriculture pour les agriculteurs ruraux du Mexique. À l'époque, il était employé pour vaincre la rouille de la tige, un champignon qui détruisait année après année les récoltes de blé du pays. À son arrivée, il a été frappé par la prévalence de la malnutrition qu'il a constatée à travers le pays et a voulu faire quelque chose.

Au début des années 60, de nombreux agriculteurs mexicains ont adopté sa variété résistante aux maladies et la production de blé du pays a été multipliée par six par rapport aux niveaux du début des années 40. Borlaug a ensuite été invité en Inde en 1963 pour aider à résoudre les problèmes d'approvisionnement alimentaire. En 1968, lorsque son programme de blé a été mis en œuvre, la récolte était une fois et demie plus importante que le record précédent. Et en 1970, des variantes de son blé avaient produit des récoltes record dans d'autres pays comme la Turquie, le Maroc, l'Afghanistan et le Pakistan. Cette même année, il a reçu le prix Nobel de la paix pour sa capacité à réduire la faim dans le monde.

Ses méthodes ont également déclenché ce qui est maintenant connu comme la révolution verte. L'agriculture industrielle étant devenue répandue, le téléspectateur apprend que Borlaug croyait que ses variétés de blé et les produits chimiques utilisés pour les cultiver n'étaient que des méthodes créées pour gagner du temps pendant 20 à 25 ans avant que la faim dans le monde ne puisse être abordée autrement.

Aujourd'hui, les répercussions de ses efforts sont souvent associées à la destruction de l'environnement, comme l'épuisement des eaux souterraines, la désertification, l'érosion des sols et la propagation de produits chimiques toxiques. Reconnaissant cette critique, Rapley pense que l'histoire de Borlaug peut être considérée comme une leçon précieuse afin que l'histoire ne se répète pas.

«Il nous montre le danger d'adopter une approche purement scientifique pour résoudre des problèmes du monde réel», dit-il. "Cela sert de mise en garde alors que nous étudions des solutions scientifiques à des choses comme le réchauffement climatique."

L'homme qui a essayé de nourrir le monde sera présenté sur PBS American Experience, PBS.org et l'application vidéo PBS. Il est également disponible sur DVD auprès de PBS Distribution.

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