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Un fossile de dinosaure avec un orifice génital préservé indique comment ils se sont accouplés

Par Michael Le Page

Fossile

Le cloaque est la zone noire striée sur le dessous de la queue, au centre de l'image

Camouflage 3D chez un dinosaure ornithischien, biologie actuelle (2016) Psittacosaurus sp. SMF R 4970, échantillon entier

Un dinosaure fossile découvert à l'origine dans le nord-ouest de la Chine est si délicieusement préservé que la forme de son cloaque – l'ouverture utilisée pour l'excrétion et l'accouplement – est visible pour la première fois.

Les preuves sont en fait bien visibles. Le psittacosaurus – une sorte de cératopsien précoce lié au Triceratops qui vivait il y a environ 120 millions d'années – est exposé au public au Musée d'histoire naturelle de Senckenberg à Francfort, en Allemagne, depuis plus d'une décennie et plusieurs articles scientifiques ont déjà été écrits sur son plumes et colorants primitifs.

Ce n'est que maintenant qu'une équipe dirigée par Phil Bell de l'Université de la Nouvelle-Angleterre en Australie a officiellement décrit le cloaque. Bell a refusé de discuter des conclusions jusqu'à ce que l'article soit publié dans une revue à comité de lecture.

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Les oiseaux et les reptiles ont un cloaque – un seul orifice utilisé pour l'excrétion, la miction, l'accouplement et la ponte – il a donc toujours été supposé que les dinosaures en avaient aussi. Le cloaque du psittacosaure confirme cette attente.

Seule la partie externe du cloaque a été conservée. L'évent mesure environ 2 centimètres de long, affleure la zone environnante plutôt que sa saillie comme le font certains cloacas, et est entouré de tissus pigmentés de couleur sombre (voir photo ci-dessus).

L'anatomie interne n'a pas été préservée, de sorte que le fossile ne résout pas définitivement les questions sur la façon dont les dinosaures se sont accouplés. Cependant, le cloaque a une ouverture longitudinale comme celles des crocodiles, qui ont des pénis. En revanche, la plupart des oiseaux – les descendants vivants de dinosaures – ne le font pas.

«C'est un triomphe de découverte d'avoir une région si délicate si parfaitement préservée dans un fossile si ancien», déclare John Long de l'Université Flinders en Australie, qui n'a pas participé à la recherche. «Nous avons plusieurs autres parties différentes préservées mais pas un cloaque.»

Malheureusement, cela ne révèle pas grand-chose. Il n’est pas possible de dire le sexe de cet animal en particulier, mais la ressemblance du cloaque avec ceux des crocodiles suggère que ce type de dinosaure avait un pénis.

«L'évent semblable à un crocodilien du psittacosaure implique que, contrairement aux lézards et aux oiseaux divergeant plus tard, le psittacosaure avait probablement un organe copulatoire musculaire, non apparié et positionné ventralement», écrivent les chercheurs dans leur article.

La plupart des oiseaux s'accouplent du cloaque au cloaque – appelé baiser cloacal – tant de biologistes supposent que les dinosaures s'accouplent de cette façon aussi. Cependant, certains oiseaux comme les canards et les autruches ont de longs pénis flexibles qui émergent de leurs cloacas pendant l'accouplement. Chez les canards, le processus d'érection, appelé éversion, ne prend qu'un tiers de seconde.

On pense que les ancêtres des oiseaux modernes avaient des pénis, il est donc plausible que les dinosaures à partir desquels ils ont évolué en aient aussi. Il aurait été très difficile pour les grands dinosaures de s'accoupler sans de très longs pénis, dit Long.

Référence: bioRxiv, DOI: 10.1101 / 2020.10.11.335398

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