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Un fossile bizarre avec un cou incroyablement long était un chasseur marin

Par Michael Marshall

Tanystropheus fossile à long cou

Le reptile Tanystropheus à long cou chassé dans les océans il y a des millions d'années

Emma Finley-Jacob

Un animal éteint déroutant était en fait un reptile marin qui aurait pu utiliser son cou extrêmement long pour tendre une embuscade à une proie.

Fossiles de Tanystrophée ont été identifiés il y a plus de 100 ans, mais la vraie nature de l’animal est depuis longtemps un mystère. Il a vécu il y a environ 242 millions d'années, à l'époque du Trias. La vie sur Terre se remettait encore de l'extinction de masse à la fin du Permien d'il y a 252 millions d'années, et les premiers dinosaures faisaient leur apparition.

Tanystrophée était un reptile. Sa caractéristique la plus frappante était son cou disproportionné, qui faisait trois fois la longueur de son corps. Les restes fossiles de celui-ci se divisaient en deux groupes: les grands spécimens jusqu'à 6 mètres de long et les petits jusqu'à 1,5 m. Mais des questions demeurent.

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«Est-ce terrestre ou marin? S'agit-il de juvéniles et d'adultes, ou sont-ils deux espèces différentes? » dit Olivier Rieppel du Field Museum of Natural History de Chicago.

Son équipe a réexaminé un crâne d'un grand spécimen. Le crâne avait été écrasé, mais les os individuels n'étaient pas endommagés. L'équipe a donc pu les scanner et les repositionner numériquement pour reconstruire le crâne, révélant des détails anatomiques cruciaux.

Le crâne est incontestablement celui d'un animal marin, dit Rieppel. Par exemple, ses narines sont sur le dessus du museau, pour lui permettre de respirer lorsqu'il fait surface. «Biomécaniquement, ce cou n’a pas de sens sur terre.»

Pendant ce temps, les os des plus petits fossiles présentaient plusieurs anneaux de croissance, indiquant qu'ils appartenaient à des adultes et non à des juvéniles. Cela signifie que les grands et les petits fossiles sont en fait des espèces différentes, et non des adultes et des juvéniles de la même espèce, explique Rieppel.

Les deux espèces ont pu coexister dans les mêmes eaux car elles mangeaient des aliments différents. Les grandes espèces mangeaient du poisson et des céphalopodes comme le calmar, tandis que la plus petite mangeait probablement de minuscules invertébrés comme les crevettes.

«D'une manière ou d'une autre, ce cou était fonctionnel, probablement en proie à une embuscade», dit Rieppel. Tanystrophée peut avoir caché son corps et utilisé son long cou pour surprendre sa proie.

Malgré son apparence particulière, Tanystrophée semble avoir prospéré. Des fossiles ont été trouvés en Europe, en Israël et en Chine, indiquant qu'il était répandu. «Malgré son long cou, c'était évidemment un animal très réussi, avec une large distribution géographique», dit Rieppel.

Référence du journal: Biologie actuelle, DOI: 10.1016 / j.cub.2020.07.025

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