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Un essai au Royaume-Uni prévoit d'infecter des volontaires avec le coronavirus en janvier

Par Michael Le Page

Médecin administrant un vaccin contre le covid-19

Des essais de provocation chez l'homme pourraient aider à tester les vaccins Covid-19

Zoranm / Getty Images

Des chercheurs britanniques ont annoncé leur intention d'infecter des volontaires avec le coronavirus à partir de janvier. L'objectif initial sera d'établir la dose infectieuse minimale avant de tester les vaccins potentiels. L'étude sera financée par le gouvernement britannique, mais n'a pas encore obtenu l'approbation éthique finale.

«La priorité absolue est la sécurité des participants», déclare Chris Chiu de l’Imperial College de Londres, dont l’équipe mènera l’étude. «Nous avons passé de nombreux mois à réfléchir aux preuves et à peser le pour et le contre.»

Les doses de coronavirus seront créées par une société appelée hVIVO, car la recherche nécessite une source pure et quantifiable du virus, plutôt qu'une infection se propageant de personne à personne. Les doses contiendront la même souche qui circule actuellement et qui n'est en aucun cas affaiblie ou atténuée.

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Les volontaires se feront livrer le virus au nez sous forme de gouttelettes, une méthode largement utilisée dans les études précédentes de ce type. Dès qu'ils montreront des signes d'infection, ils recevront le remdesivir, un médicament antiviral.

Un essai de grande envergure a récemment révélé que le remdesivir ne réduisait pas le taux de mortalité dû au covid-19. Cependant, ce procès impliquait des personnes gravement malades qui avaient déjà été hospitalisées, dit Chiu. Il pense que l'administration très précoce du médicament arrêtera la propagation de l'infection aux poumons. L'équipe envisagera également d'utiliser d'autres médicaments tels que les anticorps au fur et à mesure que davantage de preuves deviendront disponibles.

Les volontaires seront des personnes en bonne santé âgées de 18 à 30 ans. Au départ, ils sont probablement d'origine blanche en raison de la preuve que les Noirs, les Asiatiques et les minorités ethniques sont plus susceptibles d'être gravement malades. Cependant, l'équipe dit qu'elle comprendra des bénévoles d'horizons plus divers dès qu'elle pourra le faire en toute sécurité.

L'étude sera réalisée au Royal Free Hospital de Londres. Si des volontaires tombent gravement malades, l'étude sera suspendue pour évaluer s'il est sécuritaire de continuer. Cependant, l’équipe s’attend à ce que la plupart des volontaires ne développent même aucun symptôme.

Même s'il n'y a pas d'événements indésirables, cette première phase pourrait encore prendre plusieurs mois si les doses initiales s'avèrent trop faibles, dit Chiu. En effet, le nombre de lits disponibles est limité et les volontaires devront rester en quarantaine pendant des semaines, même s’ils ne sont pas infectés.

Cela signifie qu'il pourrait s'écouler plusieurs mois avant que l'équipe puisse commencer à tester des vaccins potentiels en essayant d'infecter des volontaires qui ont reçu un vaccin – connu sous le nom d'essais de provocation chez l'homme – au cours desquels un ou plusieurs vaccins pourraient déjà être disponibles par le biais de tests conventionnels. «Nous verrons probablement les résultats des essais de phase III dans les prochains mois», déclare Peter Openshaw de l'Imperial College de Londres.

Cependant, de nombreux vaccins différents seront développés au cours des trois ou quatre prochaines années, dit Openshaw, et être en mesure de faire des essais de provocation sur des humains sera un moyen très précieux de les comparer.

«Ce sera un moyen de comparer beaucoup plus rapidement l'efficacité et l'innocuité des vaccins», déclare Robert Read de l'Université de Southampton, au Royaume-Uni.

Les études de défi de ce type ne révéleront pas si les vaccins protègent les personnes les plus âgées et les plus vulnérables, mais elles peuvent accélérer les progrès en révélant quels vaccins potentiels n'ont aucune chance de fonctionner, déclare Andrew Catchpole, scientifique en chef chez hVIVO. «Ce qu'il peut faire, ce sont des vaccins accélérés pour ces groupes», dit-il.

L’équipe mettra en place un site Web sur lequel les gens pourront faire part de leur intérêt à participer pendant que l’étude attend l’approbation de la Medicines and Healthcare Products Regulatory Agency du Royaume-Uni et de la Health Research Authority. Les volontaires seront rémunérés pour leur temps, mais Chiu a refusé de dire combien d'argent ils recevraient.

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