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Trouver des super-étaleurs de coronavirus peut être la clé pour arrêter une deuxième vague

Par Clare Wilson

Vue de dessus du bar intérieur

On pense que les bars intérieurs présentent un risque particulier pour les événements de grande diffusion

ViewApart / Getty Images

Un voyage au ski, un mariage, une pratique de chorale: ce que ces événements ont en commun, c'est qu'ils ont tous été des occasions de «sur-diffusion» du coronavirus. C'est à ce moment que quelqu'un transmet le virus à un nombre particulièrement élevé de personnes.

Bien qu'il n'y ait pas de définition universellement acceptée d'un événement de grande diffusion, il est parfois considéré comme un incident dans lequel quelqu'un transmet le virus à six autres personnes ou plus. Expliquer pourquoi ces groupes déroutants se produisent pourrait être la clé pour prendre le contrôle de la pandémie de covid-19 et arrêter une deuxième vague de cas.

Depuis des mois, nous entendons dire que le nombre R, ou le nombre de reproduction, est ce qui est nécessaire pour évaluer la propagation du covid-19. Il s'agit du nombre moyen de personnes à qui chaque personne infectée transmet le virus. Avant le verrouillage au Royaume-Uni, le nombre R du coronavirus était estimé entre 2 et 3.

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Il est maintenant plus apprécié qu'il existe une grande variabilité dans le nombre de nouveaux cas générés par chaque personne infectée. Cela peut être décrit par le «nombre K» de l’épidémie – le paramètre de dispersion – avec une valeur inférieure de K signifiant plus de variabilité. Vous devez connaître à la fois R et K pour avoir une bonne idée de la façon dont le virus se propage dans une communauté.

Selon une analyse de la propagation de la covid-19 à d'autres pays depuis la Chine à la fin du mois de février, le nombre K était de 0,1, une valeur extrêmement faible. Les chercheurs ont estimé que 80% des cas étaient causés par environ 10% des personnes infectées. Ces 10% pourraient déclencher un groupe d'infections, tandis que la plupart des autres personnes ne transmettraient le coronavirus à personne d'autre et que quelques-unes ne le donneraient qu'à une seule autre personne.

En d'autres termes, la sur-propagation fait partie intégrante de la pandémie, déclare Quentin Leclerc de la London School of Hygiene and Tropical Medicine.

Dans un exemple bien étudié, lors d'une pratique chorale avec 61 participants qui a eu lieu un soir de mars, dans le comté de Skagit, dans l'État de Washington, une personne en a infecté environ 52 autres. Les médecins ont suivi les contacts étroits de chaque cas secondaire, environ trois ou quatre chacun, et n'ont pu trouver que 10 autres infections, dit Lea Hamner, une responsable de la santé publique du comté de Skagit. C'est comme si quelque chose de qualitativement différent se passait cette nuit-là.

Qu'est-ce que ça pourrait être? Des grappes de transmission ont été observées avec d'autres maladies, y compris le VIH, la tuberculose et la typhoïde, un célèbre super-épandeur étant un cuisinier de New York au début du XXe siècle, connu sous le nom de Typhoid Mary. Dans ces cas, il semblait qu'il y avait quelque chose de biologique qui rendait la personne plus susceptible de transmettre ses germes, probablement une lourde charge microbienne.

Avec le coronavirus, la charge virale peut bien jouer un rôle, mais cela n'a pas été étudié et nous n'avons pas de moyen facile de commencer à le faire, déclare Benjamin Cowling de l'Université de Hong Kong en Chine. «Si nous mesurons la charge virale dans la salive, ce n’est pas la même chose que la quantité de virus qu’ils expirent. Vous auriez à faire une sorte d'échantillonnage de l'air. »

Mais en plus de la biologie, les circonstances de l'événement de propagation semblent également être importantes, et certains thèmes communs ont émergé. Le groupe de Cowling a effectué la recherche des contacts des 1037 premiers cas de coronavirus à Hong Kong. Ils ont trouvé une valeur K un peu plus élevée que l'estimation précédente, de 0,45, mais cela signifie toujours que seulement 20 pour cent des personnes infectées étaient responsables de 80 pour cent des cas contractés localement.

L'équipe a constaté que les événements de grande diffusion avaient tendance à se produire dans des espaces intérieurs, avec des personnes à proximité. Les occasions sociales ont conduit à plus de clusters que l'exposition sur le lieu de travail ou à la maison – des transmissions de masse ont eu lieu lors de mariages, de temples, de bars et de karaokés, par exemple. Le risque semble être plus élevé si les gens élèvent leur voix d'une manière ou d'une autre, par exemple en chantant ou en criant. «C’est le volume d’air qui sort de vos poumons», déclare Cowling.

Comprendre la sur-propagation devient encore plus important maintenant que les cas de coronavirus sont en baisse dans de nombreux pays, déclare Adam Kleczkowski de l'Université de Strathclyde au Royaume-Uni. Lorsque le nombre de cas augmente de façon exponentielle, les événements de super-propagation sont sans doute moins importants, dit-il, car de nombreux groupes se propagent et fusionnent.

Mais il est essentiel d'éviter ces grappes de transmission au début d'une épidémie avant que le nombre de cas n'augmente fortement, ou plus tard, lorsque les cas diminuent et qu'une deuxième vague doit être évitée. «Lorsque vous avez très peu de cas, ce sont ces événements (de grande diffusion) que vous devez surveiller», déclare Leclerc.

Comment pouvons-nous réduire les chances de nouveaux événements de grande diffusion? «Nos principes directeurs à l'heure actuelle sont que l'extérieur est plus sûr qu'à l'intérieur, moins de gens sont plus en sécurité que plus de gens», déclare Hamner. Elle considère les bars intérieurs comme un risque particulier. «Une personne ivre est bien connue pour parler de plus en plus fort à mesure qu'elle devient ivre.

Ce ne sont pas des idées nouvelles, mais rendre les gens conscients de l’importance de la sur-diffusion pourrait renforcer la nécessité d’éviter ou au moins d’atténuer ces types de situations à risque. Cela pourrait également aider à éclairer la manière dont les pays assouplissent les restrictions de verrouillage, dit Leclerc, dont l'équipe a créé une base de données d'événements de grande diffusion dans le monde. Par exemple, seuls huit des 201 grappes qu'ils ont identifiées ont eu lieu dans des écoles, qui au début de la pandémie étaient considérées comme un foyer potentiel d'infections.

L'identification des clusters en temps réel est également essentielle pour le travail de recherche de contacts, explique Leclerc. "Si vous parvenez à détecter (des événements de grande diffusion) et à trouver les personnes infectées, vous pouvez arrêter la propagation avant qu'elle ne se poursuive."

Référence: Place de la recherche, DOI: 10.21203 / rs.3.rs-29548 / v1

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