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Trois exoplanètes sont suffisamment proches pour que nous puissions voir leurs atmosphères

Par Leah Crane

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Vue d'artiste d'exoplanètes autour de l'étoile naine rouge voisine GJ 887

Mark Garlick

À seulement 11 années-lumière de la Terre, une paire de mondes chauds et rocheux orbitent autour d'une petite étoile rouge qui est exceptionnellement calme. Le fait que ces objets soient si proches – en termes cosmiques – les rend relativement faciles à étudier, et une troisième planète potentielle dans la zone habitable de l'étoile rend le système particulièrement intrigant.

GJ 887 est une étoile naine rouge environ la moitié aussi massive que le soleil. Sandra Jeffers de l'Université de Göttingen en Allemagne et ses collègues ont trouvé ses planètes en utilisant le chercheur de planètes à grande vitesse radiale à haute précision (HARPS) à l'observatoire de La Silla au Chili. Ils les ont aperçus en surveillant les oscillations dans la lumière de l'étoile provoquées par l'attraction gravitationnelle des planètes.

Ils ont trouvé des oscillations avec trois motifs: l'un indiquait une planète qui faisait le tour de l'étoile tous les 9,3 jours, un autre pointait vers une planète qui mettait 21,8 jours pour terminer une orbite, et le troisième suggérait un monde en orbite tous les 50 jours environ. Les deux planètes intérieures sont plus proches de l'étoile que Mercure ne l'est de notre soleil.

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Les deux planètes les plus proches sont beaucoup trop chaudes pour supporter la vie, avec des températures moyennes autour de 195 ° C pour le monde le plus proche et 79 ° C pour l'autre. Mais la troisième planète, si elle existe, pourrait se trouver dans la zone habitable de l'étoile – la zone où l'eau à la surface de la planète pourrait rester liquide au lieu de geler ou de bouillir.

Il n'y a qu'un seul problème: cette troisième planète peut ne pas exister. Les chercheurs ont observé GJ 887 pendant 80 nuits, il n’y avait donc pas le temps de chercher plus d’une orbite de cette planète potentielle. Il y a une chance que l'oscillation apparente de 50 jours puisse être produite par l'étoile elle-même, donc ils prennent maintenant plus d'observations dans le but de confirmer l'existence de la troisième planète, dit Jeffers.

Heureusement, l'étoile n'est pas très variable. Les naines rouges ont tendance à avoir d'énormes fusées éclairantes stellaires qui peuvent faire exploser l'atmosphère de leurs planètes, ainsi que des taches d'étoiles sombres qui peuvent brouiller le signal des planètes, mais GJ 887 en a très peu.

"GJ 887 est l'une des étoiles les plus inactives que nous ayons jamais vues", explique Jeffers. "C'est la meilleure étoile proche du soleil pour comprendre si ses exoplanètes ont des atmosphères et pour caractériser ces atmosphères, et pour comprendre si ces planètes ont la vie." Nous pourrons regarder les atmosphères de ces planètes avec le télescope spatial James Webb, dont le lancement est prévu en 2021, dit-elle.

Référence de la revue: Science, DOI: 10.1126 / science.aaz0795

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