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Tout ce que vous devez savoir sur le vaccin contre le coronavirus d'Oxford

Par Michael Le Page

Un participant à l'essai se fait injecter dans le bras

L'un des premiers volontaires participe à l'essai de vaccin sud-africain d'Oxford

SIPHIWE SIBEKO / POOL / AFP via Getty Images

Un vaccin expérimental contre le coronavirus développé à l'Université d'Oxford produit les réponses immunitaires espérées chez l'homme. Même s'il n'est pas encore clair si cela signifie que le vaccin préviendra les infections, le groupe qui l'a réalisé a conclu des accords pour que les entreprises en fabriquent 2 milliards de doses en un an.

«C’est un jour vraiment important aujourd’hui», déclare la chef d’équipe Sarah Gilbert. "Mais il y a encore un long chemin à parcourir."

Au moins 23 vaccins expérimentaux sont actuellement testés chez l'homme. Le but de ces essais est de prouver que les vaccins fonctionnent, mais cela prendra du temps, car cela nécessite de donner le vaccin ou un placebo à plusieurs milliers de personnes dans une région où il y a beaucoup de cas de coronavirus.

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Les dernières découvertes étaient le résultat d'un essai plus petit destiné à étudier la réponse immunitaire pour savoir si le vaccin est sûr et produit l'effet escompté. Environ 1000 volontaires ont reçu le vaccin Oxford, qui utilise un virus du rhume de chimpanzé pour transmettre le gène de la protéine de pointe de coronavirus aux cellules humaines.

Le virus modifié ne peut pas se répliquer et ne peut donc pas provoquer lui-même l’infection. Aucun effet indésirable grave n'a été signalé dans l'étude publiée cette semaine.

Les volontaires ont généré beaucoup d'anticorps, des protéines qui circulent dans le sang et se lient aux virus. Tous les anticorps ne se lient pas de manière à rendre le virus inoffensif, mais après une dose, la plupart des volontaires ont produit des anticorps neutralisants, qui empêchent les virus d'infecter les cellules. Après deux doses, tous les volontaires ont généré des anticorps neutralisants.

Leur corps a également fait des cellules immunitaires connues sous le nom de cellules T qui recherchent et détruisent les cellules infectées avant qu'elles ne produisent plus de virus. On pense que cette réponse cellulaire est une partie importante de l'immunité contre le coronavirus. «Nous sommes ravis de ces résultats», déclare Teresa Lambe, membre de l'équipe.

La réponse anticorps est comparable à celle observée dans les infections naturelles, mais la réponse cellulaire est plus forte. Cependant, il reste à voir si cette réponse est suffisante pour protéger contre l'infection et combien de temps cette protection dure.

Même si l'immunité s'estompe rapidement lorsque les personnes sont infectées par le coronavirus lui-même, cela ne signifie pas nécessairement que l'immunité induite par le vaccin fera de même, déclare Adrian Hill, membre de l'équipe. «Il est faux de supposer cela», dit-il.

On ne sait pas non plus dans quelle mesure le vaccin protégera les personnes âgées, qui sont plus à risque de covid-19 et ont une réponse plus faible aux vaccins contre la grippe. L'essai d'Oxford ne concernait que des personnes âgées de 18 à 55 ans.

Dans un article publié parallèlement à celui d'Oxford, une équipe en Chine a rapporté les résultats d'un essai dans lequel 603 volontaires ont reçu une dose d'un vaccin similaire, appelé Ad5. Il a révélé que la réponse immunitaire était plus faible chez les personnes âgées de plus de 55 ans.

Ces études ne sont pas les premières du genre. La société américaine Moderna a découvert que son vaccin expérimental provoquait des réponses protectrices chez 45 personnes. Il est maintenant entré dans des essais de phase III plus importants.

L'équipe d'Oxford entame également des essais plus importants. Environ 8 000 personnes au Royaume-Uni ont déjà reçu le vaccin et l'essai est en cours d'extension pour inclure des personnes de plus de 55 ans. Des essais commencent également aux États-Unis, au Brésil et en Afrique du Sud. Le nombre de cas de covid-19 étant plus élevé dans ces pays, ces essais pourraient donner des résultats plus tôt.

La société pharmaceutique AstraZeneca se prépare déjà à produire 1 milliard de doses du vaccin Oxford, et le Serum Institute of India a également accepté d'en faire un milliard. Ces derniers seront produits sur une base non lucrative pendant la durée de la pandémie.

Dans un autre développement, la société britannique Synairgen a rapporté que les patients traités à l'hôpital pour le covid-19 qui respiraient la forme aérosol de la société d'une protéine appelée interféron bêta étaient 80% moins susceptibles de développer une maladie grave. Ils ont également récupéré plus rapidement.

Les chercheurs impliqués disent que le coronavirus bloque la production naturelle d'interféron bêta dans les poumons, supprimant la réponse immunitaire. La distribution directe de la protéine dans les poumons délivre une dose élevée là où elle est nécessaire. Obtenir les mêmes niveaux dans les poumons en injectant de l'interféron bêta entraînerait des effets secondaires graves.

Cependant, les résultats étaient basés sur une étude portant sur seulement 100 personnes, ils devront donc être confirmés par un essai plus large.

«Nous admettons que ce n'est pas la plus grande étude. C'était une étude exploratoire », explique Tom Wilkinson, de l'Université de Southampton, qui a dirigé l'essai. Cependant, le fait que le traitement semble avoir plusieurs effets bénéfiques leur donne l'assurance qu'il s'agit d'un véritable effet. «Nous voyons un signal très fort dans toutes les mesures», dit-il.

Référence du journal: The Lancet, DOI: 10.1016 / S0140-6736 (20) 31604-4

Référence du journal: The Lancet, DOI: 10.1016 / S0140-6736 (20) 31605-6

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