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Revue d'ammonite: voici l'histoire vraie de la paléontologue Mary Anning

Par Francesca Steele

Kate Winslet & amp; Saoirse Ronan

Mary Anning (Kate Winslet, à gauche) et Charlotte Murchison (Saoirse Ronan, à droite) dans Ammonite

NÉON

Ammonite, un nouveau film sur la chasseuse de fossiles Mary Anning de Francis Lee (le réalisateur de 2017 Le pays de Dieu), n'est pas pressé d'une manière qui ne sera pas la tasse de thé de tout le monde. Mais là encore, le travail de terrain n'était pas non plus essentiel à la science naissante de la paléontologie dans le 19e siècle.

La collecte de fossiles peut être une entreprise lente et parfois ennuyeuse, ce qui explique probablement pourquoi tant d'hommes instruits ont quitté Anning – pauvre, classe ouvrière, autodidacte – pour faire une grande partie du travail de fouille, puis ont pris tout le crédit lorsque les objets ont été exposés dans les musées de Londres.

L’ouverture du film est également parfois un peu lente, mais il est juste de prêter attention à la nature à forte intensité de main-d’œuvre de ce travail vital. Nous rencontrons Anning (Kate Winslet) alors qu'elle escalade les falaises de Lyme Regis dans le Dorset, au Royaume-Uni. Ses jupes sont nichées entre ses jambes et un vent violent siffle alors qu'elle tire sur les rochers logés au plus profond de l'argile, dévalant souvent la pente avant d'avoir obtenu quoi que ce soit de valable. C'est une greffe dure et solitaire.

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De retour dans son atelier, elle brosse ammonites et autres petits fossiles pour les touristes à acheter. Le squelette d'ichtyosaure de 5 mètres qu'elle a déterré à l'âge de 12 ans a déjà été transporté très loin dans la capitale, ses os sous verre portant le nom de quelqu'un d'autre. Contrairement à beaucoup de ses pairs, Anning doit gagner sa vie, et à cause de sa classe et de son sexe, elle n’a pas accès aux sociétés scientifiques qui éleveraient sa position.

Elle vit seule avec sa mère crotchie dans un minuscule cottage glacial. Leur vie est calme, bien que des vagues fracassantes et des vents violents rugissent autour d'elle sur la plage et se faufilent dans les fissures de la fenêtre – AmmoniteLa conception sonore de est l’une de ses plus belles caractéristiques.

Dans un de ces jours tranquilles viennent M. et Mme Murchison. Roderick Murchison (James McArdle) est un géologue – dans la vraie vie, il a d'abord identifié la période géologique connue sous le nom de système silurien – qui souhaite apprendre d'Anning. Sa femme Charlotte (Saoirse Ronan) souffre d'une «mélancolie légère», qui semble avoir été provoquée par l'absence d'enfant.

En réalité, Charlotte était en effet amie avec Anning, mais était aussi une géologue dynamique et était à certains égards responsable des succès de son mari. Ici, c'est une créature fragile, seule dans son mariage. On la voit chercher un mari qui lui dit que sa femme «amusante» lui manque, avant de la laisser à Lyme Regis pour récupérer alors qu'il part en tournée européenne, en payant les Annings pour la surveiller.

Ronan et Winslet font ici un travail nuancé et de meilleure qualité. Enfermés dans leurs jupons victoriens et leurs bonnets encombrants, les dialogues souvent douloureusement clairsemés, ils doivent agir principalement avec leur visage. Il aurait été facile de tout surjouer en conséquence, mais c'est leur réserve qui nous émeut – un regard discret de curiosité ici, un sourire secret là.

La transformation de Winslet de solitaire bourru à amant passionné est particulièrement bien. D'abord mécontente de se retrouver avec une frêle gentille femme, leur amitié la surprend. Elle s'est convaincue qu'elle a besoin de l'isolement, elle en profite même, alors qu'en réalité elle n'a pas eu le choix. Les femmes à cette époque devaient être possédées ou seules. C'est une histoire sur la misogynie victorienne et l'amitié féminine plus que sur Anning elle-même.

De là, le film s'écarte radicalement des faits. Après qu'Anning a soigné sa nouvelle amie à la suite d'une fièvre, les deux trouvent du réconfort dans le corps de l'autre. Les scènes de sexe sont incroyablement belles, délicatement jouées et tournées en mettant l'accent sur le pouvoir du toucher plutôt que sur la gratification. Le film prend vraiment vie dans ces moments-là, après un début laborieux qui pourrait bien représenter la réalité quotidienne mais qui peut dans un premier temps décourager certains publics.

Cependant, ce n’est pas tant le rythme ou l’infidélité du film qui sont les plus susceptibles de décevoir, mais plutôt le peu d’attention qu’il accorde aux réalisations réelles d’Anning. Anya Pearson, administratrice de Mary Anning Rocks, une organisation caritative qui fait campagne pour qu'une statue d'Anning soit construite à Lyme Regis, loue le portrait de «l'effroyable travail de terrain» mais dit du film: «Je pense qu'il utilise Anning comme un vaisseau. Cela aurait pu être deux femmes dans cette romance. Il y a en fait très peu de paléontologie. "

Anning est né en 1799 à Lyme Regis. Son père, un charpentier, a complété ses revenus en ramassant des «bibelots» sur les falaises locales et a appris à sa fille à faire de même. En plus de sa découverte d'enfance d'un ichtyosaure, elle a également trouvé le premier plésiosaure complet dans la vingtaine. Bien qu'aujourd'hui on lui attribue parfois la découverte de dinosaures, les fossiles découverts par Anning sur la côte jurassique étaient tous des reptiles marins, une espèce préhistorique distincte.

Paul Barrett du Natural History Museum de Londres a déclaré: «Mary était une collectionneuse de fossiles extraordinaire, qui a trouvé des centaines de fossiles scientifiquement importants dans ce qui allait devenir une période de boom de la paléontologie, quand elle est passée d'un passe-temps pour les collectionneurs de« curiosités naturelles ». 'à une science. Avant cela, on en savait relativement peu sur les fossiles. Ils recevaient généralement des explications surnaturelles.

Le travail d’Anning a aidé à former une base pour Darwin. «Anning a vu ces créatures et s'est rendu compte qu'elles n'auraient pas pu vivre dans le laps de temps que la Bible suggérait pour l'existence», explique Tori Herridge, paléontologue et cofondatrice de TrowelBlazers, un site Web qui célèbre les histoires oubliées des femmes en géologie, paléontologie et archéologie. «Elle a trouvé des bélemnites, une sorte de calmar préhistorique, et a remarqué à quel point leurs sacs d'encre ressemblaient à ceux du calmar moderne, indiquant que l'un aurait pu évoluer de l'autre. C'était une analyste talentueuse avec un bon œil pour l'anatomie et le travail sur le terrain.

«Anning n'était pas une pionnière seule – beaucoup de ses contemporains, hommes et femmes, ont également largement contribué à ces idées changeantes sur la façon dont le monde a évolué. Mais d'une manière amusante, Anning était la seule professionnelle parce qu'elle gagnait réellement sa vie. Beaucoup de ses homologues l'ont fait davantage comme un passe-temps distingué », dit-elle.

C'est un mythe qu'Anning était une solitaire ou sous-estimée au cours de sa vie, dit Herridge. «D'une certaine manière, sa réalisation est le fait même qu'elle était reconnue à l'époque, compte tenu des contraintes culturelles. En 1838, après qu'Anning se soit trouvée démunie suite à un mauvais investissement, la Geological Society (qui n'acceptait pas les femmes comme membres et avait auparavant exclu Anning d'une réunion sur sa propre découverte de plésiosaure) lui accorda en fait une rente annuelle – une sorte de pension. , illustrant la haute estime dans laquelle elle était tenue.

Elle avait aussi beaucoup d'amis. Charlotte Murchison semble peu susceptible d'avoir été son amant (et était en fait plus âgée, pas plus jeune, comme suggéré dans Ammonite), mais les deux ont échangé de nombreuses lettres au fil des ans. En effet, nombre d’amis d’Anning étaient les épouses des hommes qui venaient la consulter – Mary Buckland, par exemple, épouse du président de la Geological Society, William Buckland.

De nombreuses lettres entre Anning et Murchison, Buckland et Frances Bell, une adolescente à qui Anning a enseigné la chasse aux fossiles et à qui elle Ammonite on pensait à l'origine que l'amant était basé, peut être lu au Musée d'histoire naturelle et ailleurs. Les contemporains ont décrit Anning comme «astucieux», «une célibataire forte et énergique» et «plutôt satirique». La personne antisociale représentée par Winslet semble loin du personnage vif qui apparaît par intermittence dans les descriptions de ses amis.

«Je pense que ce qui est assez intéressant chez Anning, c'est qu'elle écrit rarement sur elle-même et bien plus sur son travail», dit Herridge. «Ce sont ses amis qui racontent des histoires de son bon sens de l’humour et ainsi de suite. Et à cause de cela, il y a un grand écart entre ce que nous savons vraiment et ce que nous devons deviner, ce qui signifie que nous pouvons tous imaginer Anning, dans une certaine mesure, comme nous le souhaitons. "

Ammonite sort aux États-Unis le 13 novembre. La date de sortie au Royaume-Uni n'a pas encore été annoncée. Il a joué au Festival du film de Londres en octobre.

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