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Rencontrez le dernier Mars Rover de la NASA: La persévérance trouvera-t-elle vie en 2021?

Le cinquième rover martien de la NASA, nommé Perseverance, a été lancé en juillet 2020 et est le premier rover martien chargé de rechercher la vie elle-même. Grâce à des missions antérieures, nous savons maintenant que l'eau liquide était autrefois abondante à la surface de Mars. Dans cet épisode de notre série de vidéos Science with Sam, vous découvrirez comment le rover cherchera des preuves de la vie, comment les scientifiques tenteront de lancer un hélicoptère sur une autre planète pour la première fois et comment Perseverance testera la technologie. pour fabriquer de l'oxygène sur Mars en vue d'une future exploration humaine.

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Le dernier rover de la NASA est en route pour Mars. Sa mission: rechercher des signes de vie ancienne.

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La persévérance repoussera les limites d'une enquête de plusieurs décennies pour savoir si Mars a déjà accueilli la vie à un moment quelconque de ses 4,5 milliards d'années d'histoire. À bord se trouve une suite d'instruments scientifiques sophistiqués conçus pour rechercher les signes de la vie ancienne. Il commencera également à étudier comment les humains pourraient y vivre et, pour la première fois, nous verrons si nous pouvons piloter un hélicoptère sur un autre monde.

Ses prédécesseurs ont cherché à savoir si Mars avait des conditions habitables, en particulier à la recherche de preuves d'eau liquide. Avec les observations des orbiteurs de Mars, ils ont recueilli des preuves que Mars avait autrefois de grands océans, lacs et rivières. Ils ont même trouvé des indices selon lesquels l'eau coule encore sur Mars, même aujourd'hui, bien que certaines caractéristiques qui étaient à l'origine interprétées comme des traînées d'eau qui coule puissent en fait être simplement du sable.

Nous savons maintenant que Mars a les ingrédients pour la vie, et il a peut-être été beaucoup plus chaud dans le passé. La persévérance sera le premier rover à rechercher explicitement des signes de vie elle-même.

Les chances de trouver la vie actuelle sur Mars sont assez minces. Mais dans un passé lointain, ce n’est pas si exagéré, et le trouver serait une énorme affaire. À l'heure actuelle, la Terre est le seul endroit que nous connaissons où la vie ait jamais existé. Si nous devions trouver des preuves d'organismes vivants sur notre voisin le plus proche, cela nous indiquerait que notre maison n'est pas unique, et peut-être que la vie ailleurs dans l'univers est en fait assez courante.

La persévérance atteindra Mars en février 2021. Le lancement était chronométré pour que les positions de la Terre et de Mars fassent le voyage le plus rapidement possible, soit un temps de vol d'environ 7 mois.

Le site d'atterrissage est le cratère Jezero, que l'on pense être le meilleur candidat pour trouver la vie sur Mars. L'eau et les sédiments se sont accumulés dans cet ancien lit du lac, et c'est ici que les scientifiques espèrent trouver d'anciennes molécules organiques et des signes de vie microbienne.

Pour ce faire, le rover transporte un ensemble de gadgets de haute technologie qui feraient honte à l'Aston Martin de James Bond. Il y a un générateur nucléaire, un ordinateur, un ordinateur de sauvegarde identique, une transmission à six roues motrices, un bras robotique à triple articulation, une perceuse, une station météo et des microphones, nous allons donc entendre Mars pour la première fois.

Un élément clé du kit pour identifier les signes de vie est appelé SHERLOC. C'est un acronyme artificiel avec beaucoup de mots de jargon, mais il fait briller un laser sur les roches et mesure le spectre qu'elles reflètent pour déterminer leur composition chimique. Il a même un acolyte – une caméra appelée WATSON.

Mais la persévérance ne se limite pas à prendre des photos. Le rover collectera des morceaux de roche martienne dans des tubes pour être collectés par une future mission. J'espère que nous pourrions avoir ces tubes sur Terre pour les étudier d'ici 2031, ce qui exciterait vraiment les scientifiques.

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En plus de la chasse à la vie, Perseverance va tenter quelque chose d'extraordinaire. Mars est sur le point de recevoir son premier hélicoptère.

L'ingéniosité est un «moment Wright Brothers sur une autre planète», selon l'ingénieur en chef MiMi Aung. Si tout se passe comme prévu, 118 ans seulement après le décollage du Wright Flyer en Caroline du Nord, un hélicoptère de 1,8 kilogramme décollera sur Mars.

Pour mener à bien sa mission, il ne lui reste plus qu'à décoller. Les missions ultérieures pourraient inclure des hélicoptères plus gros et peut-être même des avions capables de voler plus loin autour de la planète.

Parce que l’atmosphère de Mars est si mince, cette mission n’est pas si simple. Ses pales en fibre de carbone ultra-légères doivent tourner à 2400 tours par minute – environ sept fois plus vite qu'un hélicoptère typique sur Terre.

Une autre expérience passionnante à bord de Perseverance verra s’il est possible de produire de petites quantités d’oxygène sur Mars. Cela sera absolument crucial lorsque nous y enverrons des huhmans. Non seulement ils auront besoin d'oxygène pour respirer, mais ils en auront également besoin pour brûler du carburant et lancer des fusées sur Terre. Mars n'a que des traces d'oxygène libre dans son atmosphère, mais il y a beaucoup d'oxygène lié à des atomes de carbone sous forme de dioxyde de carbone.

Cette expérience, appelée MOXIE, testera la technologie de production d'oxygène à partir de dioxyde de carbone sur Mars. MOXIE inhale de petites quantités de dioxyde de carbone de l'air martien, le met sous pression et le chauffe à 800 degrés. Une combinaison de chaleur et d'électricité arrache un atome d'oxygène de chaque molécule de dioxyde de carbone, produisant du monoxyde de carbone et de l'oxygène.

MOXIE devrait produire 10 grammes d'oxygène en une heure – à peine assez pour respirer pendant 15 minutes. Mais MOXIE n'est qu'un test. MOXIE a à peu près la taille d'une batterie de voiture. Pour une mission humaine sur Mars, nous aurions besoin de quelque chose d'environ 100 fois plus grand. Et si nous voulons lancer une fusée à la maison, nous aurons besoin d’environ 30 à 45 tonnes métriques d’oxygène, plus si jamais nous nous installons là-bas.

Mars n'est pas exactement l'endroit le plus hospitalier pour s'installer, mais certaines personnes, y compris le patron de SpaceX Elon Musk, sont vraiment enthousiastes à l'idée.

Elon Musk: «Voulez-vous un avenir où nous deviendrons une civilisation classée dans l'espace et sommes dans de nombreux mondes et là-bas parmi les étoiles, ou un où nous sommes à jamais confinés sur Terre? Je dis que c'est le premier.

La persévérance fait partie des premiers pas pour voir si cela est possible.

Nous allons donc beaucoup apprendre de cette mission. Nous verrons s'il est possible de piloter un hélicoptère sur une autre planète. Nous nous préparerons à une future exploration humaine. Et peut-être que nous trouverons des signes de vie ancienne sur une autre planète.

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