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Questions et réponses: COVID-19 pourrait-il avoir des impacts durables sur notre chaîne d'approvisionnement alimentaire?

Mike Johanns pense que la pandémie pourrait changer beaucoup pour l'agriculture.

L'ancien secrétaire de l'USDA et sénateur du Nebraska s'attend à ce qu'il y ait plus d'automatisation et une plus grande concentration sur la sécurité des travailleurs quand il s'agit de la façon dont nous traitons et emballons les aliments à l'avenir. Johanns, qui est maintenant le président de l'agriculture pour la société de conseil fiscal Alliantgroup, a parlé à Modern Farmer des usines de viande, de la sécurité des travailleurs et de l'opportunité de recommencer à transformer les aliments comme nous l'avons fait dans les années 1960.

Cette interview a été révisée et condensée pour plus de clarté.

Agriculteur moderne: Pendant la pandémie, nous avons constaté un niveau de perturbation de l’agriculture que l’on n’a pas vu dans l’histoire moderne. Les agriculteurs et les transformateurs d'aliments doivent s'adapter et changer pour atteindre les consommateurs. De quelles façons pensez-vous qu'ils devront s'adapter davantage à mesure que cette crise évolue?

Mike Johanns: Je pense que les consommateurs vont exiger plus d'emballages. Ils vont vouloir aller à l’épicerie et regarder ces tomates ou ces haricots verts et se sentir à l’aise qu’ils n’ont pas été manipulés par les 20 dernières personnes qui sont passées par cette allée. Tant que ce virus fera partie de notre vie, et je pense que ce sera le cas pendant un certain temps, les consommateurs seront plus exigeants sur la façon dont les choses sont emballées, comment elles sont livrées (et) comment elles sont affichées.

MF: Pensez-vous que les problèmes que nous rencontrons aujourd'hui dans notre chaîne d'approvisionnement alimentaire auront des impacts durables?

MJ: Oui. Nous allons regarder dans un an ou 18 mois, et rappelez-vous le jour où vous êtes allé dans l'allée et avez pressé des fruits. Je pense juste que ça va changer. J'entends davantage dire que les gens sont de plus en plus intéressés à garder des poulets dans leur arrière-cour. J'entends plus d'intérêt (de la part des gens qui disent) Je n'ai jamais planté de jardin, mais je vais planter un jardin maintenant. La grande majorité des produits que nous consommons proviennent d'un Walmart ou d'une épicerie, mais vous constaterez un plus grand intérêt pour les gens qui élèvent des aliments.

MF: Y a-t-il des choses que vous pensez que nous devons changer dans notre chaîne d'approvisionnement alimentaire pour la rendre moins vulnérable aux perturbations que nous connaissons aujourd'hui?

MJ: Ce que vous allez voir, ce sont des changements en termes de problèmes de sécurité, tout simplement parce que vous ne pouvez pas diriger une usine de transformation si 15% de votre personnel est absent parce qu'il est malade. Vous ne pouvez pas continuer à fonctionner de cette façon. Vous pourriez avoir une situation où les travailleurs devront être espacés et protégés. Vous pouvez le voir non seulement dans le secteur de la viande qui a bien sûr attiré beaucoup d'attention pendant cette crise, mais vous pouvez le voir avec des fruits et légumes. Je pense que vous allez voir une grande importance accordée à la sécurité du travailleur, ce qui est très logique, parce que c'est ainsi que vous continuez à travailler. Sinon, vous rencontrerez continuellement ces défis dans l'approvisionnement alimentaire.

MF: Le président Donald Trump a publié un décret exécutif fin avril obligeant les usines de transformation de viande à rester ouvertes. Que pourrait faire l'administration Trump pour résoudre les problèmes de ces usines?

MJ: Encore une fois, il est inévitable que les choses évoluent dans le sens de "comment assurer la sécurité de nos travailleurs et comment nous assurer qu’ils seront là le lendemain parce qu’ils ne sont pas tombés malades?" Tout ce que le gouvernement fédéral peut faire pour initier des efforts pour aider à mettre la sécurité des travailleurs au premier plan, et même alors, vous ne pouvez pas garantir que quelqu'un ne sera pas malade.

Dans le domaine de la sécurité des travailleurs, une bonne initiative consisterait à demander au ministère du Travail et à lui donner les moyens de vraiment entreprendre une analyse de la façon dont nous nous assurons que les travailleurs se rendent au travail et sont en sécurité dans ces conditions. Le gouvernement fédéral peut être un chef de file dans ce domaine, et les gouvernements des États peuvent être un chef de file dans ce domaine.

MF: Pensez-vous que le gouvernement fédéral a placé la sécurité des travailleurs au premier plan?

MJ: Tu sais. Je connais ça depuis très longtemps. Quand j'étais gouverneur (du Nebraska), j'ai en fait étudié les conditions de travail dans les usines d'emballage et personnellement rédigé et publié un décret exécutif qui est devenu connu sous le nom de (Industrie des emballages de viande) Charte des droits des travailleurs. Je pense juste que, année après année, nous avons toujours eu la vue de savoir si l'usine fonctionnait et si le produit était en cours de transformation, et il y a des gens qui veulent faire le travail, alors nous sommes prêts à partir. Mais COVID-19 a vraiment changé cela.

Nous ne sommes pas prêts à partir car si vous avez des travailleurs malades ou s'ils présentent des symptômes, ils doivent rester à la maison. Vous arrivez au point où l'usine est fermée parce que vous n'avez pas les travailleurs qui peuvent faire le travail. Que vous soyez propriétaire de l'usine d'emballage ou de transformation des fruits et légumes, tout le monde cherchera des moyens d'améliorer cet environnement pour les travailleurs. Cela a du sens pour leur propre bien-être, mais aussi pour pouvoir fournir la nourriture que les Américains doivent consommer.

MF: Pensez-vous que ces perturbations dans la transformation de la viande pourraient conduire à plus d'automatisation dans ce secteur?

MJ: Cela semble inévitable, et comme nous le savons des efforts antérieurs d'automatisation, il y a des avantages et des inconvénients. Les avantages sont que c'est la routine. C'est automatique parce que la machine fait ce que les gens faisaient. Bien sûr, l'inconvénient est que quelqu'un perd son emploi. Ce débat a fait rage tout au long de ma carrière dans la fonction publique, mais il me semble qu'il est absolument inévitable que vous constatiez davantage d'automatisation.

MF: Pensez-vous que nous devrions déplacer la transformation de la viande vers des installations plus localisées, plutôt que d'avoir seulement quelques centaines d'usines gérées par les quatre mêmes sociétés?

MJ: Je suis né en 1950. J'ai grandi dans une petite ferme laitière du centre-nord de l'Iowa. Je me souviens que, sur le chemin de la ville, lorsque j'étais enfant, tu regardais et il y avait un endroit où tu pouvais apporter des porcs pour les transformer et les vendre aux consommateurs. Je me souviens de la boucherie de la ville. C'était merveilleux. Je peux vous dire que je me souviens du bœuf qui a été traité dans notre arrière-cour, car c'est ainsi que cela a été fait. Vous avez appelé le gars qui savait comment le dépecer et le traiter sur place. C'était une chose remarquable. Mais nous sommes un pays très peuplé. Les gens se sont habitués à l'incroyable sélection qu'ils ont en entrant dans une épicerie. Le système que nous avons est déterminé par les besoins des consommateurs. Et je ne pense pas que ça va changer. Les gens veulent du choix.

Je ne pense pas que je mettrais pour vous un système des années 60 comme le système qui fonctionnerait. D'une part, je ne pense pas que nous pourrions plus nourrir les gens de cette façon.

MF: Le Congrès a inclus l'aide financière aux agriculteurs dans le cadre de la loi CARES. Mais les agriculteurs n'ont pu commencer à demander une partie de ces fonds qu'après le Memorial Day. Pensez-vous que le gouvernement fédéral a agi assez rapidement pour aider les agriculteurs de manière significative?

MJ: J'ai passé 10 ans à Washington, dont six au Sénat des États-Unis, et si vous m'aviez demandé alors s'ils pouvaient faire avancer la législation à cette vitesse, je n'aurais pas dit que c'était une chance. Cela ne se produit pas comme ça à Washington. Et pourtant, c'est arrivé. Je sais qu'il y a des gens qui ont désespérément besoin de financement. Je veux que cet argent soit remis aux agriculteurs maintenant. C’est mon attente. Lorsque j'explique aux agriculteurs où cela se trouve, je dois leur dire la vérité sur ce qu'il faut pour faire avancer ce processus. C’est un processus très compliqué. Bien qu'il y ait un bras de fer, vous allez voir d'autres packages. Avant que le Congrès ne fasse une pause pour le 4 juillet, il y aura beaucoup de pression pour faire autre chose.

MF: La Chambre a adopté la loi HEROES qui comprend tout un tas de nouveaux stimulants pour l'agriculture. Y a-t-il quelque chose en particulier que vous aimeriez voir dans le prochain paquet adopté par le Congrès pour aider les agriculteurs et le secteur agricole?

MJ: Je suis président de l’agriculture d’Alliantgroup depuis environ trois ans maintenant et j’ai vu la puissance de ce qu’un simple crédit d’impôt simple peut faire. Je travaille principalement dans le domaine du crédit d'impôt recherche et développement. De nombreux agriculteurs et entreprises agroalimentaires se trouvaient dans un endroit avant que ce virus n'atteigne l'endroit où ils approvisionnaient un secteur donné. Tout d'un coup, un jour nous nous sommes réveillés et tous les restaurants étaient fermés. La seule façon pour eux de s'adapter à cela et de survivre était de dépenser de l'argent pour réorganiser leurs opérations. Au lieu d'envoyer des paquets de 10 lb de galettes de hamburger à un restaurant de restauration rapide, ils ont dû emballer cela pour un consommateur, et ils ont dû dépenser beaucoup d'argent pour faire cette transition. Il est logique que ce genre d'effort soit admissible au crédit d'impôt pour la recherche et le développement.

MF: Beaucoup de nos spectateurs sont des gens qui souhaitent cultiver leur propre nourriture. Et vous? Cultivez-vous votre propre jardin en ce moment?

MJ: Non. J'aurai 70 ans le 18 juin, et cela ne veut pas dire que je ne pouvais pas être là-bas pour faire ça, mais peut-être que je suis devenu paresseux dans ma vieillesse. J'ai cultivé beaucoup de jardins au cours de ma vie. Je ne fais plus ça.

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