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Qu'est-ce que l'agriculture a à voir avec les maladies zoonotiques?

La façon dont la nourriture se déplace de la ferme à la table peut avoir des implications substantielles sur tout, des économies à l'environnement et même à notre santé.

Le COVID-19 n'est que la dernière maladie zoonotique à émerger et au fil des ans, des études scientifiques ont montré que certaines pratiques agricoles industrielles et la conversion des terres pour l'agriculture ont créé les conditions idéales pour que ces maladies se développent.

Les maladies zoonotiques sont des infections qui se propagent entre les animaux et les humains. le Centres pour le Contrôle et la Prévention des catastrophes estime que plus de 60 pour cent des maladies infectieuses connues chez les humains sont zoonotiques. Malgré le fait que la pandémie de COVID-19 ait été décrite par certains comme un «événement unique en 100 ans», la recherche montre que ces types de maladies sont de moins en moins rares, et les chercheurs disent que le défrichage des forêts pour l'agriculture est en grande partie responsable.

«L’émergence des maladies et les futures pandémies sont directement liées à la perte d’habitat, à l’exploitation humaine de la faune et à l’extinction des espèces», déclare Jennifer Lane, vétérinaire de terrain au One Health Institute de l’UC Davis, qui participe à une initiative appelée PRÉDICTION DE L'USAID , qui vise à réduire les futurs risques de pandémie.

Alors que les preuves à ce stade indiquent que le COVID-19 provient d'une chauve-souris, les maladies zoonotiques peuvent atteindre les animaux d'élevage comme les vaches, les porcs et les poulets. Selon la maladie, elle peut être transmise à l'homme par contact direct, ou par contact indirect avec l'animal ou par la nourriture ou l'eau. Lane dit que lorsque les fermes sont construites près des forêts, le bétail a une possibilité accrue de se mélanger à la faune, ce qui augmente les chances que les agents pathogènes passent d'un animal à l'autre.

Lane dit qu'il faut concentrer les efforts pour réduire la conversion des terres ou au moins être plus stratégique à ce sujet. UNE étude menée plus tôt cette année, des scientifiques de l'Université de Stanford se sont penchés sur les agriculteurs ougandais qui vivaient près des forêts (et donc des animaux) et ont constaté que le risque de transmission de maladies zoonotiques entre les primates sauvages et les humains augmentait lorsque les exploitations avaient une plus grande frontière commune avec les forêts.

En effet, plus la frontière partagée est grande, plus les ressources sont partagées entre les deux groupes. Des interactions fréquentes entre les agriculteurs et les primates se produisaient lorsque les premiers se rendaient dans la forêt pour couper du bois de chauffage, ou que les animaux erraient sur les terres agricoles à la recherche de nourriture.

Reconnaissant le fait qu'il existe une demande pour nourrir la population mondiale croissante, ont déclaré des chercheurs à l'époque Fermier moderne qu'un effort qui minimiserait les risques de contact pourrait inclure la construction de zones tampons comme fermes arboricoles ou projets de reboisement.

Les pratiques agricoles intensives sont un autre facteur de risque sur lequel Lane pointe. Ce terme, une autre façon de décrire la production agricole industrielle et les opérations d'alimentation animale en milieu confiné, a également été associé à la création de conditions environnementales qui engendrent des pathogènes nocifs. En mai, Samuel Sheppard, professeur de biologie et de biochimie à l'Université de Bath, a publié un document qui ont constaté que le brouillage de nombreux animaux de ferme dans des quartiers rapprochés et la surutilisation d'antibiotiques peuvent entraîner des bactéries nocives qui peuvent être transmises des animaux aux humains.

«Les gens sous-estiment peut-être l'impact de l'élevage», dit-il, ajoutant que plus il y a d'animaux dans un espace confiné, plus un agent pathogène a de chances de se propager et plus il a l'occasion de s'adapter aux différents traits génétiques du animaux. Certains agents pathogènes, comme la salmonelle, peuvent également se développer sur des animaux qui produisent des hormones de stress, ce qui peut être courant si les animaux sont placés dans des espaces confinés.

«Si vous augmentez votre cheptel, vous augmentez le nombre d'agents pathogènes et les risques de débordement de ces agents pathogènes dans une chaîne alimentaire humaine», dit Sheppard. "Disons que ça va dans les rivières, ça va dans la terre, mais aussi ça va à la surface de la viande quand elle est abattue, et il est plus susceptible d'entrer dans le produit que vous achetez au supermarché."

La surutilisation des antibiotiques en agriculture peut également rendre certaines souches bactériennes plus résistantes et difficiles à éliminer. Bien que son article récent se concentre sur les zoonoses bactériennes, Sheppard dit que ces conditions peuvent être tout aussi applicables aux souches virales, à l'exception des antibiotiques.

Sheppard et Lane affirment que l'industrie agricole joue un rôle dans la prévention des futures maladies zoonotiques, mais ce sera un effort collectif. Les agriculteurs devraient suivre des pratiques d'élevage responsables qui donnent la priorité à la biosécurité et au bien-être animal, disent-ils. Et les gouvernements devraient appliquer des pratiques agricoles responsables tout en veillant à ce que les terres soient gérées de manière à minimiser les transferts zoonotiques. En attendant que cela se produise, les épidémies pourraient commencer à arriver beaucoup plus rapidement et certainement plus furieuses.

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