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Première année: vous n’avez pas à cultiver vous-même

Au cours de la première année d’exploitation agricole de Scott Chang-Fleeman, il a travaillé seul pendant de longues journées exténuantes. Il cultivait seul 2,5 acres, s'occupant de toutes les plantations, récoltes et emballages. Il a fait tout cela avant d'aller à son travail de cuisinier à la chaîne le soir.

En regardant en arrière maintenant, Chang-Fleeman dit qu'il aurait probablement dû embaucher quelqu'un pour l'aider, car tout faire seul a eu un impact sur sa santé mentale et physique. Mais à l'époque, il n'y avait même pas pensé. Il baissa la tête et il passa.

«J'avais juste cette idée en tête, je devais faire toute la saison par moi-même, ce que je ne pense certainement pas avoir à faire, et j'aurais été bien mieux (embaucher quelqu'un)», dit-il.

Chang-Fleeman a commencé son parcours agricole avec un apprentissage alors qu'il étudiait à l'USC Santa Cruz. Après avoir obtenu son diplôme de premier cycle en études environnementales, il a pensé qu'il irait travailler dans d'autres fermes avant de créer la sienne. Il pourrait en apprendre plus sans prendre de gros risques. Mais quelques opportunités se sont présentées rapidement, trop belles pour être laissées de côté.

Pendant son apprentissage, Chang-Fleeman a lancé un projet personnel de culture de légumes biologiques d'origine asiatique. À l’origine, il n’avait pas prévu de transformer ce projet en entreprise, mais lorsque les chefs ont entendu parler de ce qu’il faisait, il a réalisé qu’il y avait un énorme besoin et un manque de ce type de légumes. Son projet a attiré l’attention de Brandon Jew, le chef du restaurant étoilé au guide Michelin, Mister Jiu’s, qui avait du mal à trouver des légumes certifiés biologiques du patrimoine asiatique.

Jew a demandé à Chang-Fleeman s'il voulait cultiver des légumes pour son restaurant, une opportunité à laquelle il ne pouvait pas résister. Chang-Fleeman dit que le simple fait d'avoir le seul client du restaurant a fourni un point d'ancrage pour développer son entreprise agricole. «Beaucoup de gens commencent tout simplement», dit-il. «Mais il est difficile de commencer à cultiver des légumes et d’essayer de les vendre trois mois plus tard.»

À peu près au même moment, Chang-Fleeman a trouvé cinq acres de terrain qu'il pouvait louer à environ une heure au nord de San Francisco, qui était livré avec de nombreuses infrastructures, y compris une grange, une serre et un système d'irrigation. Son bail comprenait l’accès au tracteur et au motoculteur de son propriétaire. Le terrain se trouvait également dans une zone aux conditions similaires à celles où il a appris à cultiver à Santa Cruz. C'est devenu la maison de sa ferme, Ferme Shao Shan.

Il cultive désormais principalement des légumes asiatiques, notamment des concombres et des choux chinois, ainsi que divers types de bok choy. En tant qu'agriculteur bi-racial avec une mère asiatique américaine et un père blanc, Chang-Fleeman affirme que la culture de ces légumes est une façon de renouer avec son propre héritage. Il dit que sa famille a en grande partie perdu son lien avec cette culture après des années d'assimilation, ayant vécu aux États-Unis pendant quatre générations. Pour d'autres dans la communauté, sa ferme est un projet important dans la préservation et la visibilité de leur culture.

«C’est très gratifiant pour moi de pouvoir détenir cette ressource pour l’ensemble de la communauté, qui a des liens très profonds avec ces plantes et ces aliments», dit-il.

Alors qu'il a commencé par servir principalement des restaurants, la pandémie l'a forcé à passer à la vente de la plupart de ses légumes par le biais d'un CSA lors de sa deuxième saison. Il a pu utiliser une subvention de la National Young Farmers Coalition pour acheter de nouveaux bacs de récolte pour répondre aux exigences de son nouveau CSA. Lors de sa première saison, ses ventes étaient de 80% directement au chef, mais ce nombre est tombé en dessous de 20% cette année avec la pandémie.

Chang-Fleeman emploie également maintenant deux travailleurs (un à temps partiel et un à temps plein) pour aider aux opérations. Il a pu prendre du recul et ne pas travailler des jours aussi fous, et ne travaille plus son travail de cuisine. Il dit que l'abandon du contrôle de certaines tâches a facilité le fonctionnement cette année sans épuisement.

«Je souhaite vraiment pouvoir revenir en arrière et me dire de simplement embaucher quelqu'un, et être prêt à embaucher de l'aide et être prêt à accepter que je n'ai pas à tout faire par moi-même. Je pense que j'aurais fini en meilleure forme l'année dernière si je venais d'embaucher quelqu'un », dit-il.

Il savait que cette année, il ne pouvait pas continuer à le faire seul, car il prévoyait de doubler sa superficie et son marché. Il dit qu’il n’a pas réalisé à quel point il était important d’accepter d’embaucher des employés, avant d’avoir sa propre équipe.

Bien que l’embauche d’employés ait peut-être facilité la vie de Chang-Fleeman au cours de cette première année, il y a des choses qu’il a gagnées en travaillant seul qu’il ne regrette pas. Il dit qu'il a pu acquérir une excellente compréhension de sa terre et réinvestir davantage dans l'entreprise. Il voulait s'assurer d'avoir la structure nécessaire en place pour payer équitablement ses employés et les traiter équitablement. Travailler seul lui a également permis de comprendre comment sa ferme allait fonctionner avant de faire venir quelqu'un d'autre dans l'exploitation. «Il aurait été difficile de faire comprendre à un employé comment vous voulez cultiver quand vous ne savez pas ou ne comprenez pas encore comment vous voulez cultiver», dit-il.

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