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Première année: une ferme ne peut pas survivre sans clients

Travailler simplement à l'extérieur avec vos mains et regarder les graines que vous plantez se transformer en nourriture est l'une des choses les plus gratifiantes de l'agriculture. Mais il est essentiel d'avoir une solide compréhension des aspects commerciaux et marketing de vos opérations. Le plan de récolte le plus méticuleux peut être perdu si vous ne savez pas comment vous allez vendre vos produits.

Peu de choses se sont déroulées comme prévu pour Erin Eno au cours de sa première année d'agriculture, surtout lorsqu'il s'agissait de trouver des clients. Eno, qui a lancé sa première ferme à Brentwood, en Californie, avait voulu vendre ses produits par le biais d'un CSA. Elle a agressivement essayé de trouver des clients, tendant la main aux entreprises locales pour potentiellement réseauter avec leurs clients, et a utilisé la publicité en ligne pour essayer de construire une présence. Elle a même distribué des dépliants dans une station de transport en commun. «Je ne pensais pas vraiment à la difficulté de vendre des choses à des gens qui ne savent pas vraiment qui vous êtes», dit-elle.

Eno a commencé la saison avec moins de clients que ne le prévoyait son plan d'affaires et il ne semblait pas qu'elle tirerait suffisamment de revenus de l'idée CSA. Elle a commencé à chercher différents débouchés pour vendre ses produits et a décidé de rejoindre un petit marché de producteurs. Elle dit que les marchés de producteurs peuvent être essentiels pour les agriculteurs débutants. «Ce marché de producteurs fait déjà beaucoup de marketing pour vous (et) a déjà une clientèle qui vient régulièrement. C'est donc beaucoup plus facile », dit-elle.

Lors de son premier jour au marché, elle a rencontré le chef d'un restaurant vietnamien de haute qualité qui appréciait l'utilisation d'ingrédients cultivés localement. Cela est devenu un lien important pour Eno, qui n'avait pas réalisé auparavant qu'un restaurant serait intéressé à travailler avec elle la première année. Elle pensait qu'elle devrait faire ses preuves avant même de pouvoir s'approcher d'un restaurant, mais elle a rapidement trouvé ses légumes sur un menu.

Erin Eno travaille dans sa ferme. Photo gracieuseté d'Erin Eno.

Avant de lancer sa ferme, Eno avait travaillé dans la finance dans une start-up technologique à San Francisco. L'agriculture n'était pas une passion permanente pour elle, mais elle a trouvé l'inspiration pour quitter son travail de bureau lorsqu'elle lisait Cultiver un agriculteur par Kurt Timmermeister. Le livre relate le propre voyage de Timmermeister pour démarrer une ferme rentable avec peu d’expérience ou de connaissances agricoles. Eno dit qu'après avoir lu le livre, elle a fait savoir qu'elle allait devenir agricultrice un jour.

Afin de réaliser son rêve, Eno a suivi un programme intensif de neuf mois avec une organisation appelée Agriculteurs de première génération. Elle a lancé une ferme incubatrice — Cooper’s Harvest — dans le cadre du programme, qui comprenait tout, du travail physique sur le terrain à l'apprentissage du marketing, de la planification d'entreprise et de la santé des sols en classe. Après sa première année à diriger sa propre ferme, Eno a décidé qu'elle voulait travailler avec d'autres personnes et fonctionne maintenant Castle Rock Farm à Walnut Creek, en Californie, avec des partenaires qu'elle a rencontrés dans le cadre du programme.

Alors qu'elle commençait à travailler sur sa deuxième saison, Eno a utilisé les commentaires et ce qu'elle a appris de sa clientèle pour développer un nouveau plan de récolte. Elle a appris quels types de produits se vendent généralement bien sur les marchés de producteurs ou quels restaurants recherchaient. Et Castle Rock Farm propose désormais un CSA avec un certain nombre d'options saisonnières.

Il y avait un moment dans la vie d'Eno où l'agriculture ne semblait pas être un cheminement de carrière imaginable pour elle, mais maintenant qu'elle a plus d'un an, elle dit qu'elle ne peut plus se voir faire autre chose.

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