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Nous devons être plus prudents lorsque nous parlons de suicide et de pandémie

Par Clare Wilson

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Alors que le monde est aux prises avec les conséquences de la pandémie de coronavirus, il y a eu de nombreuses prédictions selon lesquelles les retombées entraîneraient une augmentation des taux de suicide. Heureusement, les chiffres disponibles jusqu'à présent suggèrent que cela ne s'est pas produit. Il est donc important que nous maîtrisions maintenant ce récit alarmiste pour éviter de créer une prophétie auto-réalisatrice.

Il est compréhensible que lorsque les verrouillages ont été introduits pour la première fois, il y avait des craintes quant à l'impact sur la santé mentale d'une mesure aussi extrême. Les humains sont naturellement sociables, et forcer les gens à réduire leurs contacts avec leurs amis et leur famille allait toujours être difficile.

Mélangez la peur d'attraper un virus potentiellement mortel, la perte de revenus et un moindre accès aux services de santé mentale et cela semblait être une recette pour un désastre. Certains commentateurs ont fait des prédictions sur une forte augmentation des suicides, rapportée dans certains cas avec un langage sensationnaliste. Mais jusqu'ici, heureusement, cela n'a pas été confirmé. Alors que la publication des chiffres sur le suicide prend normalement plusieurs mois, les premières indications pour 2020 suggèrent qu'il n'y a pas eu d'augmentation cette année.

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Dans l'État australien de Victoria, où un verrouillage très strict de 16 semaines a pris fin le mois dernier, des chiffres récents montrent qu'il n'y avait aucune différence dans le nombre de suicides au cours des huit mois de janvier à août 2020 par rapport aux mêmes mois de l'année précédente. En Colombie-Britannique, les chiffres équivalents semblent légèrement inférieurs à ceux de l'an dernier.

Maintenant, un rapport vient d'être publié en ligne contenant des données sur le suicide pour trois régions anonymes d'Angleterre avec une population totale de 9 millions de personnes. Bien qu'il y ait eu une légère augmentation d'avril à août 2020 par rapport à l'année précédente, les auteurs du rapport estiment que c'est parce que tous les cas n'ont pas été enregistrés en 2019, la police et les coroners s'habituant encore au nouveau système de déclaration en temps réel. De façon rassurante, le chiffre mensuel moyen pour avril à août 2020 était à peu près le même que pour janvier à mars 2020. Le verrouillage officiel en Angleterre a commencé le 23 mars.

Il est important de noter que ce ne sont que les premiers chiffres disponibles et qu’ils n’empêchent pas les taux de suicide d’augmenter à long terme. Ils ne nient pas non plus le fait que plusieurs études suggèrent qu'il y a eu une augmentation du nombre de personnes qui se disent anxieuses ou en détresse, probablement à cause de la pandémie ou de ses effets d'entraînement. Mais conclure que de tels sentiments conduiront davantage de personnes à se suicider est une hypothèse massive.

Il est également potentiellement dangereux, car les décès par suicide ont une caractéristique inhabituelle. Contrairement aux décès par maladie cardiaque ou cancer, disons, la couverture médiatique peut entraîner une augmentation des décès par suicide. Il est bien établi que la nouvelle du suicide d’une célébrité peut entraîner une augmentation ultérieure de ces décès parmi le public, en particulier chez ceux qui utilisent la même méthode. Un effet similaire est observé si les journaux rapportent un nombre inhabituel de suicides à un endroit donné.

Les organismes de bienfaisance en santé mentale ont depuis longtemps des lignes directrices à ce sujet sur la manière dont les médias devraient signaler le suicide pour tenter de minimiser ce risque. Ils disent que la couverture ne devrait pas inclure de langage sensationnaliste, ni ne devrait suggérer que la mort de quiconque avait une seule cause simple, car cela peut encourager d'autres personnes dans une situation similaire à suivre le mouvement.

Certains chercheurs s'inquiètent du fait que les prédictions sensationnalistes sur une poussée de suicide pourraient risquer de normaliser l'idée qu'il s'agit d'une façon rationnelle de répondre à la pandémie. Maintenant que les premiers chiffres sont connus, nous pouvons voir que les allégations selon lesquelles les suicides augmenteraient pendant la pandémie semblent être fausses. Il est temps que ces prédictions dangereuses cessent.

Besoin d'une oreille attentive? Samaritains britanniques: 116123 (samaritans.org). Visitez bit.ly/SuicideHelplines pour les hotlines et sites Web pour d'autres pays

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