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Notre système stellaire le plus proche peut avoir une planète avec un ensemble colossal d'anneaux

Par Leah Crane

Proxima Centauri

Proxima Centauri est l'étoile rouge plus faible en bas à droite

Relevé du ciel numérisé 2; Remerciements: Davide De Martin et Mahdi Zamani

Nous pouvons avoir la première photo de l'exoplanète Proxima c à proximité, et cela semble étrange. Il est beaucoup plus lumineux que ce que les astronomes attendaient, ce qui peut signifier qu'il est entouré d'un énorme disque de poussière ou même d'un brillant système d'anneaux.

Proxima Centauri est l'étoile la plus proche du système solaire, à seulement 4,25 années-lumière de distance, et nous savons qu'elle a une planète à peu près de la même taille que la Terre appelée Proxima b. Mais en 2019, les astronomes ont repéré une agitation supplémentaire dans le mouvement de l'étoile qui peut être causée par l'attraction gravitationnelle d'une deuxième planète plus grande appelée Proxima c.

Raffaele Gratton de l'Observatoire astronomique de Padoue en Italie et ses collègues ont utilisé SPHERE, un instrument attaché au Very Large Telescope au Chili, pour rechercher la lumière réfléchie par Proxima c dans l'espoir d'en prendre la première image.

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«Au début, je pensais qu'il y avait peu d'espoir de le voir parce que nous nous attendions à ce que la planète soit trop faible pour être observée», explique Gratton. "Mais il semble y avoir un certain signal là-bas, même si nous ne sommes pas complètement sûrs que ce soit vraiment une planète."

Les observations avaient du bruit, en partie à cause du mauvais temps près de l'observatoire, de sorte que les chercheurs ont dû empiler plusieurs images pour obtenir leur image finale. Néanmoins, le point de lumière qu'ils ont trouvé, qui semble être Proxima c, est plus lumineux que prévu.

Une planète seule ne serait pas assez grande pour être aussi brillante, donc si la planète existe, elle est probablement entourée d'un disque de débris ou d'un énorme ensemble d'anneaux qui reflète la lumière de Proxima Centauri. «Cela ressemblerait à Saturne, mais exagéré, avec un système d'anneaux plus grand et une planète plus petite», explique Gratton.

Pour réfléchir suffisamment de lumière pour expliquer la luminosité des images, ce disque ou cet ensemble d'anneaux devrait être plus de deux fois plus large que la partie lumineuse du système d'anneaux de Saturne. «Il faut beaucoup d’immobilier pour être suffisamment lumineux», déclare Mark Marley au Ames Research Center de la NASA en Californie.

Si Proxima c est là, sa taille et son orbite suggèrent qu'il s'agit d'une planète relativement ancienne, et nous ne savons pas comment une si vieille planète pourrait conserver des anneaux pendant longtemps – en revanche, les anneaux de Saturne sont probablement relativement jeunes à seulement 100 ans millions d'années.

"Je ne connais aucune raison théorique pour laquelle il ne pourrait pas exister, mais ce serait une bête – nous n'avons rien de semblable dans notre système solaire", explique Luke Dones au Southwest Research Institute dans le Colorado. "Si cela s'avère vrai, ce sera un casse-tête vraiment intéressant pour essayer d'expliquer cela."

Il faudra plus d'observations avec certains de nos meilleurs télescopes pour déterminer si Proxima c et son énorme disque existent vraiment, mais ces observations SPHERE facilitent cela en nous disant exactement où regarder.

"Proxima c est en théorie complètement observable en ce moment, mais les télescopes sont fermés en raison du coronavirus", explique Gratton. "Peut-être que nous pourrons l'observer l'année prochaine."

Référence: arxiv.org/abs/2004.06685

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