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Les tortues de mer se perdent parfois vraiment dans l'océan sur le chemin du retour

Par Michael Le Page

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Les tortues vertes s'écartent parfois de centaines de kilomètres lors de leur migration

Source de l'image / Alamy

Les tortues de mer sont réputées pour leur capacité à naviguer à travers les océans ouverts. Maintenant, nous avons une meilleure idée de la façon dont ils le font, grâce à une étude de suivi GPS qui révèle qu'ils font souvent beaucoup d'erreurs en cours de route.

«Nous avons été impressionnés de pouvoir trouver de petites îles», explique Nicole Esteban de l'Université de Swansea au Royaume-Uni. "Mais leur navigation est grossière."

Tortues vertes (Chelonia mydas) passent la majeure partie de leur vie dans une seule zone, se nourrissant d'herbes marines dans les eaux peu profondes. Toutes les quelques années, ils migrent vers des zones de reproduction qui peuvent atteindre des milliers de kilomètres de distance, y passant quelques mois avant de revenir.

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Lors des migrations en 2013, 2015, 2017 et 2018, Esteban et ses collègues ont installé des trackers GPS sur un total de 33 tortues vertes femelles après leur nidification sur l'île de Diego Garcia dans l'océan Indien. Comme les tortues ne peuvent pas se nourrir en haute mer, les chercheurs pensent que leur objectif serait d’aller directement dans leur zone d’alimentation à domicile.

Peu l'ont réussi. Sans surprise, les tortues qui se nourrissent au large des côtes africaines étaient les plus susceptibles de se rendre assez directement vers leur cible, car une fois qu'elles atteignent la côte, elles n'ont qu'à nager sur une courte distance au nord ou au sud pour trouver leur terrain d'alimentation.

Mais les tortues retournant dans des atolls et des îles éloignées manquaient souvent leur cible et finissaient par nager jusqu'à quatre fois plus loin que nécessaire.

Par exemple, une personne qui a terminé sur un atoll près de l'île de Providence a initialement parcouru 200 kilomètres au sud de ce point le 5 novembre 2017. Elle a continué vers l'ouest sur environ 500 kilomètres avant de sembler réaliser son erreur et de se déplacer comme si elle cherchait.

La tortue est revenue vers l'est – en passant par d'autres bonnes aires d'alimentation sans s'arrêter en cours de route – et a finalement atteint l'atoll le 31 décembre 2017. Elle a parcouru 4619 kilomètres au total alors que la distance en ligne droite n'était que de 2240 kilomètres.

«Ce fut l'exemple le plus extrême de dépassement», explique Esteban.

Les traces suggèrent que les tortues vertes marchent sur de longues distances en utilisant une carte mentale approximative et un sens de boussole magnétique brut. Ils sont partis approximativement dans la bonne direction et finissent par réaliser s'ils sont allés trop loin. La plupart des tortues qui ont dépassé se sont retournées en pleine mer, où aucun indice environnemental ne les guidait.

Les tortues n'ont pas corrigé leur trajectoire pour tenir compte des courants, et elles ne semblent pas du tout utiliser de parfum, mais elles semblent reconnaître des points de repère sur le fond marin, voyageant directement vers la maison une fois qu'elles atteignent des zones peu profondes à proximité.

Cette étude est la première à révéler comment les tortues trouvent de petites îles, explique Esteban. Des études antérieures de marquage n'ont montré que des voyages vers des sites côtiers.

Référence de la revue: Biologie actuelle, DOI: 10.1016 / j.cub.2020.05.086

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