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Les sénateurs critiquent le manque de transparence des entreprises de viande

Fin juin, d'éminents sénateurs (et anciens candidats à la présidentielle) Elizabeth Warren et Cory Booker a ouvert une enquête dans les actions des usines de conditionnement de viande pendant la pandémie de COVID-19.

Le vendredi, ils ont publié les résultats de cette enquête, ainsi que les réponses de quatre grandes entreprises de l'industrie de la viande. Cette enquête a laissé les deux sénateurs totalement insatisfaits et ils ont appelé à une réglementation beaucoup plus stricte (et exécutoire) à l'avenir.

Le Food and Environment Reporting Network, une organisation de presse d'investigation à but non lucratif, a trouvé que plus de 37 000 travailleurs d'usine de conditionnement de viande ont été testés positifs pour le COVID-19 au 27 juillet et qu'au moins 168 sont décédés. Les usines de conditionnement de la viande ont été un tel point chaud pour la maladie que de nombreuses petites villes dans lesquelles elles se trouvent sont soudainement passées de quelques tests positifs par habitant à certains des pires pourcentages du pays.

L'enquête Warren / Booker passe en revue certaines des décisions politiques qui ont conduit à ce point. En avril, suite à des dizaines de fermetures d'usines, l'administration Trump a publié un décret pour pousser ces usines à rouvrir ou à rester ouvertes. Exportations de viande vers la Chine, une importante source d’argent pour l’industrie américaine de la viande, a bondi malgré les avertissements des entreprises que le pays pourrait connaître des pénuries de viande.

Essentiellement, le rapport Warren / Booker indique que les sociétés de viande ont utilisé la pandémie de COVID-19 comme couverture pour poursuivre leurs opérations de manière dangereuse et pour pousser le gouvernement à autoriser cela. Les entreprises disent qu'elles se sont conformées aux directives du CDC, via des rapports de l'intérieur des usines indiquent que, dans au moins certaines usines, le respect de ces directives a été soit laxiste, soit tardif.

E-mails découverts par ProPublica a constaté qu’une réponse officielle confuse, ainsi que des directives différentes entre les agences locales, étatiques et fédérales, se combinaient avec le désir des usines de continuer à faire avancer les opérations malgré la pandémie.

«Si ces entreprises pensent qu’elles font tout ce qui leur est demandé pour protéger les travailleurs, alors que les travailleurs continuent de tomber malades et de mourir, il est clair que les directives non exécutoires du CDC ne suffisent pas», écrit le sénateur Warren dans le communiqué de presse de l’enquête. Warren et Booker demandent ce que l’on appelle une norme temporaire d’urgence, ou ETS, administrée par l’Occupational Safety and Health Administration (OSHA).

C'est quelque chose que de nombreux critiques de la réponse du gouvernement au COVID-19 ont réclamé. Dans l'état actuel des choses, les usines de conditionnement de la viande ont des règles CDC, mais celles-ci sont volontaires. Un ETS permettrait à l'OSHA de créer et d'appliquer strictement des règles relatives à la sécurité des travailleurs pendant la pandémie, une avancée majeure par rapport aux directives volontaires des CDC. Même dans le premier projet de loi omnibus sur l'aide, le 15 mai, un ETS a été inclus par les démocrates à la Chambre, mais ensuite tué au Sénat par les républicains.

Booker a une longue histoire de lutte pour la réforme de l'industrie agricole américaine; le sien Loi sur la réforme du système agricole La proposition était un élément majeur de sa campagne présidentielle l'année dernière. Elizabeth Warren a été un adversaire important de consolidation d’entreprise dans l’industrie agricole.

La réponse des entreprises n'a pas été, selon Warren et Booker, transparente. Aucune des quatre sociétés auprès desquelles des informations ont été demandées – JBS, Smithfield Foods, Cargill et Tyson Foods – n'a donné de chiffres précis sur le nombre de résultats de tests positifs ou de décès dans leurs usines. Ni Cargill ni JBS n'ont même mentionné la distance physique entre les travailleurs des usines; Smithfield a affirmé que ce n'était pas vraiment possible, et Tyson a déclaré qu'il s'efforçait de fournir des barrières et des boucliers «là où la distanciation sociale n'est pas possible». Ceci, bien sûr, exige la question de savoir pourquoi ces usines sont toujours opérationnelles si même les directives les plus élémentaires ne peuvent être suivies.

Le communiqué de presse pour l'enquête note également que la grande majorité des cas et des décès de COVID-19 concernaient des minorités raciales ou ethniques; plus de la moitié des travailleurs américains des usines de conditionnement de viande sont soit noirs, soit latinox. Mais lorsqu'on filtre par les travailleurs qui occupent des postes à haut risque, ce nombre augmente fortement. Une étude du 10 juillet ont constaté que 87% des cas de COVID-19 dans ces usines étaient des minorités raciales ou ethniques.

Cette version vient en tant que républicains du Sénat préparer leur prochaine facture de réponse, qui est estimé à environ 1 billion de dollars ou moins. Il n'est pas clair – et, pour être franc, peu probable – que cette proposition de l'OSHA ETS en fera partie.

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