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Les scientifiques développent une bande velcro capable de détecter les agents pathogènes alimentaires

Les nouvelles technologies permettant de détecter lorsque la nourriture a mal tourné ou de l'empêcher de le faire ne sont pas rares.

Nous avons vu peaux transparentes fait de déchets alimentaires, en forme de fruit jauges de température internes et fraises trempé dans la soie, parmi de nombreuses autres créations. Ces avancées, dont aucune n'est encore largement utilisée, et généralement orientées vers le double problème de la contamination et du gaspillage alimentaire. Une nouvelle possibilité, développée au MIT, espère s'attaquer aux deux problèmes à la fois.

Cette nouvelle technologie est née d'une collaboration entre quelques équipes, travaillant toutes sur des projets légèrement différents. La création finale est un capteur décrit comme une bande de type Velcro, ou peut-être un très petit lit de clous. Ce capteur est équipé d'un réseau de micro-aiguilles, qui transpercent les aliments pour recueillir des échantillons internes. C'est important, car cela permet au capteur de regarder sous la surface des aliments.

Ces micro-aiguilles sont fabriquées à partir de protéines de vers à soie, qui sont comestibles; la soie a été utilisée auparavant pour l'emballage alimentaire pour cette raison. La surface du capteur a un film de bioink, matériau qui peut changer de couleur. Ce bioink fonctionne comme une couche très fine, et quand quelque chose pousse physiquement dessus, cela change la façon dont la lumière se reflète sur elle – changeant ainsi de couleur.

Les chercheurs ont conçu des bioinks qui réagiraient physiquement à deux scénarios différents. L'une est toute interaction avec la bactérie E. coli, l'une des causes les plus courantes de contamination des aliments. L'autre est une jauge de pH, qui provoque le changement de couleur du capteur lorsque le pH détecté par les micro-aiguilles est dans une certaine plage. Les changements de pH peuvent parfois indiquer qu'un aliment est gâté; dans une étude, un pH abaissé indiquait qu'une saucisse avait mal tourné.

Pour tester cette bandelette microneedle, les chercheurs ont inoculé un morceau de poisson de supermarché avec E. coli, et a également attendu qu'il pourrisse, essentiellement. La bandelette a en effet fonctionné, montrant un résultat positif pour la bactérie en 16 heures environ, et indiquant une détérioration quelques heures plus tard.

Les commentaires des chercheurs suggèrent qu'ils voient cela comme un produit utilisé par les gens ordinaires à la maison. Il pourrait être utilisé pour tester les aliments après l'annonce des rappels ou après la date limite de consommation. L'idée est que nous avons tendance à jeter énormément de nourriture parfaitement sûre à manger; bien qu'une grande partie du gaspillage alimentaire aux États-Unis survienne pendant le transport ou au niveau de la vente au détail, une bonne partie se produit encore au niveau des consommateurs, où cette bande pourrait être utile. La prochaine étape de ce travail consiste à réduire le temps nécessaire pour reconnaître l'altération ou la contamination.

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