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Les scientifiques des minorités sont toujours confrontés à de nombreuses formes de racisme institutionnel

Par Adam Vaughan
et Jason Arunn Murugesu

Image par défaut du nouveau scientifique

Biochimistes de la santé au travail dans un centre de recherche à Londres

SolStock / GettyImages

«EN SCIENCE, je suis entouré de nombreux blancs privilégiés», explique Aya Osman, neuroscientifique au Mount Sinai Hospital à New York. Née au Soudan, elle a déménagé du Royaume-Uni aux États-Unis il y a deux ans pour son diplôme postdoctoral. «Lors de mon premier jour d'orientation, j'étais la seule médecin noire», dit-elle. «Tous les autres noirs dans cette pièce travaillaient au nettoyage ou en tant que personnel administratif. C'était la chose la plus folle que j'ai vue. "

Elle n’est pas la seule à identifier les vastes écarts d’accès et de position qui relèvent des ethnies dans les sciences. Les réverbérations de la mort de George Floyd le mois dernier lors d’une arrestation par la police aux États-Unis ont retenti dans le monde universitaire, avec des milliers de scientifiques frappant le racisme dans leurs domaines. Ils ont une bonne raison: les chances de réussir en science sont encore largement écrasées contre les Noirs et ceux des autres groupes ethniques minoritaires.

Au Royaume-Uni, environ 7% des étudiants de premier cycle sont noirs, ce qui correspond au pourcentage de Noirs âgés de 18 à 24 ans. Mais le nombre chute lorsque vous regardez les doctorants dans les meilleures universités, selon des chiffres fournis par la Higher Education Statistics Agency du Royaume-Uni. Nouveau scientifique.

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Au cours des cinq dernières années, la proportion de doctorants noirs dans les universités du Russell Group – considérée comme la plus prestigieuse du Royaume-Uni – a stagné à environ 2%. Les chiffres sont encore plus bas dans certains établissements: la moyenne sur cinq ans pour les étudiants noirs nés au Royaume-Uni à l'Université d'Oxford est de 1,3%, par exemple.

L'histoire est similaire aux États-Unis, où les Afro-Américains représentent près de 13% de la population, mais ne gagnent que 6,5% des doctorats obtenus, selon les dernières statistiques de la National Science Foundation.

Osman pense que l'économie et la santé mentale sont deux grandes raisons pour lesquelles il n'y a pas plus de Noirs dans la science. "Il y a un impact sur la santé mentale à être noir", dit-elle. "Connaître votre histoire vient de l'esclavage et du colonialisme, puis être dans des espaces blancs et devoir prétendre que cela n'a pas d'importance. C'est épuisant."

Daniel Akinbosede, de l'Université du Sussex au Royaume-Uni, affirme que le coût d'un doctorat peut être un luxe que certains Noirs ne peuvent pas se permettre. L'une des principales raisons pour lesquelles il a fait une demande de doctorat était qu'un universitaire d'origine indienne l'encourageait.

Il pense que les universitaires blancs négligent souvent les étudiants noirs, asiatiques et ethniques minoritaires (BAME), et que les étudiants noirs sont donc moins susceptibles d'envisager de poursuivre une carrière dans les sciences. «Les scientifiques pensent qu’ils sont trop intelligents pour être racistes et mettent donc un bouclier à chaque fois que les gens en parlent», dit-il.

Les chiffres du financement mettent en évidence de nouveaux obstacles structurels en science. Au Royaume-Uni, les chercheurs seniors issus d'une minorité ethnique ont deux fois moins de chances de réussir une demande de financement de la recherche que leurs pairs blancs, selon les chiffres de UK Research and Innovation (UKRI) pour l'exercice 2018-2019. Et s'ils réussissent, ils obtiennent en moyenne 564 000 £, contre 670 000 £ pour les chercheurs blancs.

Disparités de financement

Ces chiffres révèlent les différences raciales dans le financement des sept principaux conseils de recherche du Royaume-Uni, mais obscurcissent également les disparités entre les personnes de différents groupes ethniques.

Les chiffres regroupent tous les chercheurs du BAME. «Les statistiques sont terribles. Mais ils s'agrègent également, car ils auraient l'air encore pire autrement », explique Michael Sulu de l'University College London, qui est membre du groupe d'inclusion pour l'équité dans la recherche en STEMM (TIGERS). Une défense déployée contre la séparation des chiffres est qu'il pourrait y avoir si peu de personnes d'une minorité ethnique particulière qui demandent à un certain organisme de financement – un seul chercheur bangladais britannique, par exemple – qu'elles seraient identifiables.

"Les scientifiques pensent qu'ils sont trop intelligents pour être racistes et mettent donc un bouclier chaque fois que les gens en parlent"

«Ils utilisent cet argument depuis des décennies maintenant. Mais si vous ne décomposez pas les choses à un niveau granulaire, nous ne saurons jamais s'il y a un problème », explique Tanvir Hussain à l'Université de Nottingham au Royaume-Uni, qui est également membre de TIGERS.

Une solution de contournement consisterait à publier la majeure partie de la ventilation en dehors des cas où des problèmes d'identification et de divulgation se sont posés en raison du faible nombre de personnes, explique Sulu. Dans de tels cas, les chiffres pourraient être cachés et la raison reconnue publiquement, dit-il.

Auparavant, les chiffres nationaux masquaient également à quel point certains bailleurs de fonds pour la recherche étaient plus régressifs que d'autres. Plus de six mois après avoir promis de mettre à disposition des données plus détaillées, l'UKRI a déclaré Nouveau scientifique qu'il prévoit de publier une ventilation conseil par conseil le 24 juin.

Le groupe affirme qu'il entreprend également une analyse approfondie de l'ethnicité pour étayer de nouvelles actions contre les inégalités.

Pour les universitaires BAME au Royaume-Uni, les obstacles commencent avant même qu'ils ne commencent à traiter avec des organismes de financement. Les étudiants qui ont terminé leur doctorat et qui souhaitent postuler pour une bourse doivent être proposés par leur établissement dans le cadre d'un concours interne. "Dans certaines administrations, c'est robuste, dans beaucoup, c'est un tapotement sur l'épaule", dit Hussain à propos du processus, mais il dit qu'il n'a pas vécu cela personnellement. "Il y a un contrôle d'accès."

Un problème fondamental est le manque d'incitations pour que les universités fassent mieux. L'égalité en matière de financement pour les femmes chercheurs au Royaume-Uni a été considérablement renforcée en 2011 lorsque Sally Davies, alors conseillère médicale en chef du gouvernement britannique, a lié le financement du National Institute for Health Research aux universités atteignant une norme spécifique pour un programme d'égalité entre les sexes. Les universités sont tombées sur elles-mêmes pour respecter la norme.

En comparaison, un programme équivalent visant à reconnaître les universités supprimant les barrières pour le personnel et les étudiants du BAME a vu seulement 14 universités recevoir un prix pour leurs efforts. Tous les 14 n'ont obtenu que le prix «bronze» pour la Charte d'égalité raciale. Aucun n'a atteint «l'argent» et les normes à respecter pour «l'or» ne sont même pas encore établies. "Le programme n'a aucune incitation, il s'agit plutôt d'un outil de marketing. Les problèmes d'ethnicité sont là où les problèmes de genre étaient il y a 20 ans », explique Hussain.

Le manque de minorités ethniques parmi le personnel des universités de nombreux pays, et la perte qui en résulte du mentorat et des modèles de rôle qu'ils auraient pu fournir, est un élément dissuasif pour les étudiants de BAME poursuivant une carrière scientifique. Le problème est pire au sommet.

Sur les 540 personnes des universités britanniques occupant des postes de haut niveau – classés comme gestionnaires, directeurs et hauts fonctionnaires – moins de 5% s'identifient comme asiatiques, mixtes ou autres. Aucun n'est noir. Sur 21 520 professeurs, 0,65% se disent noirs, 6,3% asiatiques et 1,2% mixtes. «Si vous ne voyez pas de personnes comme vous dans un système, vous êtes moins susceptible de choisir cette voie», explique Hussain.

Racisme pur et simple

Ensuite, il y a le problème du racisme pur et simple dans le monde universitaire, explique Sulu. L'année dernière, une demande d'accès à l'information a révélé que seulement 37% des plaintes officielles contre le racisme dans les universités britanniques au cours des cinq années précédentes avaient été accueillies.

Il existe de nombreux autres obstacles qui s'additionnent. L'une est la micro-agression, où les gens sont traités différemment uniquement en raison de leur appartenance ethnique. Sulu donne l'exemple personnel que les visiteurs de l'University College London sont souvent surpris de le voir dans son département.

Certains étudiants, comme Akinbosede, sont cyniques face aux efforts des universités contre le racisme. «Les universités veulent la perception de l'antiracisme, sans réellement faire de l'antiracisme», dit-il.

Un porte-parole de l'organisme représentatif Universities UK a déclaré: «Les universités ont un rôle vital à jouer pour promouvoir un environnement sûr et inclusif dans lequel les étudiants et le personnel de toutes origines et ethnies peuvent s'épanouir. Le secteur est clair qu'il n'y a pas de place pour le racisme sur un campus universitaire, ni nulle part ailleurs. »

Akinbosede, comme Osman, travaille toujours activement à rendre son université plus accueillante pour les étudiants de BAME. Il dit: "J'ai l'impression de faire deux doctorats: un en biochimie et un en race."

Comment pouvons-nous résoudre le problème?

Paulette Williams de Leading Routes, une initiative visant à aider davantage d'étudiants noirs dans les universités britanniques, a déclaré qu'il n'y avait pas de solution miracle pour résoudre le problème du racisme dans les universités et les sciences. Dans un rapport de 2019, elle et ses collègues ont proposé des actions telles qu'une meilleure collecte de données et des panels d'interview plus diversifiés, au milieu des changements plus sismiques nécessaires.

Une autre idée est les applications nom-aveugles. Alors que Michael Sulu de l'University College London dit qu'ils sont «impossible à la limite» dans le monde universitaire en raison de la nécessité de montrer des publications, ils peuvent jouer un rôle dans l'embauche de carrières en science, en génie, en mathématiques, en médecine et en technologie.

Kate Glazebrook chez Applied, une plate-forme de recrutement qui tente de supprimer les biais d'embauche, a constaté que 26% des postes qu'elle occupait dans ces secteurs au Royaume-Uni au cours de l'année écoulée étaient attribués à des personnes qui s'identifiaient comme étant noires, asiatiques ou appartenant à une minorité ethnique. Mais seulement 10,5 pour cent de la main-d'œuvre scientifique est BAME, révèlent des chiffres de la UK Royal Society. Lier le financement à des institutions plus inclusives serait une autre voie.

Le changement doit également venir des chercheurs qui s'informent sur les obstacles auxquels certaines personnes sont confrontées en raison de la couleur de leur peau, explique Tanvir Hussain de l'Université de Nottingham, au Royaume-Uni. «L'un des principaux problèmes que nous avons dans le monde universitaire est que nous avons encouragé l'idée qu'il s'agit d'une véritable méritocratie. Mais ce n'est pas le cas », dit-il. «La seule façon de contester ce récit est de permettre aux gens d'être conscients et de lire plus largement à ce sujet.»

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