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Les retardataires survivent à des radiations mortelles en brillant dans l'obscurité

Par Michael Marshall

Tardigrade

Ce tardigrade utilise la fluorescence pour résister aux rayons UV mortels

Harikumar R Suma et Sandeep M Eswarappa

Un petit tardigrade peut survivre à un rayonnement ultraviolet intense pendant une heure en brillant dans l'obscurité. «Il agit comme un bouclier», déclare Sandeep Eswarappa de l’Institut indien des sciences de Bangalore.

Les retardigrades, également connus sous le nom d'ours aquatiques, sont des animaux d'environ 1 millimètre de long. Ils sont réputés pour pouvoir résister à des conditions extrêmes qui tueraient la plupart des organismes, comme être complètement desséchés.

En étudiant la mousse sur le campus de leur institut, Eswarappa et ses collègues ont découvert ce qui pourrait être une nouvelle espèce de tardigrade, bien qu’ils n’aient pas encore suffisamment d’informations pour la décrire formellement. Pour l'instant, ils l'appellent Paramacrobiotus BLR, abréviation de Bangalore.

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«Nous avons trouvé ce tardigrade particulier dans de nombreux endroits, en particulier dans les endroits bien éclairés par la lumière du soleil», explique Eswarappa. Les chercheurs ont transféré certains des animaux dans leur laboratoire et ont commencé à les étudier.

Leur première expérience consistait à exposer les animaux à une lampe ultraviolette germicide. Un animal témoin, un ver appelé Caenorhabditis elegans, est mort dans les 5 minutes, mais Paramacrobiotus BLR a survécu pendant une heure.

«La prochaine étape s'est déroulée par hasard», dit Eswarappa. Tout en regardant comment les tardigrades pourraient survivre à la lumière UV, il en a laissé un tube près d'une source UV et a remarqué que le tube commençait à briller.

D'autres expériences ont révélé que les tardigrades contiennent un produit chimique fluorescent. «Il absorbe la lumière UV et émet une lumière visible inoffensive dans la gamme bleue», explique Eswarappa.

L'équipe a pu transférer le produit chimique fluorescent vers un autre tardigrade, Hypsibius exemplaris, et à C. elegans, tous deux sensibles au rayonnement ultraviolet. Cela les a protégés de 15 minutes d'exposition aux UV.

L'équipe ne sait pas encore exactement ce qui compose l'écran fluorescent, car des méthodes simples pour identifier les produits chimiques n'ont pas donné de résultats clairs. «Ce n'est pas un simple composé», dit Eswarappa.

Une fois le produit chimique connu, Eswarappa espère le fabriquer en grande quantité et explorer s'il pourrait être utilisé dans un écran solaire. «Nous aimerions le breveter et voir si nous pouvons le produire en masse», dit-il.

Référence du journal: Lettres de biologie, DOI: 10.1098 / rsbl.2020.0391

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