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Les requins baleines peuvent vivre au moins 50 ans – et probablement plus longtemps

Par Michael Le Page

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Les requins baleines comme celui-ci peuvent vivre plusieurs décennies

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On soupçonne depuis longtemps que les requins baleines, les plus gros poissons de la mer, ont une longue durée de vie, et maintenant cela a été confirmé en utilisant une technique de datation au carbone. Il s'avère que ces animaux vivent au moins 50 ans, et probablement beaucoup plus longtemps.

Connaître la durée de vie des animaux est important pour la conservation, explique Steven Campana de l'Université d'Islande à Reykjavik. «Cela fait une grande différence, qu'ils soient à croissance rapide et de courte durée, ou à croissance lente et de longue durée.»

Mais il est difficile de déterminer la durée de vie des requins et des raies. Ils n'ont pas les structures osseuses appelées otolithes dans leurs oreilles qui sont utilisées pour déterminer l'âge de la plupart des poissons. Au lieu de cela, les requins sont vieillis en fonction des anneaux de croissance dans leurs vertèbres cartilagineuses – mais ces anneaux de croissance se forment à des rythmes différents selon les espèces et peuvent cesser de se former après la maturité sexuelle.

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Il y a deux décennies, l'équipe de Campana a montré que les estimations d'âge basées sur les anneaux de croissance de certains animaux à longue durée de vie pouvaient être vérifiées en examinant les niveaux d'isotope du carbone 14 dans les anneaux. Les essais de bombes nucléaires effectués à partir des années 1950 ont créé des pics distinctifs de carbone 14.

Cette technique a montré que les estimations d'âge pour de nombreux requins étaient très éloignées. Par exemple, on pensait que les grands requins blancs ne vivaient que de 12 à 15 ans, mais des études récentes ont révélé des individus aussi âgés que 73 ans.

Maintenant, la technique du carbone 14 a été appliquée aux restes préservés de deux requins baleines adultes, l'un échoué mort au Pakistan et l'autre capturé à Taïwan avant qu'une interdiction ne soit introduite en 2007. Cela montre qu'une de ces baleines avait au moins 50 ans. ans. D'autres individus peuvent vivre encore plus longtemps.

En 2016, une étude utilisant la même méthode a rapporté que les requins du Groenland sont les vertébrés les plus vivants, pouvant vivre jusqu'à 500 ans. Campana est sceptique quant à ces durées de vie extrêmes, mais dit qu'il est clair qu'ils peuvent vivre plus d'un siècle.

Référence de la revue: Frontiers in Marine Science, DOI: 10.3389 / fmars.2020.00188

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