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Les premiers lits connus sont des tas d'herbe et de cendres vieux de 227000 ans

Par Michael Le Page

grotte frontière

La grotte de la frontière en Afrique du Sud

A. Kruger

Les personnes vivant dans la grotte Border en Afrique australe dormaient sur une litière d'herbe il y a 227000 ans – de loin la plus ancienne découverte du genre.

«C'est assez proche de l'origine de notre espèce», explique Lyn Wadley de l'Université du Witwatersrand à Johannesburg, en Afrique du Sud.

Son équipe a fouillé la grotte Border dans la province du KwaZulu-Natal, qui était habitée de temps en temps pendant la préhistoire. Les peuples qui y vivaient ont laissé de nombreuses couches de dépôts qui ont été préservées par les conditions très sèches.

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L’équipe de Wadley a trouvé de la litière herbeuse dans plusieurs de ces couches, composée de plusieurs espèces, Panicum maximum, qui pousse toujours à l'extérieur de la grotte. Les couches les plus anciennes contenant la litière ont entre 227 000 et 183 000 ans.

Cette litière d'herbe était souvent sur des couches de cendre. Dans certains endroits, ces cendres sont des herbes brûlées, ce qui suggère que les gens ont brûlé leur vieille litière infestée de parasites et placé une nouvelle litière sur le dessus.

Dans d'autres endroits, les cendres sont du bois brûlé, ce qui suggère que les cendres des feux de bois ont été étalées et de l'herbe placée sur le dessus. Cela signifie que les gens mettaient délibérément de la litière d'herbe sur les cendres pour dissuader les insectes rampants, dit Wadley.

L'équipe a également trouvé des morceaux de bois de camphre brûlés – le camphre est toujours utilisé comme insectifuge aujourd'hui. «Peut-être qu'il a été brûlé pour la fumée qu'il crée qui repousserait les insectes volants», dit Wadley.

Elle ne doute pas que les herbes étaient utilisées pour la litière. On les trouve uniquement vers l'arrière abrité de la grotte, et souvent près des cheminées. En fait, parfois les bords de la literie sont brûlés.

Des éclats de roche mélangés à de la literie suggèrent que les gens se sont assis sur la literie pendant qu'ils fabriquaient des outils en pierre.

Il y a même des morceaux de poudre ocre dans la literie qui pourraient avoir déteint la peau des gens pendant qu’ils dormaient. Cependant, il y a de l'ocre dans le toit de la grotte, donc l'équipe ne peut pas être sûre qu'elle ne soit pas tombée du toit.

Avant cette découverte, la litière la plus ancienne connue avait 77 000 ans. Wadley l'a trouvé dans la grotte de Sibudu, également dans le KwaZulu-Natal.

Son équipe a également trouvé des preuves de personnes faisant rôtir des légumes il y a 170 000 ans. «Si vous voulez entrer dans le vif du sujet de la vie quotidienne, regardez les plantes», dit Wadley.

Son équipe suppose que les personnes vivant dans la grotte Border il y a 227000 ans étaient des humains modernes – Homo sapiens – mais je ne peux pas être sûr que ce n’était pas une autre espèce comme Homo naledi.

Référence du journal: Science, DOI: 10.1126 / science.abc7239

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