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Les premiers dinosaures volants étaient une expérience évolutive ratée

Par Michael Le Page

Ambopteryx longibrachium

Vue d’artiste d’un Ambopteryx longibrachium planant

Gabriel Ugueto

Les premiers dinosaures à voler étaient une expérience évolutive ratée. Ils avaient des ailes faites d'une membrane de peau, semblable aux chauves-souris, mais ils étaient mauvais pour voler et ont rapidement été surpassés par les oiseaux.

«C'étaient des planeurs mal conçus», explique Alex Dececchi de l'Université Mount Marty dans le Dakota du Sud. «Ils ont été évincés.»

Les oiseaux ont évolué à partir des dinosaures, et on pensait qu'ils étaient la seule branche évolutive à acquérir la capacité de voler. Mais en 2015, Xing Xu de l'Institut de paléontologie des vertébrés à Pékin a rapporté la découverte par son équipe d'un fossile bizarre surnommé Yi qi, signifiant «aile étrange» en chinois mandarin, avec des ailes faites d'une membrane semblable à une chauve-souris, plutôt que de plumes.

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En 2019, une équipe comprenant Xu a dévoilé un fossile d'une autre espèce à ailes membranaires appelée Ambopteryx longibrachium.

Maintenant, une équipe comprenant Dececchi et Xu a fait une étude plus détaillée des capacités de vol de ces animaux, basée en partie sur des scans laser du Yi fossile, qui ont révélé plus de détails sur leurs tissus mous. Cependant, la forme exacte des ailes n’est toujours pas claire, alors l’équipe a examiné plusieurs arrangements.

Une possibilité est que ces animaux avaient des ailes en forme de chauve-souris, reliées aux pattes. Un autre est qu'ils avaient une forme plus semblable à celle des oiseaux. C'était probablement quelque chose entre les deux, pense l'équipe.

Les résultats suggèrent que Yi et Amboptéryx n'étaient pas seulement incapables de voler à moteur, comme on le pensait auparavant, mais ils n'étaient même pas aussi bons en vol à voile que certains animaux modernes comme les écureuils volants. Cela signifie qu'il s'agissait presque certainement d'animaux arboricoles qui ne glissaient que sur de courtes distances, selon l'équipe.

Au moment où Yi et Amboptéryx évolué il y a environ 160 millions d'années, il n'y avait pas d'oiseaux et le ciel était dominé par des ptérosaures relativement grands, un groupe distinct des dinosaures. Mais une fois que les oiseaux ont évolué quelques millions d'années plus tard, les dinosaures à ailes membranaires n'avaient nulle part où aller, en termes d'évolution.

Ils ne pouvaient pas rivaliser avec des oiseaux de taille similaire, car les oiseaux volaient mieux, dit Dececchi. Et ils ne pouvaient pas devenir plus gros car ils ne pouvaient pas non plus rivaliser avec les ptérosaures. «Ces gars-là n'ont jamais eu la moindre chance», dit-il.

Les chauves-souris ont bien sûr réussi à devenir des aviateurs hautement qualifiés beaucoup plus tard, il y a environ 50 millions d'années. Cela a peut-être été possible parce que les chauves-souris étaient nocturnes et ne faisaient donc pas directement concurrence aux oiseaux.

«Être nocturne aurait pu leur donner une fenêtre», dit Dececchi. En revanche, il n'y a aucune raison de penser Yi et Amboptéryx étaient actifs la nuit.

Référence du journal: iScience, DOI: 10.1016 / j.isci.2020.101574

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