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Les plantes pourraient aider à trouver des cadavres

Les érables vibrants, les caryer à haute ramification et les hêtres feuillus qui peuplent nos forêts absorbent le carbone de l'atmosphère et fournissent un habitat aux organismes qui y vivent. Mais pour les médecins légistes, les zones florissantes avec une telle végétation peuvent être un obstacle supplémentaire à la localisation des cadavres.

Un certain nombre de chercheurs de l'Université du Tennessee ont travaillé pour changer cela. Leurs travaux, publiés dans la revue Tendances en phytologie, plaide en faveur de l'utilisation des plantes, et en particulier de leurs comportements biologiques, comme outil médico-légal pour déterminer si un humain en décomposition se trouve à proximité. Ils décrivent comment les composés libérés d'un cadavre stimuleraient une réaction chez les plantes qui pourrait changer leur apparence ou leur composition. Ces changements, à la fois visibles et invisibles à l'œil nu, pourraient être utilisés comme signaux à une équipe médico-légale sur une enquête, ce qui améliorerait les défis actuels rencontrés lors de la recherche d'une personne disparue.

Selon le Institut national de la justice, environ 600 000 personnes sont portées disparues aux États-Unis chaque année. Les autorités trouvent bon nombre d'entre eux bien vivants, mais ils découvrent environ 4 400 corps non identifiés sur une base annuelle. La recherche d'un corps disparu comprend des enquêtes auprès des piétons, des photographies aériennes et des équipes de chiens, mais les recherches effectuées dans des zones envahies par la végétation avec un terrain accidenté peuvent être dangereuses et difficiles pour les équipes médico-légales.

Mais les chercheurs affirment qu'un corps humain en décomposition peut libérer jusqu'à 50 fois la quantité d'azote par rapport à une dose d'engrais azoté. Cela peut rendre les feuilles d'une plante plus vertes et plus denses, car cela accélère le processus de fabrication de la chlorophylle. Les plantes saines et alimentées à l'azote réfléchissent également plus de lumière, ce qui peut être mesuré avec une technologie appelée réfractomètre. Les scientifiques disent que dans le but de détecter à distance ces changements, un réfractomètre pourrait être attaché à des drones. Cette technologie à distance pourrait aider les équipes à utiliser les plantes comme guides pour trouver des corps avant qu'ils ne soient identifiables.

Les recherches antérieures menées sur les réponses des plantes aux métabolites du corps humain autres que l'azote sont rares, mais Neal Stewart, phytologue à l'Université du Tennessee et co-auteur de l'article, est optimiste que son équipe sera en mesure de combler les lacunes de cette région, comme indiqué dans leur article. Stewart a déjà commencé à travailler sur la ferme du corps de l'université, autrement connue sous le nom de centre de recherche en anthropologie, appliquer et étudier plus avant comment les plantes peuvent être utilisées dans le domaine médico-légal.

«Les plantes ont été négligées dans la détection des morts, mais ce que les gens de l'agriculture savent, c'est que sans plantes, il n'y aurait pas de vie», dit-il. «Et donc ici, nous utilisons simplement ce que la nature nous donne: le sol, les plantes pour trouver où il y avait de la vie… c'est un tournant intéressant pour l'agriculture et l'agriculture.»

Depuis juin, Stewart a commencé à identifier les espèces végétales qui pourraient potentiellement être utilisées. Finalement, lui et son équipe feront voler des drones avec des capteurs au-dessus d'une zone boisée avec un corps en décomposition connu pour suivre les changements spécifiques dans l'apparence et la composition des plantes au fil du temps. Il espère compiler des données concrètes qui fourniront une application de base qui peut être utilisée pour transformer quelque chose dans la nature qui était autrefois un fardeau pour les scientifiques légistes en un atout.

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