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Les nuages ​​peuvent expliquer pourquoi les modèles climatiques prédisent un avenir plus chaud

Par Adam Vaughan

DF94B9 Altocumulus contre un ciel bleu du début septembre.

Une représentation plus réaliste des nuages ​​et des aérosols semble expliquer pourquoi une nouvelle génération de modèles climatiques indique que le monde est plus sensible à l'augmentation des niveaux de CO2

John Gilbey / Alamy

Les climatologues ont essayé de comprendre pourquoi de nouveaux modèles informatiques ont commencé à projeter un avenir potentiellement beaucoup plus chaud à mesure que les niveaux de CO2 augmentent. Une nouvelle analyse donne notre meilleure idée à ce jour – elle semble être liée aux nuages.

Avant les prochains grands rapports du panel scientifique des Nations Unies sur le climat en 2021, les chercheurs ont constaté que leur sixième génération de modèles climatiques montre une plage beaucoup plus large pour la température future qu'auparavant, passant de 1,5 à 4,5 ° C à 1,8 à 5,6 ° C. Ces estimations concernent le moment où la «sensibilité climatique à l'équilibre» (ECS) se produit, un point théorique où le système climatique se met en équilibre après que les niveaux de CO2 ont doublé.

«Il n'y a certainement pas une seule cause commune. Mais beaucoup de modèles haut de gamme ont introduit de nouveaux modèles plus sophistiqués de nuages ​​et d'aérosols. Cela semble être le moteur de la nouvelle sensibilité plus élevée », explique Catherine Senior au Met Office du Royaume-Uni.

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Graphique des modèles climatiques

Les résultats impliquent que la sensibilité au climat – combien la planète se réchauffera en fonction d'une augmentation donnée de CO2 – est plus élevée que ce que l'on pensait auparavant. Une représentation plus réaliste des nuages ​​et des aérosols semble être la raison probable, selon Gerald Meehl du US National Center for Atmospheric Research et ses collègues, qui ont examiné 37 des nouveaux modèles.

Nouveau scientifique

Une sensibilité climatique plus élevée – telle que mesurée ici par ECS, bien qu'il existe d'autres approches – est importante car elle implique un «bilan carbone» plus petit, la quantité de CO2 que l'humanité peut émettre sans déclencher un réchauffement très dangereux.

Les modèles plus anciens supposaient que l'eau dans les nuages ​​surfondus, que l'on trouve en grande partie dans l'océan Austral, était de la glace, ce qui aurait un effet de refroidissement sur le climat. Maintenant, grâce à une meilleure compréhension grâce aux observations des avions, l'eau est traitée comme liquide malgré le gel, ce qui supprime tout ou partie de son effet de refroidissement.

"C'est nettement plus réaliste physiquement", explique Bill Collins à l'Université de Reading au Royaume-Uni, qui n'était pas impliqué dans l'étude. Cependant, il prévient que la question de savoir dans quelle mesure les modèles climatiques peuvent estimer la sensibilité du climat reste ouverte.

Steven Sherwood de l'Université de Nouvelle-Galles du Sud, en Australie, qui ne faisait pas partie de l'équipe de recherche, dit que de nombreux climatologues sont «alarmés» par de nouveaux modèles montrant une sensibilité climatique plus élevée. Cependant, il note que certains modèles prédisent une sensibilité plus faible, ce qui signifie que la réalité est une plus grande propagation des effets possibles du réchauffement.

«La prise de décision doit vivre avec le niveau actuel d'incertitude et doit tenir compte de la possibilité d'une sensibilité très élevée et de résultats terribles si nous ne gérons pas des réductions d'émissions substantielles et rapides», dit-il.

Référence de la revue: Avancées scientifiques, DOI: http://dx.doi.org/10.1126/sciadv.aba1981

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