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Les microbes des grands fonds survivent avec moins d'énergie que ce que nous pensions possible

Par Layal Liverpool

fond marin

Prélèvement d'échantillons au fond de la mer

Geoff Wheat, NSF OCE 1130146 et le National Deep Submergence Facility

Les microbes des grands fonds marins peuvent survivre avec moins d'énergie qu'on ne le pensait auparavant nécessaire pour tout être vivant, ce qui pourrait potentiellement changer la définition de la vie telle que nous la connaissons.

«(Cela) élargit la gamme d'environnements que nous pourrions considérer comme plausibles pour rechercher la vie», déclare James Bradley de l'Université Queen Mary de Londres.

Bradley et ses collègues ont utilisé des données d'échantillons de sédiments prélevés sous le fond marin pour déterminer le taux d'utilisation d'énergie par les micro-organismes qui y vivent.

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À l'aide d'un modèle prenant en compte divers aspects de l'habitat, y compris la vitesse à laquelle le carbone organique est dégradé, la disponibilité de l'oxygène et le nombre de micro-organismes présents, Bradley et son équipe ont calculé le taux d'utilisation d'énergie par cellule microbienne.

Ils ont constaté que cette valeur était 100 fois inférieure à celle que l'on croyait auparavant être la limite de la vie. Quelques cellules ont survécu avec moins d'un zeptowatt de puissance, soit 10 ^ -21 watts.

Les scientifiques ont précédemment estimé la limite inférieure d'énergie pour la vie en cultivant des micro-organismes en laboratoire, puis en les privant de nutriments pour déterminer la limite de survie.

Mais Bradley dit que si ces expériences fournissent des informations importantes, elles ne représentent pas pleinement la gamme d'environnements naturels que les micro-organismes habitent dans le monde réel, y compris l'environnement unique sous le fond marin.

En raison de leur taux de consommation d'énergie extrêmement faible, les microbes – principalement des bactéries et des archées – peuvent survivre enfouis pendant des millions d'années. "(Cela montre) que vous avez besoin de moins d'énergie pour maintenir la vie sur de longues échelles de temps et cela augmente la possibilité d'endroits où nous pouvons aller chercher la vie sur d'autres planètes," dit Bradley.

Il peut y avoir eu une fois de l'eau liquide abondante à la surface de Mars. S'il y avait de la vie là-bas à l'époque, alors ces nouvelles découvertes soulèvent la possibilité qu'il pourrait y avoir des restes de cette vie, attendant que l'environnement redevienne habitable, dit Bradley.

«Je ne pense pas que nous ayons encore une bonne compréhension des mécanismes par lesquels ils survivent dans cet état d’énergie incroyablement bas pendant des millions d’années», déclare Bradley. "C'est peut-être quelque chose à voir avec leur capacité à réduire leur taux métabolique … et à entrer dans une sorte d'état de zombie."

Référence du journal: Progrès scientifiques, DOI: 10.1126 / sciadv.eaba0697

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