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Les mariages à la ferme sont-ils considérés comme de l'agrotourisme?

Des flux de revenus supplémentaires comme l'agrotourisme ont été particulièrement importants pour maintenir les petites fermes à flot pendant la pandémie. Des zoos pour enfants aux labyrinthes de maïs, de nombreux agriculteurs tentent une forme d'agritourisme pour diversifier leurs revenus.

Mais il a été particulièrement difficile pour certains agriculteurs de l'Ohio d'obtenir l'approbation d'un potentiel générateur de revenus: l'organisation de mariages. Certains conseils de zonage locaux ont cherché à empêcher les fermes d’utiliser leurs granges comme lieux de mariage ou d’autres événements, arguant que de telles utilisations ne correspondent pas à la définition de l’agritourisme de l’État. Rapports quotidiens le mois dernier, un tribunal de l'Ohio a déterminé qu'un couple d'agriculteurs – Brian et Sherry Lusardi – n'étaient pas autorisés à inclure les mariages dans leur entreprise d'agrotourisme.

Les Lusardis ont déposé une demande en 2018 auprès de leur conseil de zonage local du canton de Caesarscreek, dans l'Ohio, pour organiser des labyrinthes de maïs, des hayrides et organiser des événements tels que des mariages dans leur ferme de 13,5 acres, Whattapuddle Farms. Ils ont fait valoir que le cadre offrirait aux invités du mariage la possibilité de participer aux types d'activités que vous ne pouvez faire que dans une ferme. «C’est le cadre agricole qui rend le mariage sur le thème de la ferme agricole. Vous aimez l’agriculture (et) sans la ferme, vous ne l’auriez pas », déclare Brian Lusardi, propriétaire de la ferme depuis 2015.

Le conseil a accepté la plupart de leurs demandes (les parties du labyrinthe de foin et de maïs), mais a déterminé qu'elles n'étaient pas autorisées à inclure les mariages, car il ne s'agissait pas «d'activités liées à l'agriculture». Un inspecteur de zonage local avait déclaré que la proposition du couple était une tentative de contourner les règles qui empêchaient les activités commerciales non agricoles sur des terres qui avaient été zonées pour l'agriculture. L'inspecteur a conclu que le fait que la ferme serve de lieu de mariage serait «une proposition commerciale, pure et simple, dans laquelle l'utilisation agricole de la propriété est au mieux accessoire».

Les Lusardis ont fait appel de la décision et La cour d’appel du deuxième district de l’Ohio est écartée avec le canton.

En avril, le La Cour suprême de l'Ohio a statué qu'une autre ferme du comté de Medina, appelée Forever Blueberry Barn, pouvait organiser des mariages dans sa grange, car elle exigeait que les personnes qui organisent de tels événements achètent son vin. Le canton local avait demandé une injonction pour empêcher la ferme d'organiser des mariages sur sa propriété, mais le tribunal s'est rangé du côté de la ferme, estimant que la fonction principale des événements était de vendre un produit agricole – le vin.

En ce qui concerne la demande de Lusardis, le conseil de zonage local a souligné le fait que les événements ne concerneraient aucune culture de la ferme. La ferme de Lusardis produit huit acres de foin, mais aucune autre récolte.

Les agriculteurs disent que la lutte pour obtenir l'approbation de ces opportunités de la part de certains cantons est enracinée dans le libellé d'un Loi de 2016 adoptée par la législature de l’État de l’Ohio pour aider les exploitations agricoles à compléter leurs revenus grâce à l’agritourisme. Cette législation définissait l'agritourisme comme «une activité éducative, de divertissement, historique, culturelle ou récréative liée à l'agriculture», menée dans une ferme pour les membres du grand public. La loi exempte les activités d'agrotourisme des lois de zonage locales tant qu'elles correspondent à cette définition. Mais certains agriculteurs disent que le terme «lié à l'agriculture» est trop vague et que les conseils de zonage locaux ont décidé d'essayer de le définir. «C'est vague et peu clair», dit Brian Lusardi.

Dans l’affaire Lusardis, la cour d’appel a refusé de se prononcer sur la question de savoir si les mariages entraient dans la définition de l’agritourisme et a rendu son jugement en se fondant sur la question de savoir si un tribunal inférieur avait abusé de son pouvoir discrétionnaire. Les Lusardis ne prévoient pas de faire appel de la récente décision. Après que le canton ait rejeté une partie de sa demande initiale, ils ont demandé et obtenu l’approbation de ce qu’on appelle une utilisation conditionnelle de la propriété pour accueillir des mariages. Cela signifie qu'ils ne peuvent se marier sur leur propriété que sous certaines conditions. Toute la musique doit se terminer au coucher du soleil et les invités doivent partir peu de temps après. Les Lusardis pensent maintenant qu'ils pourraient essayer de combiner les mariages avec les foins, qui ne doivent pas se terminer tôt.

Les observateurs craignent que le fait que les tribunaux aient refusé de peser sur cette définition de l’agritourisme puisse continuer à contrecarrer les tentatives d’autres agriculteurs d’apporter des fonds supplémentaires pour leurs activités à un moment où ils ont besoin d’autant d’aide qu’ils peuvent.

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