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Les longs vols spatiaux peuvent augmenter le volume du cerveau des astronautes

Par Layal Liverpool

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Les astronautes qui effectuent des vols spatiaux de longue durée rentrent chez eux avec un volume cérébral accru

Crédit: Delphotos / Alamy

Le cerveau des astronautes augmente en volume après de longs vols spatiaux, provoquant une pression à l'intérieur de leur tête. Cela peut expliquer pourquoi certains astronautes ont une vision détériorée après des périodes prolongées dans l'espace.

«Cela soulève des préoccupations supplémentaires pour les voyages interplanétaires de longue durée, comme la future mission vers Mars», explique Larry Kramer du University of Texas Health Science Center à Houston, qui a dirigé l'étude.

Kramer et ses collègues ont scanné le cerveau de 11 astronautes avant qu'ils ne passent environ six mois sur la Station spatiale internationale, et à six points au cours de l'année après leur retour sur Terre. Ils ont découvert que tous les astronautes avaient augmenté le volume du cerveau – y compris la matière blanche, la matière grise et le liquide céphalorachidien autour du cerveau – après leur retour de l'espace.

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Sous gravité normale, on pense que le liquide dans le cerveau se déplace naturellement vers le bas lorsque nous nous tenons debout. Mais il existe des preuves que la microgravité empêche cela, entraînant une accumulation de liquide dans le cerveau et le crâne.

Le volume du cerveau des astronautes a augmenté de 2% en moyenne et les augmentations étaient toujours présentes un an après leur retour sur Terre, ce qui pourrait entraîner une pression intracrânienne plus élevée, dit Kramer. Il soupçonne que cela pourrait appuyer sur le nerf optique, ce qui pourrait expliquer les problèmes de vision fréquemment signalés par les astronautes.

Kramer et son équipe ont également observé qu'une partie du cerveau appelée l'hypophyse était déformée chez six des 11 astronautes. Ces résultats s'ajoutent à un ensemble de preuves suggérant que la structure du cerveau peut être modifiée après le vol spatial.

«Cette étude est importante car elle fournit des données, pour la première fois chez des astronautes de la NASA, démontrant la persistance de changements structurels du cerveau, même jusqu'à un an après le retour sur Terre», explique Donna Roberts à la Medical University of South Carolina.

"Nous travaillons actuellement sur des méthodes pour contrer les changements que nous observons dans le cerveau en utilisant la gravité artificielle", explique Kramer. Ces méthodes pour ramener le sang vers les pieds pourraient inclure une centrifugeuse à taille humaine qui ferait tourner une personne à grande vitesse, ou une chambre à vide autour de la moitié inférieure du corps.

"J'espère que l'une de ces méthodes ou d'autres seront testées en microgravité et montreront leur efficacité", dit-il.

Référence de la revue: Radiologie, DOI: 10.1148 / radiol.2020191413

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