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Les Emirats Arabes Unis lancent leur première mission sur Mars

Par Leah Crane

Vaisseau spatial Hope

Le vaisseau spatial Hope étudiera l'atmosphère martienne

MBRSC

Les Emirats Arabes Unis se dirigent vers Mars. La mission Emirates Mars, qui consiste en un orbiteur appelé Hope, devrait être lancée entre le 20 et le 22 juillet et commencer un voyage de sept mois sur la planète rouge pour étudier son atmosphère et sa météo. Le lancement était prévu pour le début de la semaine, mais a été retardé en raison du mauvais temps.

L'espoir décollera de Tanegashima, au Japon, à bord d'une fusée japonaise, et si tout se passe bien, il arrivera sur Mars en février 2021. Cela fera des Émirats arabes unis la cinquième puissance spatiale seulement à atteindre la planète, après les États-Unis, l'Union soviétique Union européenne, Inde et Inde.

Une fois que Hope sera en orbite autour de Mars, il mesurera quotidiennement l'atmosphère pour essayer de suivre l'évolution du temps et du climat. «La géologie de Mars a été étudiée de manière assez approfondie. Nous ne faisons que commencer sur le plan de l'atmosphère », explique Sarah Al Amiri, ministre des Sciences avancées des EAU et responsable scientifique de la mission.

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Le vaisseau spatial transporte trois instruments scientifiques: une caméra pour prendre des images haute résolution de la surface de Mars et chercher de la glace d'eau, un spectromètre infrarouge pour mesurer la poussière, la glace et la vapeur d'eau dans la basse atmosphère et un spectromètre ultraviolet pour mesurer la composition de la haute atmosphère.

Plutôt que de simplement faire le tour de la planète, Hope suivra une orbite elliptique qui la rapprochera relativement de la surface – à environ 20 000 kilomètres – toutes les 55 heures. Cela lui permettra d'observer les mêmes endroits à différents moments de la journée, en construisant un modèle de réponse du temps aux changements de la lumière du soleil.

J'espère que l'observation détaillée de la météo de Mars aidera les chercheurs à comprendre non seulement les conditions quotidiennes sur la planète, mais aussi les événements météorologiques plus extrêmes comme la colossale tempête de poussière qui a englouti la planète entière et tué le rover Opportunity de la NASA en 2018.

Cela pourrait également nous aider à comprendre comment Mars a changé depuis sa formation. Les scientifiques planétaires pensent que Mars était chaude, humide et peut-être habitable, mais pour une raison quelconque, elle a perdu la majeure partie de son atmosphère au cours de milliards d'années, ce qui l'a transformée en le monde sec, froid et inhospitalier qu'elle est aujourd'hui.

"Nous voulons savoir comment il est passé d'une atmosphère dense, beaucoup plus humide à une atmosphère sèche et très mince », explique Al Amiri. Hope mesurera le gaz qui s'échappe encore de l'atmosphère martienne afin de comprendre comment ce processus a pu fonctionner et comment il se poursuit actuellement.

La mission marque le début d'un été chargé pour Mars. À l'heure actuelle, Mars et la Terre sont relativement proches, une conjonction qui ne se produit qu'une fois tous les deux ans. Plus tard en juillet, l'agence spatiale chinoise prévoit de lancer un orbiteur, un atterrisseur et un rover sur Mars, et juste après, la NASA prévoit de lancer son rover Persévérance. Si aucune de ces missions ne peut être lancée alors que Mars est à proximité, elles devront attendre 2022 pour avoir une autre chance.

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