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Les dinosaures cannibales ont eu recours à se manger les uns les autres lorsque la nourriture était rare

Par Michael Le Page

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En période de pénurie alimentaire, les allosaures peuvent avoir eu recours à leur propre espèce

Brian Engh

D'abondantes marques de morsure sur une collection d'os de la période jurassique montrent que les dinosaures prédateurs appelés allosaures récupéraient souvent les carcasses sur un site – y compris ceux d'autres allosaures.

Il n'y a aucune raison de penser que le cannibalisme était rare chez les dinosaures prédateurs, explique Stephanie Drumheller de l'Université du Tennessee, Knoxville, mais nous n'avons pas beaucoup de preuves pour cela. Seuls T. rex et une autre espèce appelée Majungatholus se sont révélés être au moins des cannibales occasionnels.

L'équipe de Drumheller a étudié une collection unique d'ossements fossiles vieux de 150 millions d'années provenant de la carrière Mygatt-Moore au Colorado. Normalement, beaucoup de matériaux sont laissés derrière lors de l'excavation d'un site. «Seules les jolies choses sont ramenées du terrain», dit-elle.

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Mais pendant une saison, Julia McHugh, aux musées de l'ouest du Colorado, a collecté tous les os trouvés dans la carrière, avec l'aide de bénévoles. Près de 30% des 2368 os portent des marques de morsure, bien plus que ce qui était normal. Habituellement, moins de 5% des os de dinosaures ont des marques de morsure.

"Pour les dinosaures, c'est vraiment, vraiment bizarre", explique Drumheller. "Pour trouver 30 pour cent était vraiment fou."

L'équipe pense que la plupart des marques de morsure ont été faites par des allosaures, qui étaient le grand prédateur le plus commun trouvé sur le site. Beaucoup de marques de morsure ont été trouvées sur les os d'autres allosaures.

La raison pour laquelle le nettoyage et le cannibalisme étaient si courants sur le site n'est pas claire. Une explication est que quelque chose est inhabituel sur ce site particulier – peut-être que les conditions environnementales ont forcé les prédateurs à récupérer davantage.

L'autre explication, dit Drumheller, est que cette collection d'os reflète la norme. La tendance des chasseurs de fossiles à laisser des os endommagés aurait pu fausser notre image. Elle essaie également de persuader les gens d'autres sites d'essayer de collecter tous les os. Mais c'est beaucoup de travail, surtout si les os proviennent d'espèces massives telles que les allosaures, qui pourraient atteindre jusqu'à 10 mètres de long.

«Avec un Apatosaurus, chacun de ces os peut être énorme», explique Drumheller.

Référence de la revue: PLoS ONE, DOI: 10.1371 / journal.pone.0233115

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