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Les astronomes ont repéré six exomoon possibles dans des systèmes d'étoiles lointaines

Par Leah Crane

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Des motifs étranges à la lumière des étoiles peuvent avoir révélé des lunes en orbite autour d'exoplanètes

zèbre en pointillé / Alamy

Notre système solaire est plein de lunes – plus de 200 d'entre elles – mais nous n'avons pas encore repéré définitivement une lune en orbite autour d'une planète au-delà de notre propre système. Cependant, les astronomes ont maintenant trouvé six exoplanètes qui pourraient avoir des satellites naturels.

Chris Fox et Paul Wiegert de l'Université Western au Canada ont recherché dans les données du télescope spatial Kepler un phénomène appelé variation du temps de transit. Lorsqu'une exoplanète croise devant son étoile ou transite, nous voyons un plongeon dans la lumière de l'étoile.

Si l'exoplanète est en orbite seule, nous voyons des creux périodiques selon un schéma précis. Mais si son orbite est affectée par la gravité d'autres objets autour d'elle – comme une lune ou une autre planète – il y a des écarts par rapport à ce modèle appelé variations du temps de transit. Fox et Wiegert ont sélectionné huit exoplanètes avec des variations de temps de transit suffisamment importantes pour indiquer des exomoon en orbite autour de ces mondes, mais pas si extrêmes que ces exomoon seraient assez grandes pour que nous puissions les voir plus directement.

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Ils ont effectué une série de simulations des signaux que nous verrions si chacune de ces exoplanètes avait une exomoon ou était accompagnée d'une autre exoplanète en orbite autour de la même étoile. Pour deux des huit mondes, ils ont découvert que des planètes supplémentaires expliquaient mieux les observations, mais ils disent que les six autres pourraient avoir des lunes.

«À ce stade, nous devons les appeler candidats exomoon», explique Fox. "Il s'intègre et tout correspond très bien, mais il y a une chance qu'il puisse y avoir une planète provoquant le même effet."

Cependant, certains autres astronomes disent que même appeler ces signaux «candidats» peut aller trop loin. "Parce que les exomoon sont insaisissables, et en trouver un serait assez extraordinaire, nous devons être prudents avec la langue", explique Alex Teachey à Columbia University à New York.

Sans autres observations, les signaux repérés par Fox et Wiegert pourraient également être expliqués par des planètes cachées. "Il est en fait assez rare de trouver un objet dont les variations de temps de transit ne peuvent pas être expliquées par une exomoon", explique David Kipping, également à Columbia University, même si la cause est autre chose.

Ces exomoon potentiels sont loin d'être prouvés, mais si plus d'observations les confirment, trouver une exomoon serait extrêmement excitant, dit Fox. «Quand nous pensons à trouver des endroits où vivre dans l'univers et où nous pourrions trouver la vie, nous pensons généralement aux planètes d'abord», dit-il. "Mais ces planètes pourraient avoir des lunes sur lesquelles la vie aurait pu évoluer."

Référence: arxiv.org/abs/2006.12997

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