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Les anciennes vallées de Mars ont peut-être été creusées par des glaciers

Par Leah Crane

Île de Devon

Le début de Mars pourrait avoir ressemblé à l'île Devon au Canada

Anna Grau Galofre

Les hautes terres du sud de Mars sont couvertes de vastes réseaux de vallées qui auraient été créées il y a longtemps par l'eau courante. Mais une nouvelle analyse suggère qu'ils ont peut-être été creusés par des glaciers, indiquant que le début de Mars était peut-être froid et glacé, pas chaud et humide.

Pour déterminer comment Mars a obtenu ses tranchées, Anna Galofre de l'Arizona State University et ses collègues ont examiné des données sur 10 276 de ces caractéristiques dans 66 réseaux de vallées à travers la planète. Ils ont comparé la topologie des vallées à un ensemble de 40000 simulations de vallées formées par quatre sources différentes d'érosion: les rivières créées par la pluie ou la neige, le mouvement glaciaire, la fonte de l'eau sous les glaciers et les eaux souterraines s'infiltrant à la surface.

Les chercheurs ont utilisé une analyse informatique pour regrouper les vallées par caractéristiques topologiques, y compris la manière dont les affluents se ramifient, la relation entre la longueur et la largeur des vallées et la courbe de leurs chemins.

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Malgré des travaux antérieurs moins détaillés suggérant que la plupart ou la totalité des vallées devraient provenir des eaux souterraines s'écoulant à la surface, ils ont constaté que seuls 3 des 66 réseaux étaient les plus susceptibles d'en être le résultat. En revanche, 22 semblent avoir été formés par la fonte de l'eau et coulant sous les glaciers.

Neuf des réseaux étaient les plus similaires aux réseaux simulés formés directement par les glaciers, 14 étaient les plus proches des rivières formées par les précipitations et 18 n'étaient pas assez distincts pour être attribués avec certitude à un mécanisme de formation donné, probablement à cause de l'érosion sur des milliards d'années.

«La glaciation peut expliquer un grand nombre de ces vallées très facilement sans avoir à invoquer d'étranges mécanismes pour expliquer des choses comme des canaux qui coulent en montée ou d'énormes espaces entre les vallées», explique Galofre. «Nous pouvons enfin réconcilier ce que les modèles climatiques disent depuis longtemps – qu'une vaste glaciation était susceptible de se produire dans le passé – avec les données géologiques.

L'idée que de nombreuses vallées résultaient de glaciers suggère que d'énormes zones du début de Mars étaient probablement couvertes d'énormes calottes glaciaires. C'est une idée controversée, dit Galofre, car de nombreuses études ont suggéré que Mars était plus chaud dans son passé.

Heureusement, même des couches de glace colossales ne tueraient pas l'idée de la vie sur Mars. «Les calottes glaciaires pourraient fournir un environnement qui n’est pas si mauvais pour la vie – elles seraient thermiquement stables, protégées par la glace contre les radiations dangereuses à la surface, et elles pourraient fournir un réservoir d’eau régulier», déclare Galofre. «Ce serait un environnement légèrement différent de la Mars chaude et humide que beaucoup de gens pensent sur Mars antique, mais toujours un environnement où la vie pourrait prospérer.»

Le rover Perseverance de la NASA, qui a été lancé le 30 juillet, aidera à répondre à la question de savoir si Mars était habitable et y recherchera des signes de vie ancienne. Quand il arrivera en février 2021, il commencera à rechercher des preuves à la surface et pourra nous aider à déterminer si la planète était réellement chaude et humide ou si elle était froide et couverte de plaques de glace.

Référence du journal: Géoscience de la nature, DOI: 10.1038 / s41561-020-0618-x

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