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Les algues poussent maintenant sur la neige fondante de l'Antarctique en raison du changement climatique

Par Michael Marshall

Floraison d'algues en Antarctique

Des chercheurs ont enquêté sur les proliférations d'algues des neiges sur l'île d'Anchorage, en Antarctique

Matt Davey

Une partie de l'Antarctique est déjà verte en raison des proliférations d'algues vivant sur la neige. À mesure que le continent se réchauffe, une plus grande partie de celui-ci peut devenir verte, mais on ne sait pas ce que cela signifie pour le climat.

Des plaques d'algues des neiges sont connues depuis des décennies dans l'Arctique. Mais nous en savons beaucoup moins sur leur distribution en Antarctique. «Notre travail était vraiment la première enquête à grande échelle sur les algues des neiges pour l'Antarctique», explique Andrew Gray de l'Université de Cambridge.

Gray et ses collègues ont utilisé des images satellites pour identifier les taches vertes sur la surface enneigée de la péninsule antarctique, la partie du continent qui se réchauffe le plus rapidement et les îles voisines. Ils ont également visité deux îles pour confirmer la fiabilité des données satellitaires.

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Les chercheurs ont découvert qu'au total, il y avait 1679 proliférations d'algues des neiges qui couvraient jusqu'à 1,9 kilomètre carré au plus fort de l'été, lorsque les proliférations sont les plus importantes. Deux facteurs semblaient déterminer où se trouvaient les fleurs: la température devait être suffisamment chaude pour que la neige devienne boueuse et il devait y avoir une source de nutriments – principalement du guano de pingouin.

Un climat plus chaud ferait fondre davantage de neige antarctique et détruirait une partie de l’habitat des algues. Mais cela signifierait également plus de zones de neige fondante plus à l'intérieur des terres, il pourrait donc y avoir une augmentation nette.

On ne sait pas ce que plus d'algues signifieraient pour le climat. L'équipe estime que les proliférations d'algues absorbent 479 tonnes de dioxyde de carbone de l'air chaque année. "La quantité de carbone qui s'y trouve est relativement faible", explique le co-auteur Matthew Davey, également à l'Université de Cambridge. Cependant, cela peut augmenter si les proliférations se répandent.

Bien que les algues puissent éliminer une partie du dioxyde de carbone de l'air, elles assombrissent également la neige blanche, ce qui absorbe davantage de chaleur solaire. Davey et Gray disent qu'il n'est pas encore possible d'estimer les effets nets de ces impacts.

À long terme, le changement climatique pourrait causer des problèmes aux algues, car les températures pourraient tellement augmenter que la neige de la péninsule fondrait complètement. «Si cela se réchauffe un peu, vous obtenez beaucoup plus de fleurs», explique Davey. "S'il se réchauffe beaucoup, tout le système pourrait se bloquer complètement car il n'y a pas de neige."

Référence de la revue: Communications Nature, DOI: 10.1038 / s41467-020-16018-w

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