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Les agriculteurs s'attendent à devoir euthanasier davantage de porcs, malgré l'ordre de Trump

Mike Patterson élève des porcs depuis 23 ans, mais il peut à peine supporter la situation dans laquelle se trouve sa ferme au cours des dernières semaines.

La fermeture d'une usine de transformation du porc Smithfield Foods à Sioux Falls, dans le Dakota du Sud à la mi-avril a laissé l'agriculteur du Minnesota et 12 autres familles agricoles avec un énorme arriéré de porcs et d'étables bondées. Comme l'installation transforme normalement la viande dans la coopérative de Patterson, ses agriculteurs ont dû prendre des décisions difficiles en ce qui concerne l'euthanasie de leurs animaux.

«Nous faisons tout ce que nous pouvons pour nous assurer que ces animaux sont en bonne santé et prospèrent dans nos étables pour en faire des aliments délicieux», dit Patterson. «Tout ce qui va à l'encontre de cela, comme le dépeuplement d'une étable ou la perte de produits de viande, est vraiment difficile, surtout pour un agriculteur comme moi qui s'occupe quotidiennement de nos animaux.»

Patterson affirme que sa coopérative aurait dû expédier environ 8 000 porcs à Smithfield depuis sa fermeture, et 1 000 autres d'ici la fin de la semaine. Ils ont dû se démener pour trouver d'autres installations et bouchers locaux qui prendraient leurs porcs afin de faire de la place pour de nouveaux porcs. Patterson et d'autres membres, cependant, n'ont pas eu beaucoup de chance et ont décidé qu'ils devaient euthanasier 1 500 de leurs porcs plus tôt cette semaine.

"Nous avons fait tout notre possible pour trouver de l'espace", dit-il, ajoutant que les bouchers locaux ont été utiles, mais pas en mesure de répondre à leurs besoins. «Nous étions au point où nous n'avions plus d'options.»

Aucun des porcs abattus ne provenait de la ferme de Patterson, mais il dit s'attendre à ce que ce jour arrive avec une nouvelle cargaison de porcs qui devrait remplir l'une de ses granges le 19 mai.

Patterson et ses membres de coopérative ne sont pas dans des circonstances uniques. Les fermetures d'usines d'emballage à travers le pays en raison des épidémies de COVID-19 ont laissé les producteurs de porcs, les éleveurs de poulets et les éleveurs de bovins avec une impasse d'animaux matures.

Les retards sont particulièrement urgents pour les éleveurs de porcs, car les porcs doivent être abattus avant de devenir trop lourds pour que l'équipement de transformation puisse les manipuler. Les agriculteurs ont du mal à vendre des porcs qui dépassent 350 lb. Patterson dit qu'il envoie normalement ses porcs à l'usine une fois qu'ils atteignent 280 à 290 livres, mais que les animaux gagnent jusqu'à 2,5 à 3 livres par jour lorsqu'ils sont dans ses étables de finition.

Malgré le président Le décret de Donald Trump qui oblige les usines à rouvrir, le National Pork Board prévoit que plus de 1,5 million de porcs pourraient être abattus dans les prochaines semaines à travers le pays. Steve Meyer, l'économiste qui a élaboré cette projection, estime que 600 000 porcs n'ont pas été abattus la semaine dernière et 900 000 autres ne parviendront pas à en faire une usine cette semaine. Selon Meyer, il en coûte aux agriculteurs environ 140 $ pour élever un porc, qui s'additionnera rapidement si plus d'animaux ne parviennent pas à travers le traitement.

Gene Noem, un éleveur de porcs qui siège au conseil d'administration du National Pork Board, dit que l'ordre de rouvrir les usines est le bienvenu, mais on ne sait pas pour l'instant comment et quand les installations vont réellement recommencer à fonctionner. Dans l'intervalle, les agriculteurs continueront de manquer d'espace.

«Nous avons la réputation de ne pas nous soucier. Notre situation est absolument le contraire », explique Noem. «Les producteurs n'ont jamais fait face à une décision aussi déchirante en pensant à (l'euthanasie).»

Beaucoup de porcs peuvent s'accumuler, dit-il, en quelques jours seulement. Par exemple, il connaît une usine dans le nord-ouest de l'Iowa, qui récolte normalement 20 000 porcs par jour et qui est fermée depuis plusieurs jours. Avec chaque retard de cinq jours, environ 100 000 porcs sont soutenus, dit-il. "Nous essayons de rattraper notre retard, mais nous ne savons pas vraiment comment cela peut se produire", dit-il

Sonny Perdue, le secrétaire américain à l'Agriculture, a déclaré cette semaine que les plantes rouvrir en quelques jours. Cependant, il a déclaré que les usines ne fonctionneront pas à la même capacité en raison de mesures de sécurité visant à protéger les employés contre le COVID-19.

L'USDA a alloué un soutien financier de 3 milliards de dollars aux agriculteurs par le biais de la loi CARES pour payer la viande, les produits laitiers et les produits frais qui seront envoyés aux banques alimentaires. Il comprend également 1,6 milliard de dollars en paiements directs aux éleveurs de porcs, avec des limites de paiement de 250 000 dollars par personne.

Mais des organisations comme le National Pork Producers Council ont déclaré que les mesures fédérales actuelles ne sont tout simplement pas suffisantes. Rachel Gantz, directrice des communications du NPPC, dit qu’elle prévoit que de nombreux agriculteurs feront faillite compte tenu des circonstances actuelles.

«Les producteurs laitiers peuvent déverser du lait, les producteurs de fruits et légumes peuvent déverser leurs produits, mais les éleveurs de porcs n'ont nulle part où déplacer leurs porcs», dit-elle. «C'est une situation désastreuse qui menace les moyens de subsistance de milliers de familles d'agriculteurs.»

Gantz dit que les prix du marché du porc ont chuté en raison de la fermeture des restaurants et des universités. Avant COVID-19, les agriculteurs devaient réaliser un bénéfice de 10 $ sur chaque porc. Aujourd'hui, les producteurs de porc américains devraient subir une perte collective de 5 milliards de dollars pour le reste de l'année. Le prix des porcs est tombé près de zéro, avec des pertes atteignant 70 $ par porc, dit-elle.

Le NPPC a demandé au gouvernement fédéral d'indemniser les agriculteurs pour les porcs qu'ils ont dû euthanasier et de fournir un financement qui permettrait de couvrir les coûts de dépeuplement et d'élimination. Il veut aussi éligibilité étendue aux éleveurs de porcs dans le cadre des programmes de prêts d’urgence de la US Small Business Administration.

Et Patterson, qui se dit préoccupé par l'avenir de son entreprise, essaie de se concentrer sur tout ce qu'il peut pour s'assurer qu'il trouve un endroit pour héberger ses porcs avant de devoir recourir à leur euthanasie.

«Je suis très fier de produire des aliments qui vont sur les tables des gens», dit-il. «Ces décisions sont très difficiles. D'un point de vue émotionnel, cela va être dur pour nos agriculteurs… s'il y avait une autre option, nous la prendrions certainement. »

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