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Les agriculteurs californiens doivent combattre seuls les incendies de forêt

Kendall Richard sait comment la vie peut changer en un instant. Il y a près de trois semaines, elle avait tendance à fleurir des iris à grande barbe sur sa propriété de huit acres. Ce même morceau de terre est maintenant brûlé et recouvert de cendres.

Le mois dernier, Richard, copropriétaire de Pleasants Valley Iris Farm dans le nord de la Californie, a regardé une lueur faible et lointaine dans les montagnes se transformer en un incendie agressif qui a consumé toute sa maison et sa ferme de fleurs en un peu plus de dix minutes.

«Toutes les braises ont été tirées juste au-dessus de la crête et ont recouvert la chaîne de montagnes à côté de nous. Cela est passé de rien à "oh mon Dieu, nous devons sortir d'ici maintenant" », dit-elle. «Vous aviez littéralement quelques minutes pour sortir.

Richard cultive des iris avec son mari Mark depuis 14 ans sur une propriété rurale à l'extérieur de Vacaville, dans le nord de la Californie. Elle s'est habituée à faire face aux incendies de forêt et au processus habituel d'évacuation. Normalement, lorsque des flammes se profilent ou qu’il y a un incendie à proximité, les ordres d’évacuation sont envoyés sans accroc pendant que le personnel surveille la zone. Cette année, les équipes qui ont campé dans leurs camions de pompiers au cours des saisons précédentes étaient introuvables. Elle n'a jamais reçu d'avis d'évacuation en raison d'une panne de courant dans la région, la forçant à partir de son propre instinct. Richard et son mari, cependant, ne peuvent s'empêcher de se demander si les choses auraient été différentes si la réponse au feu avait été plus proactive.

La famille n'est pas unique dans sa situation. Un certain nombre d'agriculteurs des zones rurales du nord de la Californie, où les incendies de forêt font rage, affirment qu'ils n'ont pas reçu de soutien immédiat des équipes d'incendie de l'État pour lutter contre les flambées. La Californie Département des forêts et Feu Protection (Cal Fire) et les organisations agricoles impliquées dans les efforts de secours en cas d'incendie disent que depuis le 15 août, il y a eu environ 14 000 coups de foudre, provoquant certains des plus grands incendies de l'État. Ces coups de foudre ont été plus dispersés que d'habitude, ce qui a amené le personnel à donner la priorité à certaines zones d'incendie, comme les régions plus peuplées.

«C'était comme si tout l'État du nord avait pris feu», déclare Brendan Halle, un responsable de l'information publique chez Cal Fire. «Les ressources sont minces parce que vous devez vous rendre dans de nombreux endroits différents.»

Le service d'incendie, qui a traditionnellement employé des détenus pour aider à la lutte contre les incendies grâce à son programme de camp de conservation, est également court environ 600 corps par rapport à l’année dernière. C'était le résultat de la libération par le Département californien des services correctionnels et de la réadaptation 17 600 détenus en juillet pour protéger la population carcérale et son personnel de la pandémie.

Cole Mazariegos-Anastassiou, qui possède et exploite le ranch Brisa de Año avec son partenaire et trois amis à Pescadero, dit que s'ils s'étaient appuyés sur un soutien extérieur pour lutter contre l'incendie de leur ferme, tout le lieu aurait brûlé. Les quatre d'entre eux ont aperçu des flammes lentes au loin le 18 août et ont immédiatement décidé de passer la journée à nettoyer les terres autour de leurs terres agricoles pour créer des coupe-feu.

«Il est devenu assez clair que le comté et l’État n’étaient pas vraiment préparés à cela», dit-il, ajoutant que les équipes de pompiers qui étaient dans les zones voisines avaient les mains pleines. «Nous savions ce que nous devions faire. C'est la vie que nous avons choisi de vivre … cela n'allait pas changer notre vision même si c'était une bosse sur la route. "

L'équipage du ranch Brisa de Año a utilisé son tracteur pour arracher de grands arbres d'un ravin escarpé afin de créer un coupe-feu.

Mazariegos-Anastassiou dit que le lendemain, ils sont retournés à la ferme et ont constaté que leurs terres cultivées étaient intactes, mais que le feu avait détruit leurs lignes d'irrigation, certains équipements et leur serre. Il a également appris que les équipages étaient toujours débordés, de sorte que le personnel agricole de quatre personnes, ainsi qu'une douzaine de voisins, se sont mis à la garde des incendies à plein temps pour lutter contre les flambées sur leurs propriétés.

Ils ont traité des flammes qui atteignaient au moins 3 mètres de haut, dit Mazariegos-Anastassiou, avec rien d'autre que quelques seaux qu'ils rempliraient avec l'eau d'un réservoir voisin. À un moment donné, alors qu'il semblait qu'ils avaient besoin de plus de corps, il a sauté dans sa voiture pour chercher l'équipe de pompiers la plus proche, mais quand il a trouvé le personnel de Cal Fire, ils lui ont dit qu'ils ne pouvaient pas se permettre d'envoyer de l'aide tout de suite. Trois jours plus tard, Mazariegos-Anastassiou, dit qu'il y avait enfin une présence stable des pompiers pour les aider, eux et leurs voisins, à faire face aux incidents locaux.

Bien que les dommages causés à sa ferme aient été loin d'être idéaux, Mazariegos-Anastassiou dit que la situation a montré à quel point sa ferme et sa communauté sont résilientes. La famille Richard, de la même manière, affirme que, alors qu’elle a commencé à reconstruire sa maison et sa ferme, le côté positif a été le soutien qu’elle a reçu de clients fidèles. Ils ont demandé à des proches de lancer un GoFundMe page en leur nom pour les aider à se remettre sur pied pendant qu'ils traitent avec les compagnies d'assurance. Ils ont reçu des messages de clients proposant de tout faire, de la reconstruction des structures à l’envoi d’ampoules qu’ils ont achetées à la ferme ces dernières années.

«Je suis étouffé rien qu'en y pensant», dit Richard. «Tout cela nous a donné une foi renouvelée en l’humanité et la gentillesse des êtres humains.»

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