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L'élevage d'huîtres peut être encore plus respectueux de l'environnement qu'on ne le pensait

Beaucoup des zones côtières les plus peuplées des États-Unis sont fortement polluées et ont endommagé les industries de la pêche.

Une solution possible – il en faudra plusieurs – est l’aquaculture bivalve. L'élevage d'huîtres, de palourdes et de moules a longtemps été considéré comme l'une des méthodes les plus durables de production de fruits de mer. Mais ces plages sont également d'importants sites environnementaux. Les deux peuvent-ils coexister?

Une nouvelle étude de l'Université Rutgers a examiné l'impact de la culture des huîtres sur les populations d'oiseaux de rivage vulnérables du Nord-Est. En 2015, des défenseurs de l'environnement et des oiseaux ont fait part de leurs préoccupations concernant l'élevage d'huîtres dans le sud du New Jersey, en particulier dans une zone appelée, à tort, le Delaware Bayshore.

Les plages du New Jersey, ainsi que celles de New York, du Delaware et du Maryland, sont toutes très fréquentées par les gens, mais sont également des centres de migration vitaux pour de nombreuses espèces d'oiseaux. L'un d'eux est le nœud rouge, dans la famille des bécasseaux, qui se lance dans une migration vraiment folle du sud du Chili jusqu'au New Jersey chaque année. Le nœud rouge est considéré comme une espèce menacée aux États-Unis, et les défenseurs craignaient que l'introduction croissante de la culture des huîtres ne nuise à leurs populations.

Le nœud rouge s'arrête chaque année dans le New Jersey pour se régaler d'œufs de crabe en fer à cheval avant de continuer vers le nord jusqu'à ses lieux de reproduction au Canada. L'équipe Rutgers voulait voir si l'élevage d'huîtres avait un effet sur la population du nœud rouge dans le New Jersey. Et, heureusement, ils ont constaté que l'impact était minime. Les lits d'huîtres non entretenus – permettant simplement aux huîtres de pousser – n'avaient aucun effet sur les nœuds rouges. Même l'entretien des parcs à huîtres, qui implique que les humains sortent travailler dans les fermes, n'a diminué la probabilité de présence d'oiseaux de rivage que d'un pour cent.

Les chercheurs pensent que cette découverte pourrait avoir une signification beaucoup plus grande qu'une seule espèce d'oiseau dans une seule zone d'une plage du New Jersey. L'impact de l'élevage de bivalves sur les oiseaux de rivage est une préoccupation importante et le lien entre les deux n'est pas entièrement compris. Mais l'élevage de bivalves est, au moins pour de nombreux agriculteurs, aussi un effort environnemental; les bivalves comme les huîtres sont des filtreurs, nettoyant littéralement l'eau, et ils construisent des récifs qui deviennent des maisons pour d'autres espèces. Dans le Nord-Est, les huîtres étaient surexploitées par le passé, ce qui a causé de graves problèmes. Les remettre à l'eau est à la fois un projet économique et environnemental.

L'impact de l'ostréiculture sur les oiseaux de rivage est donc une préoccupation majeure; les agriculteurs qui vantent leurs projets durables ne veulent absolument pas être responsables de nuire aux arrêts vitaux de la migration des oiseaux menacés. L'étude Rutgers n'est vraiment qu'une première étape; il y a beaucoup plus à savoir, même à peu près sur la façon dont la culture des huîtres affecte cette seule espèce de nœud rouge. Mais c’est une bonne nouvelle pour l’instant.

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