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Le ver étrange est le premier animal connu à évoluer loin des parties du corps

Par Michael Marshall

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Reconstitution par un artiste de la créature ressemblant à un ver qui a perdu ses pattes arrière

Franz Anthony

Une créature particulière semblable à un ver d'il y a 518 millions d'années est le plus vieil animal connu pour avoir perdu des parties du corps dont il n'avait plus besoin. Tout comme les organismes modernes vivant dans les grottes ont évolué avec des yeux réduits, l'ancien animal a évolué pour perdre ses pattes arrière.

«Il s'agit du premier exemple dans les archives fossiles d'un organisme subissant une perte secondaire, perdant des parties du corps dont il n'avait plus besoin», explique Richard Howard de l'Université d'Exeter, au Royaume-Uni.

Facivermis yunnanicus était une créature semblable à un ver de la période cambrienne, lorsque les premiers animaux complexes ont évolué dans les mers. Il mesurait moins de 10 centimètres de long et avait cinq paires de pattes épineuses sur sa moitié avant, tandis que son extrémité arrière était enflée.

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Il était auparavant difficile de déterminer exactement quel type d'animal F. yunnanicus était. «Les gens ont dit que c'était toutes sortes de choses au fil des ans», explique Howard.

Lui et ses collègues ont réexaminé des spécimens connus et en ont étudié de nouveaux, qui provenaient tous d'une collection de fossiles de Chine connus sous le nom de biote de Chengjiang.

Les chercheurs ont découvert que certains fossiles étaient accompagnés d'un tube, qui F. yunnanicus évidemment fait et ensuite vécu à l'intérieur. Cela implique qu'il s'agissait d'un filtre d'alimentation, semblable à certains vers tubulaires modernes, qui aurait ancré son tube à une surface et attrapé des fragments de nourriture qui passaient avec ses membres avant.

Ses parents les plus proches avaient des appendices longs et plumeux pour attraper de la nourriture, mais ils avaient toujours des pattes arrière, qu'ils utilisaient pour s'ancrer en place.

"Facivermis a poussé cela à l'extrême, où il vient de perdre complètement ses pattes arrière et a construit un tube pour y vivre », explique Howard. "C'est un membre spécialisé d'un groupe déjà spécialisé."

L'analyse modifie également nos idées sur F. yunnanicus placer dans l'histoire évolutive.

Certains des animaux les plus primitifs étaient essentiellement des vers. Au début, certains de ces vers se sont divisés en deux groupes. Un groupe, les Cycloneuralia, est resté sans membres: ils ont donné naissance à certains vers modernes comme les nématodes. L'autre, les Lobopodes, a évolué les jambes. Ils ont donné naissance à trois groupes de pattes: les arthropodes, qui comprennent les insectes et les araignées, les vers de velours et les tardigrades, également appelés «ours d'eau».

L'idée était que F. yunnanicus était «un chaînon manquant» à partir duquel ces deux groupes fossiles se sont séparés. Mais Howard dit que c'est faux, car l'animal avait des yeux distinctifs qui le marquent comme un lobopode.

"Notre étude montre que ce ver n'était pas un chaînon manquant", dit-il. «C'était un Lobopodian simplifié, un Lobopodian qui avait perdu ses jambes. Son apparence lui donnait un aspect plus primitif qu'il ne l'était. »

Référence de la revue: Biologie actuelle , DOI: 10.1016 / j.cub.2020.01.075

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