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Le tabagisme augmente probablement le risque de coronavirus, pas moins

Par Clare Wilson

Les personnes qui fument semblent plus susceptibles de développer des symptômes de covid-19

Les personnes qui fument semblent plus susceptibles de développer des symptômes de covid-19

Courtney Africa / Images en temps réel / ABACAPRESS.COM

Un certain nombre d'études suggérant que les fumeurs sont moins susceptibles d'attraper le coronavirus ont fait la une des journaux disant que les fumeurs étaient «protégés» contre le covid-19 – mais ce n'est probablement pas le cas.

Les cigarettes semblent être un allié improbable contre un virus respiratoire. La fumée de tabac endommage les minuscules sacs d'air dans les poumons où l'oxygène pénètre dans le sang et ralentit les poils qui tapissent les voies respiratoires du corps qui flottent doucement le long du mucus. Les fumeurs sont plus gravement touchés par le rhume et la grippe, et des années de tabagisme peuvent entraîner une insuffisance pulmonaire connue sous le nom d'emphysème, qui est une forme de maladie pulmonaire obstructive chronique.

Mais les données issues des premiers pays touchés par le coronavirus ont fait réfléchir les médecins: la proportion de fumeurs parmi ceux hospitalisés pour covid-19 était plus faible que dans la population générale. En Chine, par exemple, environ 8% des personnes hospitalisées avec covid-19 étaient des fumeurs, tandis que 26% de la population générale fument. Les chiffres équivalents pour l'Italie sont respectivement de 8 et 19 pour cent.

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«Les données semblent se répéter dans différents pays», explique Alberto Nájera de l'Université de Castilla-La Mancha en Espagne, dont l'équipe a analysé les chiffres de 18 des premiers rapports de ce type (Preprints, doi.org/dv8f). Il dit que la nicotine peut réduire la tendance du système immunitaire à réagir de manière excessive au virus et provoquer une tempête de cytokines, une réponse inflammatoire qui peut être mortelle.

Une idée différente, avancée par Jean-Pierre Changeux à l'Institut Pasteur de Paris, est que la nicotine abaisse la quantité d'une molécule sur les cellules pulmonaires appelée ACE2, que le coronavirus utilise pour pénétrer dans ces cellules (Qeios, doi.org/ dv8h).

Mais de nombreux rapports qui constatent des taux de tabagisme plus faibles chez les patients de Covid-19 suggèrent également que le tabagisme est plus fréquent chez les personnes qui tombent les plus malades et meurent (Qeios, doi.org/dv8j). Il est difficile d'expliquer si la nicotine protège vraiment contre le coronavirus.

Des questions ont également été posées sur l'exactitude des rapports initiaux. Certaines personnes enregistrées comme non-fumeurs peuvent avoir récemment arrêté en raison de la pandémie, explique Nick Hopkinson à l'Imperial College de Londres. Il y a eu des spéculations selon lesquelles, dans des endroits comme l'Italie où il n'y avait pas toujours assez de lits de soins intensifs pour circuler, certains auraient menti sur le tabagisme, dit-il.

La plus grande préoccupation est peut-être qu'il n'est pas valable de comparer les taux de tabagisme chez les patients atteints de coronavirus avec la population générale, explique Eleanor Murray de l'Université de Boston. La plupart des personnes qui ont suffisamment d'infections au Covid-19 pour se retrouver à l'hôpital sont plus âgées et les personnes âgées ont des taux de tabagisme inférieurs.

Plutôt que de regarder les taux de tabagisme chez les patients hospitalisés, Hopkinson utilise une application téléchargée par 1,5 million de personnes au Royaume-Uni pour suivre leurs cas. Ses résultats ne sont pas encore publiés, mais suggèrent que les fumeurs sont environ 25% plus susceptibles de développer des symptômes de covid-19 – bien que cela soit jugé par les auto-évaluations des utilisateurs, et non par des tests médicaux.

Une étude récente a examiné les dossiers de santé de 17 millions de personnes en Angleterre pour établir les facteurs de risque liés à la mort de covid-19 parmi (medRxiv, doi.org/dt9z).

Les résultats pour le tabagisme changent en fonction des autres facteurs de risque inclus. Mais l'analyse la plus logique selon Hopkinson, ne tenant compte que de l'âge et du sexe, trouve que les fumeurs courent un risque un peu plus élevé de mourir de la covid-19. "L'affirmation selon laquelle le tabagisme est protecteur est intéressante et perplexe, mais elle ne résiste pas à l'examen", dit-il.

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