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Le parasite du paludisme se cache dans le sang humain en modifiant le fonctionnement de ses gènes

Par Donna Lu

moustique

Nous avons une meilleure idée de la façon dont le parasite du paludisme survit lorsque les moustiques ne sont pas là

Scenics & Science / Alamy

On estime que 200 millions de personnes contractent le paludisme chaque année et la maladie a tué près de 400000 personnes rien qu'en 2018 – nous sommes maintenant un petit pas de plus vers la compréhension des raisons pour lesquelles il est si difficile d'arrêter. Le principal parasite responsable de la maladie a développé une stratégie pour se cacher sans être détecté dans la circulation sanguine des porteurs.

Le paludisme est causé par cinq espèces du parasite Plasmodium, l'être le plus meurtrier Plasmodium falciparum. Le parasite infecte les globules rouges humains et se réplique à l'intérieur, ce qui entraîne des symptômes tels que fièvre et douleurs musculaires.

La plupart des cas de paludisme surviennent pendant la saison des pluies – qui, dans certaines régions d'Afrique de l'Ouest, survient entre juillet et décembre. Cela a un bon sens adaptatif pour P. falciparum à reproduire pendant ces mois, car les moustiques qui peuvent propager la maladie d'une personne à l'autre sont abondants.

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Ce qui n’a pas été clair, c’est comment le parasite réagit pendant la saison sèche de près de six mois, lorsque les moustiques sont rares. Silvia Portugal de l'Université de Heidelberg en Allemagne et ses collègues ont découvert que P. falciparum modifie son expression génique d'une manière qui l'aide à survivre sans être détectée dans la circulation sanguine humaine, prête à se réveiller lorsque les pluies reviennent.

Le Portugal et ses collègues ont suivi 600 personnes au Mali. Au cours des saisons des pluies 2017 et 2018, ils ont enregistré respectivement 386 et 347 cas diagnostiqués de paludisme avec fièvre. Pendant les saisons sèches, seuls 12 cas de fièvre ont été diagnostiqués en 2017 et cinq cas en 2018.

«Ce que le parasite a trouvé ici est une sorte de point idéal», déclare le Portugal. Pendant la saison sèche, elle reste à des niveaux si bas qu’elle provoque rarement des symptômes de maladie ou suscite une réponse du système immunitaire de la personne.

Pour comprendre comment le parasite fait cela, les chercheurs ont échantillonné et analysé P. falciparum collectés auprès des transporteurs pendant les saisons des pluies et sèches. Pendant la saison des pluies, les parasites ont produit une molécule qui rend les globules rouges plus susceptibles de coller aux vaisseaux sanguins. Cela rend les cellules contenant le parasite moins susceptibles de se déplacer vers la rate, essentiellement un filtre sanguin dans lequel les globules rouges endommagés ou malades sont éliminés.

Pendant la saison sèche, cependant, les parasites ne produisaient plus les molécules, ce qui signifiait que les cellules sanguines infectées ne semblaient pas adhérer autant aux parois des vaisseaux sanguins. En conséquence, la plupart des cellules infectées se sont déplacées vers la rate où elles ont été décomposées. Cela a maintenu la population de parasites à un niveau bas qui ne provoque pas de maladie ou ne déclenche pas de réponse immunitaire.

«Pour atteindre quelque chose de proche de l’élimination du paludisme, il ne suffira pas de cibler les personnes qui tombent malades», déclare le Portugal.

«Si nous pouvions nettoyer ces réservoirs pendant la saison sèche et réduire la quantité de parasites que nous avons lorsque les moustiques reviennent, cela pourrait être une intervention.»

Référence du journal: Médecine de la nature, DOI: 10.1038 / s41591-020-1084-0

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