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Le dispositif de stimulation nerveuse intra-auriculaire aide les gens à apprendre une nouvelle langue

Par Layal Liverpool

dispositif intra-auriculaire

Ces écouteurs peuvent aider les gens à apprendre les sons d'une langue étrangère

Leonard Lab / UCSF / Jhia Louise Nicole Jackson

Un dispositif intra-auriculaire qui stimule un nerf majeur menant au cerveau peut aider les gens à apprendre des sons inconnus dans une nouvelle langue.

La stimulation du nerf vague est utilisée depuis plus de 20 ans pour traiter des affections telles que l'épilepsie, mais elle implique généralement une intervention chirurgicale pour implanter des électrodes afin qu'elles soient directement en contact avec le nerf du cou. Matthew Leonard de l'Université de Californie à San Francisco et ses collègues ont mis au point une électrode en forme d'écouteur qui peut stimuler la partie du nerf vague qui s'étend dans l'oreille sans avoir besoin d'un implant.

Leonard et son équipe ont testé leur appareil intra-auriculaire auprès de 36 volontaires anglophones, stimulant leurs nerfs à différents moments pendant qu'ils exécutaient une tâche qui les obligeait à identifier les sons en chinois mandarin – une langue avec laquelle ils n'étaient pas familiers. Parce que la stimulation nerveuse est imperceptible, les volontaires ne savaient pas si et quand ils l’avaient reçue. Douze des volontaires n’ont reçu aucune stimulation nerveuse.

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Les chercheurs ont découvert qu'ils pouvaient améliorer l'apprentissage en synchronisant la stimulation nerveuse avec la présentation des sons du mandarin. «J'ai été assez choqué de constater que juste une petite quantité de stimulation sur une très courte période de temps nous a donné une augmentation relativement importante dans l'apprentissage», dit Leonard.

Les participants qui ont reçu une stimulation nerveuse étaient 13% meilleurs, en moyenne, pour classer les tons en mandarin et ont atteint des performances de pointe deux fois plus rapidement que ceux qui portaient l'appareil mais n'ont pas reçu de stimulation.

«Nous pensons que la stimulation du nerf vague peut améliorer l'apprentissage en aidant les individus à prêter attention aux bonnes choses pendant le processus d'apprentissage», explique Leonard. Bien qu'il n'ait été testé qu'avec des tons de mandarin, Leonard dit qu'en principe cela pourrait être appliqué à n'importe quelle langue.

«À mesure que le monde devient de plus en plus interconnecté, je pense qu’il est important que chacun ait la possibilité d’apprendre d’autres langues et cultures», déclare Leonard. «Une technologie comme la stimulation non invasive du nerf vague – qui est simple, bon marché et sûre – peut aider à uniformiser les règles du jeu.»

«Nous étendons également ce travail pour voir si nous pouvons améliorer la capacité d’apprendre à produire, et pas seulement à percevoir, des sons de parole non natifs», déclare Leonard.

Référence du journal: npj Science de l'apprentissage, DOI: 10.1038 / s41539-020-0070-0

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