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Le deuil des décès de Covid-19 peut être exceptionnellement grave et de longue durée

Par Alice Klein

Funérailles des victimes de Covid-19 à Bergame, en Italie

Des funérailles pour les victimes de Covid-19 à Bergame, en Italie

Agence photo indépendante Srl / Carlo Cozzoli / Fotogramma

Depuis qu'elle a perdu sa mère à Covid-19 en avril, Helen Stoba, qui vit à Liverpool, au Royaume-Uni, a été assaillie de culpabilité, de colère et de confusion. Elle a du mal à se concentrer et fait des cauchemars. «Personne ne comprend vraiment à quel point le processus de deuil est différent en ce moment», dit-elle.

Les psychiatres observent des émotions similaires chez d'autres personnes qui ont perdu des êtres chers à cause de Covid-19 (voir «Histoires de pertes» ci-dessous). Ils avertissent que les défis uniques de faire face à ces décès pourraient conduire à une augmentation d'une condition connue sous le nom de trouble de deuil prolongé.

Le deuil a tendance à s'atténuer avec le temps, car les gens s'adaptent à la vie sans le défunt. Mais environ 10 pour cent des personnes endeuillées développent un trouble de deuil prolongé – un deuil grave et implacable qui dure six mois ou plus et rend leur fonctionnement difficile.

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Des recherches antérieures ont révélé que les gens sont plus susceptibles de développer la maladie si un décès est soudain et inattendu, qu'ils subissent d'autres facteurs de stress ou qu'ils manquent de soutien social.

De plus en plus de personnes connaissent ces facteurs de risque pendant la pandémie, car le coronavirus tue souvent rapidement, de nombreuses personnes endeuillées sont soumises à des facteurs de stress supplémentaires, tels que la perte de leur emploi, et les structures sociales sont fragilisées. «Les personnes en deuil ont tendance à apprécier un câlin, ce qui est impossible lorsque nous devons respecter la distance physique», explique la psychologue Lauren Breen de l'Université Curtin en Australie.

De nombreux décès survenus à Covid-19 s'accompagnent également de défis supplémentaires qui pourraient augmenter davantage le risque de trouble de deuil prolongé, explique Joseph Goveas, psychiatre au Medical College of Wisconsin. Il s'agit notamment de ne pas pouvoir dire au revoir en personne, de restrictions spécifiques à Covid-19 sur les rituels comme se laver, embrasser ou regarder le corps et des limites sur le nombre de personnes qui peuvent assister aux funérailles. Tout cela peut faire dérailler le processus de guérison, dit-il.

Goveas constate également des niveaux élevés de culpabilité chez les patients qui ont perdu des êtres chers à cause de Covid-19. "Ils ont l'impression de ne pas en avoir fait assez ou ils ont la culpabilité d'un survivant et se demandent pourquoi ils ont été épargnés", dit-il.

La culpabilité est une émotion que Stoba ressent profondément, car elle n'a pas pu être avec sa mère à sa mort. «Je suis dévastée par le fait qu'elle était seule, sans personne d'autre que du personnel médical», dit-elle. Le fait de ne pas pouvoir voir sa mère dans la chapelle de repos a également rendu difficile la compréhension de sa mort, dit-elle. «Tout au long de ses funérailles, j'ai continué à demander s'ils étaient sûrs que c'était ma mère là-dedans», dit-elle.

Il est trop tôt pour savoir si covid-19 provoquera une épidémie de trouble de deuil prolongé, car il faut au moins six mois pour diagnostiquer, dit Maarten Eisma à l'Université de Groningen aux Pays-Bas. Mais il pense qu'il y a un risque élevé, car les catastrophes naturelles ont tendance à augmenter les taux de la maladie et covid-19 partage des caractéristiques similaires, comme causer un grand nombre de morts subites.

Heureusement, il existe des traitements efficaces. Une thérapie parlante appelée psychothérapie compliquée du deuil, par exemple, s'est avérée réduire les symptômes de la maladie et fonctionner mieux que les antidépresseurs.

Stoba a découvert que parler à un conseiller en deuil et rejoindre des groupes de soutien en ligne ont aidé. «Le fait d'être conscient du risque de développer un trouble de deuil prolongé et d'accéder à un traitement en temps opportun peut aider à atténuer une épidémie silencieuse», explique Goveas.

Histoires de pertes

Lesley Branch d'Essex, au Royaume-Uni, a perdu son mari de 67 ans à Covid-19 en avril:

Il m'a appelé (de l'hôpital) et j'ai pu lui parler pendant moins d'une minute. Nous avons pu nous dire que nous nous aimions. Je lui ai dit qu'il irait bien et je le verrais dans quelques jours. Ses derniers mots ont été: «J'espère bien et merci».

Je me suis réveillé à 4h du matin pour trouver une messagerie vocale sur mon téléphone. C'était l'infirmière qui s'occupait de lui. Il est mort avant qu'ils ne puissent me téléphoner. J'étais en état de choc complet. Je me sens si triste et coupable que je n'ai pas pu lui dire au revoir ni lui tenir la main.

On nous a dit que 10 pour le service. Pas de vêtements pour l'enterrer ou quoi que ce soit placé dans son cercueil. Les fleurs étaient difficiles à obtenir car partout où les locaux étaient fermés. Personne n’a assisté aux funérailles, à part la famille immédiate, et nous étions assis à part.

Depuis sa mort, j'ai du mal à dormir. J'ai des jours où je me lève, m'assieds devant la télé sans vraiment la regarder, ne me lave pas, ne m'habille pas et ne pleure pas. La situation de Covid-19 a rendu les choses si difficiles. Personne pour me réconforter et me faire un câlin ou me faire un verre. Pas d'épaule sur laquelle pleurer. Ce n'est pas une façon naturelle de pleurer.

Evelyn Evershed de Bristol, au Royaume-Uni, a perdu son mari de 67 ans à Covid-19 en avril:

L'ambulance est arrivée et il est parti en fauteuil roulant avec le masque à oxygène, enveloppé dans une couverture. Nous ne l'avons plus jamais revu ou lui avons parlé. (Après être allé à l'hôpital), ils ont recommandé qu'il aille tout de suite sous ventilateur et dans un coma induit pendant cinq jours. Tout était si rapide et presque incroyable. Je n'ai même pas pu en parler à Richard et je ne me pardonnerai jamais de ne pas lui avoir demandé.

Le lundi de Pâques, ils nous ont dit qu'il ne pourrait pas se remettre de dommages aussi terribles à ses poumons. Cela semblait irréel – nous étions tellement éloignés de lui à ce moment-là et c'était totalement hors de nos mains.

Nous n'avions pas le droit de le voir ni de nous asseoir avec son cercueil au salon funéraire. Les funérailles ont été réduites à 15 minutes et seuls mon fils et moi étions là.

C’est comme vivre un cauchemar. Le choc de ce qui s'est passé et la vitesse de son déclin ont été difficiles à traiter. C'était comme s'il était monté dans un avion et l'avion s'est écrasé et c'est tout, nous ne le reverrions plus jamais.

Sur une note positive, le conseil a été très utile et je le recommanderais sans hésiter. Avoir une tierce personne à qui parler m'a un peu sauvé la vie et je continue avec cela dans un avenir prévisible.

Laura Etherington de Sussex, Royaume-Uni, a perdu sa mère de 56 ans à Covid-19 en mars:

La veille de la mort de maman, j'ai essayé de l'appeler plusieurs fois mais elle n'a pas répondu. Je ne sais pas si elle dormait ou si elle ne pouvait tout simplement pas faire face au revoir. Mon père a été appelé à l'hôpital tôt le lendemain matin et a eu 15 minutes pour lui dire au revoir.

Le directeur des funérailles nous a dit que nous pourrions voir maman à la chapelle de repos, mais la veille (les funérailles), ils ont appelé et ont dit qu'en raison des directives du gouvernement, maman devait être dans un cercueil scellé et donc nous ne pouvions pas voir sa. Je sais que ne pas pouvoir voir maman après sa mort signifie que mon cerveau ne peut pas comprendre qu'elle est vraiment partie. Je souhaite tellement que le verrouillage ait été plus tôt pour qu'elle ne l'ait pas compris.

Pip Bensley de Southampton, au Royaume-Uni, a perdu son père de 92 ans à cause de soupçon de covid-19 en avril:

Papa n'a pas vraiment pris le virus au sérieux ni compris les risques. Il sortait toujours à Sainsbury's pour acheter des choses même si j'avais organisé quelqu'un pour déposer des aliments frais quand il en avait besoin. La dernière fois que je lui ai parlé au téléphone, j'étais vraiment en colère contre lui. Je lui ai dit que s'il continuait à sortir, il tomberait malade et mourrait seul à l'hôpital. Cet argument me hante car c'est ce qui s'est passé.

Ne pas pouvoir pleurer ensemble normalement est affreux. C'est tellement irréel. Les funérailles étaient les meilleures que nous pouvions faire dans les circonstances, mais vraiment, être assis là, masqué, rendait tout cela tellement irréel. Nos amis ne pouvaient pas être avec nous pour nous soutenir. Je me sens incroyablement perdu.

Besoin d'une oreille attentive? Bereavement Trust Helpline, Royaume-Uni: 0800435455, Grief Resource Network, États-Unis, Griefline, Australie: 1300845745

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