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Le changement climatique pourrait avoir conduit les premières espèces humaines à l'extinction

Par Donna Lu

les premiers humains

Homo erectus a-t-il été chassé par le changement climatique?

Musée d'histoire naturelle / Alamy

Les changements climatiques soudains peuvent avoir été un facteur important de l'extinction des premières espèces humaines.

Pasquale Raia de l'Université de Naples Federico II en Italie et ses collègues ont utilisé la modélisation du climat et les archives fossiles pour déterminer l'effet du changement climatique sur la survie de l'espèce dans notre Homo genre.

Les chercheurs ont utilisé une base de données de 2754 archives archéologiques des restes de plusieurs espèces vivantes au cours des 2,5 millions d'années, dont Homo habilis, Homo ergaster, l'homo erectus, Homo heidelbergensis, Homo neanderthalensis et Homo sapiens.

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Ils ont croisé ces enregistrements avec un émulateur climatique, qui a modélisé la température, les précipitations et d'autres données météorologiques au cours des 5 derniers millions d'années. Le but était de déterminer la niche climatique de chaque espèce – une gamme de conditions, y compris la température et les précipitations optimales pour la survie – et l'étendue de la répartition de la zone de niche au fil du temps.

L'équipe a constaté que H. erectus, H. heidelbergensis et H. neanderthalensis tous ont perdu une partie importante de leur niche climatique juste avant leur extinction.

«Les espèces sont douées pour survivre lorsqu'elles ont une grande superficie à leur disposition pour vivre», dit Raia. Mais lorsque les zones habitables diminuent et qu'il en résulte de petites parcelles géographiquement isolées les unes des autres, les espèces pénètrent dans ce que l'on appelle un vortex d'extinction.

Les réductions de la superficie habitable résultaient de changements climatiques soudains, a constaté l'équipe. H. erectus, par exemple, a disparu pendant la dernière période glaciaire, qui a commencé il y a environ 115 000 ans. Les chercheurs suggèrent que c'était la période la plus froide que l'espèce ait jamais connue.

L'équipe a constaté que pour les Néandertaliens, la concurrence avec H. sapiens était également un facteur, mais que même sans la présence de notre espèce, l'effet du seul changement climatique aurait pu suffire à conduire à l'extinction. Même les espèces capables de contrôler leur environnement local – par exemple en portant des vêtements ou en créant des incendies – étaient sensibles aux effets du changement climatique, dit Raia.

Mais les lacunes dans les données peuvent compromettre la certitude de la conclusion selon laquelle le changement climatique était le principal facteur d'extinction, affirment des chercheurs qui n'étaient pas impliqués dans l'étude.

Mis à part les Néandertaliens, il n'y a pratiquement aucune preuve fossile des autres espèces étudiées, dit Bernard Wood de l'Université George Washington à Washington DC. «Les individus appartenant à ces taxons vivaient à des moments et dans des lieux non échantillonnés par les archives fossiles existantes», dit-il.

«De plus, la première date d'apparition d'un taxon sous-estime presque certainement le moment où un taxon est apparu, et sa dernière date d'apparition sous-estime presque certainement le moment où un taxon s'est éteint», dit-il.

Alors que les espèces approchent de l'extinction, quelle qu'en soit la cause – qu'il s'agisse de compétition, de chasse ou de problèmes de reproduction – leur aire de répartition diminue nécessairement, explique Corey Bradshaw de l'Université Flinders en Australie. Si l’aire de répartition d’une espèce est déjà en déclin, cela pourrait donner la fausse impression que la niche climatique est également en déclin, dit-il.

«Aucune espèce que nous connaissons n'a jamais disparu d'un seul mécanisme. C’est toujours une combinaison », déclare Bradshaw. "Par exemple, dans le cas de nombreuses espèces de mégafaune à la fin du Pléistocène, il est apparu qu'il y avait beaucoup d'effets d'interaction entre la chasse humaine et le changement climatique."

Référence du journal: Une Terre, DOI: 10.1016 / j.oneear.2020.09.007

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