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L'astéroïde qui a tué les dinosaures a frappé juste à droite pour un maximum de dégâts

Par Leah Crane

Frappe d'astéroïdes

L'astéroïde tueur de dinosaures a frappé la péninsule du Yucatan au Mexique

Photothèque scientifique / Alamy

La trajectoire de l'astéroïde qui aurait tué les dinosaures il y a 66 millions d'années était juste pour causer un maximum de dégâts. Une nouvelle étude du cratère Chicxulub au Mexique, où l'astéroïde a frappé, a révélé que l'angle et la vitesse de l'impact étaient probablement dans la plage parfaite pour envoyer des nuages ​​de vapeur étouffante dans le ciel.

Lorsqu'un astéroïde frappe une planète, le cratère résultant dépend fortement de l'angle de l'impact. Gareth Collins de l'Imperial College de Londres au Royaume-Uni et ses collègues ont comparé un ensemble de simulations aux données géologiques recueillies au cratère de Chicxulub pour reconstruire cet impact.

«Cet impact initial creuse un énorme trou dans le sol, qui s'effondre ensuite de façon spectaculaire et vous formez cet énorme dépassement, un peu comme ce qui se passe lorsque vous jetez un caillou dans l'étang», explique Collins. Dans ce «dépassement», le milieu du trou rebondit pour créer un plateau au centre du cratère.

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Dans les simulations de l'impact de Chicxulub, ce plateau central était incliné vers la direction d'où venait l'astéroïde, bien que son inclinaison dépendait de l'angle de l'impact.

Les simulations qui correspondaient le mieux aux observations du cratère étaient celles où l'astéroïde est entré relativement vite, environ 20 kilomètres par seconde, et a touché le sol à un angle d'environ 60 degrés par rapport à l'horizontale.

Une grande partie de la dévastation causée par l'impact des astéroïdes provenait de la roche vaporisée projetée dans l'air et bloquant la lumière du soleil. Il s'avère qu'un angle d'impact d'environ 60 degrés est idéal pour projeter autant de vapeur dans l'air que possible, dit Collins – s'il était venu directement au-dessus de la tête, l'astéroïde aurait brisé plus de roche mais n'en aurait pas envoyé autant dans le l'atmosphère, et si c'était plus d'un coup de regard, moins de roche aurait été vaporisée.

«C'est une sorte de tempête parfaite», déclare Collins, ce qui est une bonne nouvelle pour nous aujourd'hui. "Ce fut une très mauvaise journée pour les dinosaures, et plus les circonstances qui ont dû se réunir pour provoquer cet événement sont particulières, moins il est probable que cela se reproduise."

Référence de la revue: Communications Nature, DOI: 10.1038 / s41467-020-15269-x

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