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L'astéroïde Bennu faisait autrefois partie d'une roche spatiale avec de l'eau qui coule

Par Leah Crane

OSIRIS-REx et Bennu

Une illustration du vaisseau spatial OSIRIS-REx de la NASA descendant vers l'astéroïde Bennu

NASA / Goddard / Université de l'Arizona

L'astéroïde Bennu est un petit endroit étrange, mais les données de la mission OSIRIS-REx de la NASA commencent à percer ses mystères. Le vaisseau spatial, qui est en orbite autour de Bennu depuis décembre 2018, se prépare à prélever un échantillon de la surface de l'astéroïde plus tard ce mois-ci. En préparation, il a rassemblé une foule d’informations, y compris des indices selon lesquels l’astéroïde parent de Bennu aurait pu avoir de l’eau qui coule.

Bennu est un type d'astéroïde appelé tas de gravats, formé lorsque quelque chose s'est brisé dans un astéroïde plus grand il y a des milliards d'années et que les morceaux se sont fusionnés en de nombreux astéroïdes plus petits. En étudiant Bennu, qui mesure environ 500 mètres de large, nous pouvons en apprendre davantage sur cet astéroïde parent, qui mesurait probablement quelques centaines de kilomètres de diamètre.

Quand OSIRIS-REx a atteint Bennu, il a repéré quelque chose d'étrange: certains des rochers avaient des veines brillantes atteignant 150 centimètres de long et 14 centimètres d'épaisseur. Ces veines sont trop grandes pour s'être formées sur Bennu lui-même, dit Hannah Kaplan au Goddard Space Flight Center de la NASA dans le Maryland, il s'agissait donc probablement de parties de fissures plus grandes sur le parent de Bennu qui mesuraient jusqu'à plusieurs kilomètres de long.

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«Ils suggèrent qu'il y avait du fluide circulant à des échelles assez grandes sur l'astéroïde parent de Bennu», explique Kaplan. C'est parce que les veines sont faites de carbonates, un type de composé qui se forme généralement en raison des interactions entre l'eau et la roche, dit-elle.

En fait, plus de 98% de la surface de Bennu semble être recouverte de carbonates et de molécules organiques, des composés carbonés complexes considérés comme des précurseurs de la vie. Pourtant, bien qu’ils aient probablement à la fois de l’eau et des produits organiques, il était peu probable que le parent de Bennu déborde de vie.

"Vous êtes dans le vide de l'espace, il n'y a pas d'atmosphère, vous regardez beaucoup d'irradiation, il fait froid – vous ne voudriez pas vous asseoir à la surface", dit Kaplan. «Ce n’est pas un environnement favorable en soi, mais il comporte de nombreux facteurs qui rendent un lieu techniquement habitable.»

L'un des principaux objectifs d'OSIRIS-REx est d'étudier le carbone sur Bennu parce que la Terre a probablement été construite à partir de roches similaires, et celles-ci ont peut-être apporté les ingrédients de la vie ici. «Ces mêmes types de matières organiques ont peut-être été livrés à la Terre primitive et ont peut-être été le début d'une partie de la chimie organique qui a conduit à la vie telle que nous la connaissons», dit Kaplan.

Il existe également des différences à la surface de Bennu qui sont difficiles à expliquer. Il est couvert de rochers, mais les plus grands sont pour la plupart dans son hémisphère sud. Les rochers eux-mêmes sont étranges aussi, certains étant si poreux que l'espace vide semble en représenter jusqu'à 55%, plus que n'importe quelle météorite que nous ayons jamais récupérée.

Il semble y avoir deux populations de roches: les roches poreuses de couleur plus foncée et les plus denses et de couleur plus claire qui ont souvent des veines carbonatées. Ces différences ne sont pas évidentes pour l'œil humain – la surface nous semblerait juste être d'un gris foncé assez uniforme – mais elles pourraient être essentielles pour nous aider à comprendre comment Bennu s'est formé. Ils peuvent provenir de deux zones différentes du corps parent de Bennu, les roches plus denses provenant de souterrains plus profonds.

Cela ne répondrait pas à tous les mystères de Bennu, cependant, car certains se rapportent à l'évolution de l'astéroïde après qu'il a été ébréché de son plus grand corps parent. «La façon dont la couleur de Bennu change au fil du temps est assez différente de ce que nous avons vu sur d’autres surfaces planétaires comme la lune ou d’autres astéroïdes que nous avons visités», explique Daniella DellaGiustina de l’Université d’Arizona.

Les astronomes peuvent dater différentes zones de Bennu en comparant des régions plus fraîches avec des régions plus altérées, révélant ainsi leur évolution au fil du temps. Les roches de Bennu semblent devenir plus bleues, tandis que celles des autres roches spatiales ont tendance à devenir plus rouges. Cela peut être dû à la façon dont ces roches remplies de carbonate interagissent avec le vent solaire et les micrométéorites différemment des roches sans carbonates, dit DellaGiustina.

Le 20 octobre, OSIRIS-REx prélèvera un petit échantillon de la surface de Bennu avant de se diriger vers la Terre. Lorsque l'échantillon arrivera ici en 2023, les chercheurs pourront les expérimenter directement, en répondant, espérons-le, à nombre de ces questions.

«Tout le travail de caractérisation que nous avons effectué pour Bennu met fondamentalement cet échantillon de retour dans son contexte», déclare Benjamin Rozitis de l’Open University au Royaume-Uni. Si nous pouvons étudier l'échantillon à fond et comprendre comment il se rapporte aux différentes roches de Bennu, cela facilite la comparaison de Bennu avec d'autres astéroïdes et petits corps.

«Nous ne pouvons pas faire un retour d'échantillons de tous les endroits intéressants du système solaire, mais en étudiant Bennu globalement et en essayant de le comprendre comme un petit monde, nous obtenons une bien meilleure idée de la façon dont Bennu se rapporte aux autres objets de notre système solaire. que nous ne pourrons peut-être jamais échantillonner », déclare DellaGiustina.

Références de revues: Science, DOI: 10.1126 / science.abc3557, DOI: 10.1126 / science.abc3660, DOI: 10.1126 / science.abc3522;
Progrès scientifiques,
DOI: 10.1126 / sciadv.abd3649, DOI: 10.1126 / sciadv.abc3699, DOI: 10.1126 / sciadv.abc3350

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