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L'agriculture émet plus de soufre que tout autre produit artificiel Source: étude

Les émissions de soufre, provenant en grande partie des centrales au charbon, ont été identifiées comme une cause majeure des pluies acides dans les années 80 et 90.

Les modifications apportées à la Clean Air Act et à d'autres règlements environnementaux ont atténué le problème des pluies acides, mais maintenant, une nouvelle étude de l’Université du Colorado, Boulder découvre qu’il existe un nouveau grand producteur de soufre dans l’environnement: l’agriculture.

Le soufre est acide et lorsqu'il tombe sous forme de pluie et se dirige vers des sources d'eau comme les rivières et les lacs, il peut causer de graves dommages à l'environnement. Mais c'est aussi très utile pour les agriculteurs.

Bien que l'azote soit, comme le dit AgWeb, «La base des rendements élevés du maïs», le soufre est également vital pour la culture. Au cours des dernières décennies, un nombre croissant d’engrais contenait une forme de soufre et il a été vendu séparément comme engrais à part entière. Le soufre aide à développer la chlorophylle, c'est pourquoi les plantes carencées en soufre peuvent apparaître jaunes, et il aide également la plante dans sa capacité à métaboliser l'azote, son principal engrais. C'est devenu très populaire, en particulier avec les cultures en rangs comme le maïs, en partie à cause de la diminution des pluies acides. Les agriculteurs avaient l'habitude d'obtenir du soufre gratuitement, du ciel. Maintenant, ils doivent l'ajouter eux-mêmes.

La nouvelle étude du Colorado a examiné la quantité de soufre appliquée dans trois cultures différentes, en quelque sorte emblématiques de leur région: le maïs dans le Midwest, la canne à sucre en Floride et les raisins de cuve en Californie. Ils ont constaté que les niveaux de soufre augmentaient à mesure qu'il s'ajoutait aux terres cultivées. Dans ces zones agricoles, la teneur en soufre était considérablement plus élevée qu’elle ne l’était même au plus fort des pluies acides, mais il s’agit désormais d’une augmentation localisée plutôt que d’une aspersion à grande échelle de pluies acides.

Tout cela est préoccupant, mais la grande question, disent les chercheurs, est de savoir quels sont les effets de l'excès de soufre sur le sol et l'environnement. Recherche dans les zones humides de Floride a indiqué que l'excès de soufre est lié à la production de méthylmercure, qui cause des problèmes de développement et de reproduction chez les humains et la faune. De plus en plus de recherches indiquent que les agriculteurs peuvent avoir besoin d’ajouter du soufre à leurs cultures pour compenser l’absence de pluies acides, mais il n’existe pratiquement aucune recherche sur la façon dont cela pourrait affecter l’environnement.

Les chercheurs du Colorado disent qu'il est essentiel de commencer à surveiller et à étudier cette utilisation du soufre, à déterminer les quantités appropriées et à déterminer s'il y a un effet néfaste sur les microbes du sol, les plantes, les animaux et la santé humaine.

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