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La vie dans les nuages ​​toxiques de Vénus

Par Leah Crane

Vénus

Tous les yeux sur Vénus

Équipe de projet JAXA / ISAS / Akatsuki

Voici un aperçu de Launchpad, notre bulletin hebdomadaire gratuit dans lequel l'expert spatial résident Leah Crane vous informe des toutes dernières nouvelles concernant notre exploration de notre système solaire – et au-delà.

Bienvenue dans le Launchpad de cette semaine, et j'espère que vous vous débrouillez tous bien. Comme vous l'avez peut-être vu, il y a eu de grandes nouvelles concernant Vénus cette semaine qui pourraient propulser le voisin le moins aimé de la Terre au sommet de la liste des endroits où chasser la vie extraterrestre.

Une équipe d’astronomes a repéré un gaz appelé phosphine dans les nuages ​​de Vénus. Ce n'est pas la première fois que nous voyons de la phosphine sur une planète – elle est produite sur Terre dans des processus industriels et par des microbes, et à des pressions écrasantes et à des températures élevées profondément à l'intérieur de planètes géantes comme Jupiter – mais la chose étrange est qu'il ne devrait pas être n'importe lequel sur Vénus. Comme David Grinspoon du Planetary Science Institute en Arizona me l'a dit lorsque je couvrais cette découverte pendant Nouveau scientifique: "Il n’y a pas sa place."

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C’est parce que toute phosphine présente sur Vénus doit être détruite dans les 1000 ans suivant sa production par l’environnement hostile, ce qui signifie qu’elle doit être fabriquée en continu. Mais les chercheurs n'ont trouvé aucun moyen de produire autant de phosphine qu'ils en ont détecté sur la planète.

À l'heure actuelle, il semble que la seule façon d'expliquer toute cette phosphine est la vie. Cela ne veut pas dire que nous ne trouverons pas une autre explication – cela pourrait simplement être une chimie étrange que nous ne comprenons pas encore – mais c'est un signe prometteur.

Ce n’est pas la première fois qu’il est suggéré que Vénus pourrait être habitable. Cela peut paraître surprenant étant donné que la surface vénusienne est notoirement infernale, avec des températures de surface autour de 470 ° C et des pressions jusqu'à 90 fois supérieures à celles ressenties au niveau de la mer sur Terre. «« Pas génial »pourrait être la devise de l’office du tourisme vénusien», déclare Clara Sousa-Silva, membre de l’équipe du Massachusetts Institute of Technology.

Mais les températures et les pressions sont beaucoup plus modérées là où la phosphine a été détectée, à environ 53 à 61 kilomètres au-dessus de la surface de la planète – au point où la vie pourrait théoriquement y exister.

"Les nuages ​​sont comme l'océan de Vénus, ils sont globaux, profonds et stables – ils ne sont pas comme les nuages ​​sur Terre, qui sont plus éphémères", dit Grinspoon. Cela signifie que s'il y a des organismes vivants dans ces nuages, ils pourraient flotter indéfiniment, tant qu'ils pourraient survivre en étant entourés d'acide sulfurique.

Cependant, ce n’est pas tout à fait le moment de courir dans les rues en criant à propos des extraterrestres. Nous devons d'abord confirmer avec plus d'observations qu'il y a vraiment de la phosphine dans l'atmosphère vénusienne, puis nous devrons commencer la tâche beaucoup plus ardue de prouver qu'elle vient de la vie. Comme le dit Sousa-Silva, «nous ne le saurons peut-être pas avant d'aller là-bas et de goûter l'atmosphère.»

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